Schrijver ‘De kleine prins’ krijgt prentenbiografie

Illustrator Peter Sís heeft een boek gemaakt over het leven van Antoine de Saint-Exupéry.

Hugo Chávez signeert een vlag tijdens een bezoek aan Buenos Aires in 2007. Foto AFP

Op 31 juli 1944 stort hij wéér neer. Ontelbare keren heeft Antoine de Saint-Exupéry dan al een noodlanding moeten maken – door zwaar weer, motorpech of krakkemikkig materiaal. Maar op die dag, gisteren precies zeventig jaar geleden, overleeft de Franse vliegenier en schrijver het niet. Boven de Middellandse Zee, waar hij een militaire verkenningsvlucht uitvoert, verdwijnt het vliegtuig van de radar.

Dat verhaal, al vaak gehoord, is nu op een geheel nieuwe manier verteld, in het biografische prentenboek De piloot en de kleine prins van de Amerikaans-Tsjechische tekenaar Peter Sís. Hij geldt als een van de grootste illustratoren ter wereld, sinds hij in 2012 de Hans Christian Andersenprijs won, de internationale oeuvreprijs voor illustratoren.

In Nederland dringt zijn werk pas sinds 2013 voorzichtig door – toen verscheen hier de even beeldschone als ongrijpbare graphic novel Op zoek naar de vogelkoning. Het is een bewerking van een eeuwenoud Perzisch gedicht over vogels die een leider zoeken, in een Escher-achtig bevreemdend beeldverhaal. Het is een en al symboliek en heeft iets gewijds, iets esoterisch.

Dat lijkt dus een uitstekende combinatie, Antoine de Saint-Exupéry en Peter Sís. Zoals De kleine prins, het beroemdste boek van de Fransman, een filosofisch kinderboek is met meer volwassen dan jeugdige liefhebbers, zo maakt Sís prentenboeken voor volwassenen. Bovendien is hij een ervaren maker van biografische verhalen: in de VS verschenen al zijn beeldbiografieën van Darwin, Mozart en Galileo Galilei.

Op die biografie ligt dan ook de nadruk in De piloot en de kleine prins – Sís vertelt en verbeeldt hoe Saint-Exupéry opgroeide in een rijke familie, hoe zijn liefde voor de luchtvaart ontstond, en hoe zijn vliegenierscarrière vele ups en downs kende, en de nodige crashes. De kleine prins uit de titel lijkt vooral een marketinghandigheidje, want het jochie is in het boek niet veel meer dan een voetnoot.

Sís besteedt overigens wel veel aandacht aan die ‘voetnoten’. Naast de grootse tekeningen die Sís’ handelsmerk zijn, staan kleine plaatjes met kleine tekstjes. Daarin wordt soms de loop van de wereldgeschiedenis verteld, en dan weer een persoonlijk detail dat Saint-Exupéry dichterbij brengt. Het effect is dat je navigerend moet lezen: zoekend naar een route in de weidsheid van de bladzijden. Zo openbaren zich verrassende dingen: onvergetelijk is het bovenaanzicht van Manhattan, waar Saint-Exupéry enige tijd woonde. Sís tekent Manhattan als een krokodil – de kleine prins zou trots op hem zijn geweest.

Frits Abrahams is met vakantie

    • Thomas de Veen