Everybody shuffling

Het is een echt bejaardenspelletje, shuffleboarden, een soort staand sjoelen. Maar de hipsters in New York, altijdvooraan om iets ouds te adopteren en retro te noemen, zijn verkocht.

Zo ziet het er niet hip uit, maar dat gaat veranderen. Dit zijn enthousiaste shuffleboarders in Florida, in 1941. Foto Marion Post

Lange tijd had ‘shuffleboard’ in de Verenigde Staten een imagoprobleem. Het was een spel voor de pensionado’s in Florida en de grijze koppen op het dek van luxe cruiseschepen. Geen ziel onder de zestig waagde zich op een shuffleboardbaan.

Maar sinds een paar maanden wordt het spel volop gespeeld in Gowanus, een snel hipper wordende wijk in Brooklyn, vol oude industriepanden rondom een vervuild kanaaltje. In februari opende hier de Royal Palms Shuffleboard Club, en sindsdien staan de tien banen avond aan avond vol met overwegend jonge mensen – een soort bezemsteel met tweetand (ofwel een tang) in de ene hand, een drankje in de andere. Ze spelen het spel dat nog het best omschreven kan worden als sjoelen met enorme pucks, de ‘biscuits’.

Royal Palms, een lichte ruimte van 1.500 vierkante meter met tien betonnen zeegroene shuffleboard-banen, wc’s met felroze flamingobehang, strandtenten om in te loungen en barmannen in tropische bloemetjeshemden, is de creatie van Jonathan Schnapp en Ashley Albert. Twee jonge, ondernemende veertigers die op het idee kwamen tijdens een vakantie in Florida.

Voor Schnapp, een geboren en getogen New Yorker, is shuffleboard een synoniem voor Florida. Alle vakanties uit zijn jeugd die hij in de Sun-shine State doorbracht met zijn vanuit New York gemigreerde grootouders, stonden in het teken van het spel. Maar voor Ashley Albert, opgegroeid in Florida, was het spel dood: „Alle banen die ik kende uit mijn jeugd waren gebarsten en overwoekerd door onkruid. De enige mensen die het speelden, waren bejaarden.” Pas toen ze samen met Schnapp een van de oudste shuffleboardclubs van de staat bezocht, waar toch ook tientallen jonge mensen speelden, ontdekte ze de charme van het vergeten spel. Shuffleboard verdiende een comeback, besloten de twee. En wel in New York.

Nog voordat ze hun businessplan hadden geschreven, kwamen ze het voormalige fabriekspand in Gowanus tegen. Het was een kans die ze niet konden laten schieten, dus werd al het eigen spaargeld en dat van iedere vriend en kennis aangesproken.

Het uiteindelijke bedrag dat nodig was om het pand op te knappen en verbouwen – Albert wil niet zeggen hoeveel dollar, alleen dat het om ‘many millions’ ging – werd door de twee zakenpartners beetje bij beetje opgehaald. Albert: „Ik heb zelfs wildvreemden in de bus gevraagd of ze niet wilden investeren in een shuffleboardclub.” Om de betonnen banen te kunnen leggen, startten ze een kickstarter-campagne, waarmee nog eens 40.000 dollar werd opgehaald.

De Royal Palms Shuffleboard Club is sinds februari open en hoewel ze nog steeds aan het afbetalen zijn en niks verdienen, gaat het beter dan Schnapp en Albert vooraf hadden gehoopt. Ze hebben al zo veel vaste klanten dat ze meerdere competitieavonden per week hebben moeten inplannen. En in de weekenden zijn de tien banen van 40 dollar per uur vrijwel constant bezet. Verjaardagsfeestjes, bruiloften, bedrijfsuitjes maar ook walk-ins zijn gebruikelijk.

De initiatiefnemers wijten het succes aan meerdere factoren. Een paar uur op de shuffleboardbaan staan is een avontuurlijkere avond uit dan een kroeg of club. Albert: „Het is bijna alsof je even op vakantie gaat. Zeker omdat veel New Yorkers grootouders in Florida hebben en het spel kennen uit de vakanties van hun jeugd.” Shuffleboard is tevens een spel dat iedereen kan spelen, maar waar niemand snel goed in is, waardoor het uitdagend blijft. En het is sociaal. Socialer dan bowlen waarbij je, zoals Albert het omschrijft, eigenlijk alleen maar oplet als je zelf moet gooien.

Kunal (29) die met zijn collega’s op een vrijdagavond in juni voor het eerst bij Royal Palms is, verklaart het succes overigens een stuk simpeler. Alcohol. Want shuffleboard is, naast het uitgekauwde bowlen, een van de weinige sporten die je kunt combineren met een biertje.