Waarom Activision Blizzard een half miljard in één game investeert

Wie puur naar de getallen kijkt, kan maar tot één conclusie komen: het gaat niet goed met Activision Blizzard, uitgever van onder meer succesgame World of Warcraft. Vandaag komt het Amerikaanse bedrijf met kwartaalcijfers.

Analisten verwachten een omzetdaling van ruim 42 procent in vergelijking met dezelfde periode vorig jaar. En denken dat ook volgend kwartaal de cijfers tegen zullen vallen. Dus, sombere beleggers, een dalende koers en negatieve vooruitzichten?

Nou, nee. Sterker nog: op de beurs doet het bedrijf het uitstekend.

En diezelfde analisten zijn vrijwel allemaal positief over de resultaten die Activision Blizzard eind dit jaar zal presenteren. Waar komt dat optimisme vandaan?

De duurste ooit

De voornaamste reden verschijnt op 9 september en heet Destiny: een futuristisch online schietspel dat wordt ontwikkeld door Bungie - bekend van Halo - en uitgegeven door Activision Blizzard.

Destiny moet voor het bedrijf dé nieuwe gameserie gaan worden. En dus steekt het naar eigen zeggen 500 miljoen dollar (372 miljoen euro) in de ontwikkeling en promotie ervan. Dat is twee keer zo veel als het budget van Grand Theft Auto V, dat met 265 miljoen dollar het duurste spel ooit was.

Daarmee is de druk om van Destiny een succes te maken hoog. Dat hoeft niet in één keer te gebeuren: Bungie en Activision Blizzard willen het universum in het spel de komende tien jaar langzaam laten uitdijen in de vorm van meerdere (betaalde) uitbreidingen.

Andere troeven

Het bedrijf uit Santa Monica - dat vorig jaar een omzet van ruim 4,5 miljard dollar behaalde en meer dan 6.700 mensen in dienst heeft - is niet volledig afhankelijk van Destiny. Het zit ook achter succesvolle series als World of Warcraft, Starcraft en Call of Duty en is daarmee een grote speler op de snel groeiende wereldwijde gamesmarkt:

Ook heeft de uitgever flink gescoord met een reeks actiefiguren die bij het spel Skylanders horen: van de poppetjes zijn er inmiddels al meer dan 175 miljoen verkocht.

Mogelijke problemen

Om de dure ontwikkeling van Destiny terug te verdienen, moeten er 15 à 16 miljoenen exemplaren verkocht worden, schatten analisten. Ter vergelijking: van de eerste versie van World of Warcraft zijn in totaal 14 miljoen exemplaren verkocht. Het is dus de vraag of dat lukt. Vooralsnog verschijnt Destiny alleen voor spelcomputers, niet voor de PC. En recensies zijn wisselend: van positief tot sceptisch.

Daarbij komt dat met de lancering het nodige fout kan gaan. De aftrap van online games met veel spelers zorgde in het verleden voor grote (technische) problemen. In 2012 verliep de lancering van Diablo 3 - ook van Activision Blizzard - allesbehalve soepel en moest het bedrijf er zelfs excuses voor aanbieden.

Zelfs over World of Warcraft - vorig jaar goed voor ruim 1 miljard dollar omzet - is slecht nieuws te melden. Het aantal spelers daalde van dik 12 miljoen in oktober 2010 (het toppunt) naar 7,6 miljoen begin dit jaar. Ook het aantal actieve Call of Duty-spelers loopt terug. En dat is problematisch, aangezien de twee series samen met de Skylander-figuurtjes vorig jaar goed waren voor 80 procent van de omzet van Activision Blizzard.

Tot slot: de concurrentie zit niet stil. Binnenkort verschijnt bijvoorbeeld Grand Theft Auto V voor de nieuwste generatie spelcomputers en PC. En het Franse gamebedrijf Ubisoft komt in oktober met het zevende deel in de populaire Assassin’s Creed serie. Kan Activision Blizzard beide verslaan? Dat lot is voor een aanzienlijk deel in handen van van één game.

    • Harrison van der Vliet