Het moet wel héél gek lopen wil hij de Tour niet winnen

Vincenzo Nibali. Dat is de naam van de man die zondag waarschijnlijk de Tour wint. Wie is die man? Een Siciliaan die stil als een monnik op zijn fiets zit en vlekkeloos afdaalt.

Echt lekker liep zijn voorjaar niet. Twee maanden voor het begin van de Tour de France, in de Ronde van Romandië, werd de Italiaan Vincenzo Nibali (van de ploeg Astana) bergop nog ruim verslagen door de Britse Keniaan Chris Froome (Sky). Niet voor niets stuurde de Kazachstaanse Astana-ploegbaas Aleksandr Vinokoerov zijn kopman een brandbrief. Wanneer ging Nibali zijn honorarium à vier miljoen euro per jaar eens waarmaken?

Zondag staat diezelfde Nibali op het podium in Parijs te zwaaien naar het publiek, met de gele trui om zijn schouders. Hij zal de zesde coureur in de geschiedenis zijn die de Tour, Giro en Vuelta heeft gewonnen, na de Fransen Jacques Anquetil en Bernard Hinault, de Italiaan Felice Gimondi, de Belg Eddy Merckx en de Spanjaard Alberto Contador.

Natuurlijk, Nibali heeft in deze Tour de France zeer geprofiteerd van het uitvallen van Froome en Contador. Maar ook voor die tijd oogde de ‘Haai van Messina’ al uitermate scherp. Al in de tweede rit, naar Sheffield, bleef hij op een Luik-Bastenaken-Luik-achtig parcours al zijn concurrenten twee seconden voor. Nibali’s pronkstuk was de kasseienetappe naar Arenberg, waar hij Contador al in de eerste week op twee minuten achterstand zette. Toen de Spanjaard in de Vogezen de strijd met een scheenbeenbreuk moest staken, was de Tour eigenlijk al beslist - nog vóór de eerste rustdag.

Nibali geldt als een van de veelzijdigste renners in het profpeloton. Klimmen kan hij, tijdrijden ook. Als hij zich wil focussen op een kasseienrit, schakelt hij gewoon een oud-winnaar van Parijs-Roubaix, Peter Van Petegem, in voor wat privélessen. De Belg vertelde wat hij Nibali had geleerd, bijvoorbeeld dat je altijd het midden van de kasseienstrook moet houden en niet te veel moet afremmen in de bochten. Maar niet iedere renner van 61 kilo zou dat met een paar extra trainingen kunnen leren. De kinderkopjes gelden als een specialisme voor ‘zware’ renners, van rond de tachtig kilo.

Buitengewone stuurmanskunsten

Maar Nibali kan fietsen. Écht goed fietsen, in de zin dat hij over buitengewone stuurmanskunsten beschikt. Zo kan hij uitstekend dalen. En zie hem eens op zijn fiets zitten. Niets schudt, niets schokt, hij zit stil als een monnik en is tranquil als een Jamaicaan. Vergelijk die stijl eens met die van Bauke Mollema, voor wie de wielerterm ‘harken’ uitgevonden lijkt.

Wie zo mooi kan fietsen, kan ook de kasseien over. En in de bergen is het in de gehele Tour niet spannend geweest. Vanaf het allereerste klimmetje was duidelijk dat Nibali geen enkele tegenstand duldt. Op de grotere beklimmingen kon alleen de Fransman Jean-Christophe Péraud (AG2R) af en toe in zijn buurt blijven. In de bergetappes naar Planche des Belles Filles, Chamrousse en Hautacam won Nibali zelf, andere keren was iemand uit een vluchtersgroepje hem voor. De Fransman Tony Gallopin (Lotto) mocht zelfs voor één dag de gele trui van hem overnemen. Maar geen seconde kwam Nibali’s klassering werkelijk in gevaar.

Een groot rondetalent was Nibali altijd al, maar zijn prioriteiten lagen niet altijd bij de Tour de France. Nadat de nu 29-jarige Siciliaan in 2008 en 2009 verdienstelijke ereplaatsen had behaald – negentiende en zesde in het eindklassement – koos hij in de twee jaar daarna voor de combinatie van Giro en Vuelta. Met veel succes, maar voor wielerliefhebbers was het jammer dat Nibali in die jaren zijn krachten niet in Frankrijk mat, met Contador, de Luxemburger Andy Schleck en de Australiër Cadel Evans. Twee jaar geleden kwam Nibali terug met een derde plaats, achter de Britten Chris Froome en Bradley Wiggins, en nu is hij iedereen de baas.

Anders dan veel renners van zijn generatie is Nibali nooit verdacht geweest van dopinggebruik. Wel maakte hij vorig jaar de omstreden move naar Astana, de ploeg die wordt gerund met geld van Kazachstaanse bedrijven. Teambaas Vinokoerov is als renner geschorst geweest voor dopinggebruik en in opspraak gekomen door gekochte wedstrijden.

Zelf zegt Nibali dat zijn komst naar de Kazachstaanse formatie juist een breuk betekent met het verleden. De Tourorganisatie zal zondag wellicht niet gelukkig zijn met de glimlach van Vinokoerov als Nibali de gele trui omgehangen krijgt. Maar met Nibali als winnaar kan iedereen leven.