Diamant met lasers geplet

De National Ignition Facility. Foto Matt Swisher

Diamant mag dan het hardste materiaal in de natuur zijn, Amerikaanse wetenschappers zijn er toch in geslaagd het materiaal te verpletteren. Dat gebeurde met ’s werelds grootste laseropstelling in de National Ignition Facility in Californië, die normaal voor kernfusie-onderzoek wordt gebruikt. De onderzoekers richtten 176 lasers op stukjes synthetisch diamant (een- tot tweetiende millimeter in doorsnede) en wisten het materiaal bloot te stellen aan een druk van 5 terapascal (TPa). Dat is zeker dertig keer meer dan met de tot nog toe gebruikelijke opstellingen mogelijk was. De gecreëerde druk is vergelijkbaar met die in de kern van de planeet Saturnus, en veertien keer de druk in de kern van de Aarde. De onderzoekers verwachten nauwkeuriger te kunnen bestuderen hoe de kern van exoplaneten is samengesteld. Tot nu toe is daar vooral aan gerekend aan de hand van computermodellen en extrapolaties. De kern van de aarde bestaat voornamelijk uit ijzer en nikkel, maar er zijn ook planeten waarvan wordt gedacht dat ze voornamelijk uit koolstof bestaan – het atoom waaruit diamant is opgebouwd.