Altijd vereenzelvigd met de rol van Bret Maverick

James Garner (1928-2014)

Film- en televisieacteur James Garner is zaterdag overleden.

Garner als Bret Maverick Foto AP

De Amerikaanse acteur James Garner, bekend van onder meer de ontsnappingsfilm The Great Escape uit 1963, is overleden. Hij was 86 jaar. Garner werd zaterdag dood aangetroffen in zijn woning in Los Angeles. Hij stierf een natuurlijke dood. In 2008 had hij al een beroerte.

Garner, in 1928 in Norman (Oklahoma) geboren als James Scott Bumgarner, begon zijn loopbaan in de koopvaardij, maar maakte na de Koreaanse oorlog, waarin hij meevocht, een carrièreswitch. Op 26-jarige leeftijd stond hij voor het eerst op de planken op Broadway, een paar jaar later speelde hij zijn eerste rol in een film.

In de Verenigde Staten werd hij vooral bekend door zijn rol in de westernserie Maverick, uitgezonden door ABC, waarin de toon lichter en spottender was dan eerder westernseries die in die jaren populair waren.

Garner vertolkte hierin van eind jaren vijftig tot begin jaren zestig de rol van Bret Maverick, een pokerspeler en versierder. Begin jaren tachtig volgde een spin-offserie, Bret Maverick, waarin de hoofdpersoon zich na omzwervingen door het Wilde Westen heeft gesetteld op een ranch en mede-eigenaar is van een saloon. Altijd is hij verwikkeld in oplichterspraktijken, maar zodra er een gevecht uitbreekt, redt hij zich al pratend en grappen makend uit de situatie.

In een interview met persbureau Reuters, in 2004, zei Garner dat hij zelf een stuk opvliegender was: „Ik kon vroeger binnen een harteklop terechtkomen in een vechtpartij.”

In 1960 verliet hij de serie, na een conflict met de producenten over zijn contract. Maar de personages die hij daarna in films speelde, bleven altijd sterk op Bret Maverick lijken.

In 1994 werd de tv-serie verfilmd, maar de titelrol werd toen vertolkt door Mel Gibson.

Garner, een laconieke, knappe verschijning met dik, donker haar, werd door critici jarenlang bejubeld als aanstormend talent in Hollywood. Maar een echte doorbraak op het witte doek bleef uit, ondanks de vele films waarin hij figureerde. Marlon Brando, Julie Andrews en Audrey Hepburn zijn maar enkele van de beroemdheden naast wie hij in films peelde.

In de jaren zeventig maakte Garner nogmaals furore in een televisieserie, The Rockford Files, waarin hij de hoofdrol vertolkte. Dit keer speelde hij Jim Rockford, een privédetective die eerder vijf jaar onterecht in de gevangenis heeft gezeten. Hij woont in een trailer en houdt hij zich zich alleen bezig met oude onopgeloste zaken, vermissingen en kleine misdaad, om de politie niet tegen zich in het harnas te jaren.

Voor deze rol ontving Garner in 1977 een Emmy Award. Ook viel hem in 1985 de eer te beurt van een Oscar-nominatie, voor zijn rol naast Sally Field in de comedy Murphy’s Romance.

In 2003 keerde Garner opnieuw terug in een tv-serie, in de sitcom 8 Simple Rules... , waarin hij de rol van grootvader overnam na de dood van acteur John Ritter. Zijn laatste filmrol speelde Garner in 2004, in The Notebook. Daarin vertolkte hij de rol van toegewijde echtgenote van een vrouw (Gena Rowland), die aan Alzheimer lijdt.

Garner was sinds 1957 getrouwd met tv-actrice Lois Clarke, met wie hij een dochter en een stiefdochter had.