Niks op tv, dan maar This American Life

Op de eerste dag van de maand voegt Netflix vaak nieuwe titels toe, op de de laatste dag van de maand voelt de catalogus van de videostreamingdienst als het onboard entertainment system van een vliegtuig. Keuze genoeg op dat interactieve schermpje, maar de goede films heb je vaak al gezien en voor de vele B- en C-films – opvallend vaak met een hoofdrol voor Adam Sandler – verveel je nog nét niet genoeg. Dus schakel je weer naar de kabel en kijk je een paar minuten vervreemd naar Utopia, de niet te volgen realityshow die dus nog steeds loopt.

Daarom was het gisteren tijd voor iets anders: radio. Of om preciezer te zijn: voor This American Life (TAL), het programma dat al jaren bovenaan de lijstjes van meest beluisterde podcasts staat. De show begon in 1995 als een één uur durend wekelijks programma met verhalen rondom één thema. En in negentien jaar is er eigenlijk weinig veranderd. Nog steeds is Ira Glass de presentator en nog steeds weet het programma te verrassen met bijzondere en goed vertelde verhalen. TAL heeft de standaard gezet voor verhalende radio en hoewel er een paar miljoen mensen luisteren, lijkt het altijd of ze het speciaal voor jou maken. Het is de magie van radio.

Het thema van de uitzending van deze week is Got Your Back. De mooiste ‘akte’ van aflevering 533 gaat over het vreemde bordspel Diplomacy. Glass interviewt schrijver David Hill over het spel, die uitlegt dat het een soort combinatie is tussen Risk, Poker en Survivor, waarbij je alleen door onderhandelingen kan winnen. De belangrijkste regel: geen afspraak is bindend en alles mag, waardoor bedrog, chantage en omkoping erbij horen. Hill vertelt een smakelijke anekdote die ertoe heeft geleid dat hij is gestopt met spelen. Maar als hij ontdekt dat er een WK Diplomacy wordt georganiseerd, kan hij de verleiding niet weerstaan. Nog een keer doet hij mee.

Bij TAL is alles uitgebreid geresearched en strak geproduceerd en gemonteerd, maar het programma blinkt vooral uit in creativiteit. Hill schrijft zich niet alleen in voor het toernooi (en neemt een microfoon mee), maar vraagt ook aan topdiplomaat Dennis Ross, die onder vier presidenten heeft gewerkt, om hem rugdekking te geven. Het verhaal dat zich ontvouwt geeft via een fascinerende omweg een prachtig inkijkje in de wereld van internationale diplomatie.

Het verhaal is typisch voor de show, maar dat betekent niet dat er ooit iets vergelijkbaars hebben uitgezonden. Van tijdloos tot actueel, van kleine tot grote gebeurtenissen, van onderzoeksjournalistiek tot fictie. Een typisch This American Life-verhaal kan van alles zijn en in iedere vorm verschijnen, maar is altijd met zorg gemaakt.

Het archief van TAL is gevarieerd en groot, dus om het vliegtuigschermpjegevoel van Netflix te voorkomen: hier zijn zes tips voor zes verschillende soorten luisteraars.

Hou je van sterke, ware verhalen? #489 No Coincidence, No Story! Liefhebber van onderzoeksjournalistiek? #505 Use Only as Directed Korte spanningsboog? #241 20 Acts in 60 Minutes Fan van David Sedaris (of Parijs)? #165 Americans In Paris Wil je lachen? #510 Fiasco! Liever Nederlandse verhalen? Luister dan naar de VPRO-variant Plots!.

    • Lex Boon