De makers van World of Warcraft hebben iets nieuws: een kaartspel

Gameontwikkelaar Blizzard blijft maar hits produceren. Zoals een digitaal kaartspel.

Screenshot uit het gratis spel Hearthstone: Heroes of Warcraft.

Je kon erop wachten. De komst van ‘kaartcollectiespellen’ naar tablets en mobieltjes. Het is een obscuur spelgenre dat draait om het samenstellen van de perfecte set speelkaarten.

De Amerikaanse gameontwikkelaar Blizzard durfde de uitdaging aan. Begin maart lanceerde Blizzard het gratis spel Hearthstone: Heroes of Warcraft. Een kaartspel dat onderweg te spelen is, laagdrempelig is en toch diepgang heeft. Het is een enorme hit.

Het kaartgenre heeft een rijke geschiedenis. In de jaren negentig was het fysieke kaartspel Magic: The Gathering populair. Maar de hoge instapdrempel en de fanatieke spelersgroep waren niet bepaald uitnodigend voor nieuwkomers. Magic wist nooit echt een breed publiek te bereiken.

Nu heeft Blizzard er een handje van om bestaande spelgenres op te schudden. Neem het alweer tien jaar oude World of Warcraft. Voor de komst van ‘WoW’ kende het genre van online rollenspellen honderdduizenden spelers. Nu zijn het miljoenen.

Met succes verlaagde Blizzard de drempel voor gamers. World of Warcraft was net even iets vriendelijker, en net iets minder complex. De game genereerde het afgelopen decennium meer dan 7,5 miljard euro omzet. Dat bereikte de ontwikkelaar door een niet-aflatende stroom spelupdates en uitbreidingsets – verkrijgbaar tegen betaling.

Maar in de digitale wereld gelden andere wetten. Games zijn gratis en willen spelers betalen voor pakjes digitale kaarten?

Het lijkt er sterk op. Er is genoeg geld te verdienen in de kaartenhandel. Vorig jaar werd wereldwijd een miljard euro uitgegeven aan virtuele kaarten. Voor Hearthstone zijn exacte cijfers nog niet bekend, maar duidelijk is wel dat zelfs de notoir zuinige mobiele spelers bovengemiddeld veel geld uitgeven.

En dus volgt er die bekende stroom uitbreidingen. Slechts vier maanden na de lancering van Hearthstone werd afgelopen week de eerste uitbreidingsset beschikbaar. En nu mag er wel betaald worden. Prijskaartje voor nieuwe kaarten en spelonderdelen is 22 euro. Accepteren spelers dit bedrag, en daar lijkt het sterk op, dan zal de komende jaren ongetwijfeld een oneindige stroom sets volgen.

Wat is dan Blizzards geheim? Waarom lukt het Blizzard wel om spelers te laten betalen?

Rob Pardo, Blizzards voormalig creatief directeur, vertelde een groep onderzoekers recent over de ingrediënten van Blizzards „magische saus”: „Maak het een bonus”, „doe er een schepje bovenop” en „een cultuur van bijschaven”.

Al deze elementen komen terug in Hearthstone. Tijdens het spelen draait alles om de beste combinatie van je set van dertig kaarten om die vervolgens op het juiste moment neer te leggen. En in het verkrijgen van die exclusieve kaarten zit de verleiding. Niet alleen om nog een potje te spelen, maar ook om een paar euro uit te geven voor een pakje nieuwe kaarten.

Op één vlak vindt Pardo dat Blizzard niet hoeft te innoveren. De spellen zijn tot in de puntjes uitgewerkt, maar thematisch gezien zijn ze uitermate behoudend. Het Warcraft-universum waarin Hearthstone zich afspeelt kent de overbekende Tolkieneske fictie. En dus speel je met orken, draken en bevallige prinsessen.