En ook die is voor Zwolle

Ajax verloor gisteren net als in de bekerfinale terecht van PEC Zwolle, met 1-0. Voor trainer Frank de Boer moet dit het jaar worden waarin Ajax echt beter en aantrekkelijker gaat voetballen. Al was van die ambitie tegen Zwolle nog weinig te zien.

Voor het eerst in de drieënhalf jaar dat Frank de Boer nu trainer is van Ajax, begint hij met enige duidelijkheid aan een nieuw voetbalseizoen. Hij verloor weliswaar voor de derde keer in vier seizoenen zijn aanvoerder (Siem de Jong), maar zijn contract liep dit seizoen af en op hem rekende De Boer dus toch al niet meer.

Belangrijker voor De Boer is dat voor zijn andere bepalende spelers, zoals internationals Daley Blind en Jasper Cillessen, de echt concrete belangstelling van grote Europese clubs voorlopig lijkt uit te blijven. En dat is goed nieuws voor een trainer van Ajax, die weet dat zijn beste spelers doorgaans al op jonge leeftijd, na slechts een paar jaar in het eerste elftal gespeeld te hebben, vertrekken naar het buitenland.

In Amsterdam leeft dit seizoen de hoop dat het anders zal gaan en daarmee ook de resultaten in Europa zullen verbeteren. Het begin geeft daar wat resultaat betreft weinig aanleiding toe. In het duel om de Johan Cruijff-schaal, de traditionele openingswedstrijd van het seizoen tussen de landskampioen (Ajax) en de bekerwinnaar (PEC Zwolle) verloren de club uit Amsterdam terecht van een beter PEC (0-1). Stef Nijland maakte het enige doelpunt van de wedstrijd. Net als tijdens de met 5-1 verloren bekerfinale in april, had Ajax geen antwoord op het prima spel van Zwolle.

Zichtbare frustratie bij De Boer

Na vier kampioenschappen op rij leek Frank de Boer de afgelopen maanden nadrukkelijker dan anders te lonken naar een buitenlands avontuur. Een overgang naar de Britse topclub Tottenham Hotspur leek in de maak, maar uiteindelijk gaf die club de voorkeur aan de Argentijnse trainer Mauricio Pochettino. Dus besloot De Boer toch maar gewoon in Amsterdam te blijven.

De vraag is wat hij daar nog te winnen heeft. Vier keer kampioen op rij en steeds moeten toezien hoe je beste spelers vertrekken, elke keer dat je denkt als team beter te worden. Hoe lang houdt een trainer met zo’n drang naar verbetering en perfectie als Frank de Boer dat vol?

Langs de lijn was de frustratie zichtbaar bij de trainer die, meer dan welke oefenmeester dan ook, geen enkele moeite doet zijn irritaties te verbergen en dat ook niet zou kunnen. Met een verbeten blik bleef hij zijn jonge spelers tactische aanwijzingen geven en wijzen op de juiste afspeelmogelijkheden. En als het dan weer fout ging, zoals gisteren in de Arena nogal eens gebeurde, gooide hij de handen in de lucht en is de blik vol onbegrip zelfs hoog op de tribune nog van zijn gezicht af te lezen.

Voor De Boer moet dit het jaar worden waarin Ajax echt beter gaat voetballen en laat zien welke ontwikkeling de ploeg de afgelopen vier jaar heeft gemaakt. Op nationaal niveau ligt de uitdaging niet meer, daar heeft Ajax de afgelopen jaren bewezen de meest stabiele topclub te zijn. Maar internationaal kwam de ploeg tekort.

Het pijnlijkst was de thuisnederlaag in de Europa League tegen Red Bull Salzburg vorig seizoen. 3-0 afgedroogd worden in Amsterdam door een modale club uit Oostenrijk. Ondanks zijn nuchtere reactie na afloop van die wedstrijd, deed dat pijn bij de trotse De Boer, die als speler met Ajax nog de Champions League won in 1995.

Tegen Zwolle werd gisteren echter duidelijk dat doorgaan in de Champions League, de grote ambitie van De Boer en iedereen bij Ajax, ook dit seizoen weer lastig zal worden. Ajax mist een creatieve speler die iets kan forceren als het vele balbezit niets oplevert. Het spel van Ajax in de Arena had gisteren veel weg van een eindeloze herhalingsoefening in nutteloos balbezit.

Maar hij maakt zich nog geen zorgen

Terwijl De Boer in de voorbereiding nog zo benadrukte dat het publiek in Amsterdam dit jaar meer vermaakt moet worden. Spectaculair spel met veel doelpunten hebben de supporters in de Arena al tijden niet meer gezien, maar zolang de kampioenschappen zich aan elkaar bleven rijgen, durfde slechts een enkeling daar over te klagen. Dit seizoen moet het spel attractiever worden.

Hoewel van die ambitie tegen Zwolle nog weinig van te zien was, maakt De Boer zich voorlopig geen zorgen. Internationals Blind, Cillessen en Joel Veltman sluiten deze week aan bij de groep na een verlengde vakantie en de Johan Cruijff-schaal is pas de eerste wedstrijd van het seizoen, zo zei de trainer na afloop. „Maar dat het beter moet, dat lijkt me wel duidelijk.”

    • Arman Avsaroglu