Beter dan Woods – vinden de Britten

Rory McIlroy wint de British Open en is één overwinning verwijderd van de grand slam.

Hoewel pas 25 jaar stond hij daar dan eindelijk met de Claret Jug in zijn handen te glunderen. Als winnaar van The Open. Het was al jaren geleden voorspeld. Rory McIlroy, een jongen uit Noord-Ierland, zou de golfwereld veroveren. Gisteren won hij op de Royal Liverpool Golfclub na het US Open en het USPGA kampioenschap zijn derde major en iedereen keek elkaar aan op de baan van Hoylake en moet hebben gedacht: zie je nou wel.

Vier dagen lang liet McIlroy zien waarom hij al jaren zo wordt bewonderd en waarom zoveel van hem wordt verwacht. Van de eerste tot de laatste dag leidde hij het klassement om tenslotte met twee slagen voorsprong (-17) op de Spanjaard Sergio Garcia en de Amerikaan Ricky Fowler (-15) te winnen. Hij moest in de laatste ronde weliswaar enkele slagen toegeven op zijn achtervolgers (hij begon met een voorsprong van zes slagen op Fowler), maar onzeker toonde hij zich op een enkele afzwaaier na nauwelijks. Dit was weer de ‘Rory’ die drie, vier jaar geleden kwam aanstormen en in 2012 (tijdelijk) nummer één op de wereldranglijst werd.

Hier waren weer de agressieve, maar zo beheerste slagen. Hier was weer de flair die hem als debuterende jonge profgolfer zo kenmerkte. De glimlach en de focus. Soms tijdens de laatste achttien holes met zijn flightgenoot en vriend Ricky Fowler (ook pas 25 jaar) babbelend, zoals het een zelfverzekerde kampioen betaamt.

McIlroy zag ook dat Garcia dichter bij kwam. Maar hij vertrouwde op zijn eigen spel, dat hem alleen op de vijfde, zesde en op de dertiende hole (bogeys) kort in de steek liet. Soms dreigde het duizendkoppige meelevende publiek rond de tee hem uit zijn concentratie te brengen. Een keer wist hij na zijn slag zelfs nog een luidruchtige dronken supporter met zijn stok aan te wijzen. De man werd afgevoerd en McIlroy kon en ging verder zonder zijn mentale evenwicht nog te verliezen. Wat een rust.

Enkele uren nadat zijn voorganger als fenomeen Tiger Woods met een teleurstellende score van +6 Hoylake verliet – favoriet Martin Kaymer was nog slechter met +8) – sloten de Britse golfliefhebbers de ‘wonderboy uit Holywood’ in hun armen. Hij is pas de derde golfer die op zijn 25ste jaar drie majors heeft gewonnen, na Jack Nicklaus en Woods. Nu nog The Masters, dan heeft hij een grand slam (winst in de vier grootste toernooien). Alleen Nicklaus, Woods, Gary Player, Ben Hogan en Gene Sarazen slaagden daar in.

Zegereeks

De vraag is vooral hoeveel toernooien McIlroy aan zijn zegereeks nog zal toevoegen. En kan hij de weelde nu wél aan? De afgelopen twee jaar na zijn eerste bestorming van de wereldtop maakte hij enkele opmerkelijke veranderingen mee die niet bevorderlijk leken voor een succesvolle voortgang van zijn loopbaan. Hij wisselde van materiaalsponsor, koos voor een ander management en verbrak eerder de relatie met zijn jeugdliefde. Kortelings besloot hij het voorgenomen huwelijk met de bekende Deense tennisspeelster Caroline Wozniacki af te zeggen. En zo waren er meer veranderingen die aantoonden dat sprake was van een disbalans in zijn (te) snel vergaarde roem. Het moest anders.

Het publiek op Hoylake was zondagmiddag klaar voor een triomftocht van ‘hun’ Rory McIlroy. Na een avond van zware regenval was de linksbaan aan de Engelse westkust zachter geworden, waardoor de bal niet meer zo verraderlijk kon stuiten. Toen McIlroy op de eerste hole een birdie maakte om naar zeven slagen uit te lopen, dacht iedereen al dat de race gelopen was. Het feest kon beginnen voor de Britten.

Maar daar was Sergio Garcia (34), al jaren een groot talent en ongekend populair op ’s werelds golftoernooien. Garcia geldt als van de beste golfers, maar op de belangrijkste momenten verliest hij door zijn temperament de controle. Nu bleef Garcia gaan en bracht hij zelfs de achterstand terug naar drie slagen op de koploper. En toen McIlroy op de dertiende hole na een slechte afslag een bogey maakte was het verschil nog maar twee slagen. Verder leed werd McIlroy bespaard, mede doordat Garcia en ook Fowler hun aanval op de leider niet konden doorzetten.

De golfwereld wacht op nieuwe iconen. Nieuwe, jonge sterren die het gezicht dat lange tijd is bepaald door Tiger Woods aantrekkelijker maken. Een jonge generatie onder aanvoering van McIlroy, Fowler en anderen die Woods zullen moeten opvolgen. Los van de vraag of Woods nog terugkeert op het niveau waarmee hij jarenlang de toon zette. Enkele Britse verslaggevers beweerden gisteren in hun euforie nota bene dat McIlroy op z’n best beter is dan wie dan ook, zelfs beter dan Tiger Woods. Hopelijk kan Rory McIlroy die last de komende jaren aan. Hij weet al hoe het voelt, maar dat zegt weinig over zijn geestelijke weerbaarheid. En golf blijft toch vooral een mental game.