Passagiersvliegtuig of militair? Hoe zie je dat?

Vriend of vijand? Schieten of niet? Militairen op het slagveld moeten in een oogwenk een beslissing nemen.

Om te voorkomen dat er op eigen toestellen wordt geschoten, wordt er in de militaire luchtvaart al tientallen jaren gewerkt met systemen die automatisch een onderscheid maken tussen friend or foe. Als het radarsysteem een signaal stuurt naar een vliegtuig, stuurt de ‘transponder’ automatisch een code terug: ‘vriend’.

Ook burgervliegtuigen zijn uitgerust met zogeheten IFF-systemen. Via de transponders weet de verkeersleiding welk toestel het is, hoe hoog het vliegt en wat de koers is.

Op de radarschermpjes van de SA-11 ‘Boek’, het raketsysteem waarmee vlucht MH17 waarschijnlijk is neergehaald, is het type toestel niet goed te onderscheiden. Maar ook de ‘Boek’ beschikt over een IFF ‘interrogator’ die het doel automatisch bevraagt: vriend of vijand. Waarom er toch is gevuurd op het verkeersvliegtuig, blijft daarom een raadsel.