Hoe het vrouwen verging in het Wilde Westen van de VS

In 2005 debuteerde acteur Tommy Lee Jones sterk als regisseur met The Three Burials of Melquiades Estrada, een moderne western. Met zijn indrukwekkende tweede speelfilm The Homesman maakt Jones opnieuw een western die afwijkt van de norm. Het verhaal speelt zich af in het midden van de negentiende eeuw in de Amerikaanse staat Nebraska en gaat vooral over het lot van vrouwen in deze vijandige omgeving.

De sterke maar eenzame en naar eigen zeggen niet zo knappe Mary Bree (Hilary Swank) redt zich nog wel, maar drie andere vrouwen worden door allerlei omstandigheden gek. Eén verliest haar baby aan difterie, een ander ziet haar moeder sterven in de sneeuw en weer een ander kan de barre omstandigheden niet meer aan. Hun mannen helpen ook niet: ze begrijpen hun vrouwen niet en minstens één ziet zijn vrouw vooral als iemand waar hij altijd op mag klimmen, of ze nou zin heeft of niet. De feministische insteek van The Homesman, naar een boek van Glendon Swarthout, wordt bekrachtigd door een sterke scène waarin een man op de vraag waarom hij een overduidelijk krankzinnige vrouw heeft ontvoerd, antwoordt dat ze toch nog altijd haar benen wijd kan doen dus waarom niet?

In The Homesman brengt Mary Bree samen met George Briggs, een laconieke door Jones zelf gespeelde veteraan van de Amerikaanse Burgeroorlog, de drie geesteszieke vrouwen oostwaarts, terug naar de beschaving van Iowa. Tommy Lee Jones vertelt het verhaal in klassieke stijl, met een weldadig tempo, prachtige fotografie, sfeervolle muziek en een bijzonder sterke rolbezetting, met acteurs als John Lithgow, James Spader en Hailee Steinfeld in kleine rolletjes. Ook Meryl Streep doet mee, samen met haar dochter Grace Gummer. In slechts één scène weet ze de medemenselijkheid te brengen waar iedereen zo naar hunkert, al is het misschien te laat.