Fel, mentaal gevecht op het asfalt

Op Hockenheim staan ze weer tegenover elkaar, de kemphanen van Mercedes. Wie wordt de nieuwe wereldkampioen, Lewis Hamilton of Nico Rosberg?

Teamgenoten Nico Rosberg (auto boven en onder rechts) en Lewis Hamilton (auto onder, onder links). Foto’s AFP, AP

De één groeide op als kleurling in een zielloos stadje in het zuidoosten van Engeland. Zijn grootouders waren uit Granada geëmigreerd, op zoek naar een beter bestaan. De ander, kind van een Duitse moeder en een Finse vader, heeft het weelderige Monaco als zijn biotoop. De één rijdt met zijn hart, de ander met zijn verstand, zeggen kenners. Ze vechten een verbeten duel uit om de hegemonie in de Formule 1. En het pikante is: ze rijden voor hetzelfde team.

De één is Lewis Hamilton, de ander Nico Rosberg. Beiden zijn 29 jaar, beiden rijden voor Mercedes dat dit seizoen domineert in de Formule 1. Het seizoen is pas halverwege, maar bij de strijd om de wereldtitel gaat het vooralsnog om twee coureurs. Rosberg voert het klassement aan, favoriet Hamilton zit hem met vier punten minder op de hielen. Hamilton won vijf van de negen grands prix, Rosberg drie. Vijf keer werd de Duitser tweede; vier keer achter Hamilton, terwijl deze twee keer achter Rosberg eindigde. Stuivertje wisselen dus, dat dit weekeinde wordt vervolgd op het circuit van het Duitse Hockenheim.

Ze hebben meer gemeen dan ‘Mercedes’. Groeiden op in het karten zoals de meeste Formule 1-coureurs en leerden echt racen in de lagere klassen (GP3, GP2). Hamilton blonk als kind al uit met radiografisch bestuurde autootjes, terwijl Rosberg het talent in de genen had via zijn vader Keke, wereldkampioen in 1982.

Maar dan houdt elke gelijkenis op. Hamilton en Rosberg zijn tegenpolen. „Hamilton is in de basis een rauw natuurtalent. Al vanaf de kartsport was hij op papier de snelste. Als hij wint is alles top, maar als hij verlies is hij snel uit balans” , zegt race-expert Mark Koense, hoofdredacteur van RTL GP Magazine. „Nico is de denker, is emotioneel veel stabieler. Ik geef eerlijk toe dat ik het succes van Rosberg tot ver in de Formule 1 niet begrepen heb. De laatste twee jaar is hij zeer goed bezig. Hij is de man van de perfectie, van intensief overleg met de engineers.”

De Nederlandse coureur Giedo van der Garde, dit seizoen testrijder bij Sauber en gisteren actief op de Hockenheimring, zegt het anders. „Lewis barst van het talent, Nico is een hele harde werker.”

Zij houden hun rivaliteit maar al te graag in stand, als boksers in de aanloop naar een gevecht. Op de fora van fans vliegen de argumenten over en weer wie het beste is. „Het is het verschil tussen een kampioen en een topcoureur”, vat een liefhebber samen. Een fan dus van Hamilton die refereert aan diens wereldtitel in 2008.

„We zijn geen vrienden, we zijn collega’s”, verduidelijkte Hamilton in mei na de Grand Prix van Monaco tegenover persbureau Reuters. „Mensen zeggen dat we de beste vrienden zijn maar dat zijn we niet. Dat zijn we al vanaf ons dertiende jaar niet geweest. Ik zeg hem gedag, hij zegt mij gedag. Maar we lunchen niet samen en we dineren niet samen. We zijn koeltjes.”

Rosberg won zijn ‘thuiswedstrijd’ in Monaco, Hamilton werd tweede. Een handje voor de winnaar kon er niet van af. Lewis’ hele lijf ademde aversie. Het was Rosberg die hem van pole had afgehouden. Op een luizige manier, zo zal Hamilton dat hebben gevoeld. Want zijn collega had zich in Mirabeau-bocht verremd, schoot rechtdoor en veroorzaakte dat de gele vlaggen omhoog gingen. Niemand, ook Hamilton niet, kreeg de kans om sneller te zijn en de belangrijke poleposition te veroveren. Of Rosberg hem een kunstje had geflikt, zoals Michael Schumacher in zijn beste dagen wel eens deed , wordt door de experts betwijfeld.

De Formule 1-bazen kunnen blij zijn met de controverse. Niets is zo mooi als een klassieke tweestrijd, zeker niet nu de kijkcijfers onder druk staan en Formule 1 opwinding kan gebruiken. De fans willen persoonlijk drama in het technologische gevecht dat Formule 1 vooral is. Ze koesteren de gevechten uit het verleden: James Hunt versus Niki Lauda, Alain Prost versus Ayrton Senna, Nigel Mansell versus Nelson Piquet. En nu zorgt de tweestrijd tussen Hamilton en Rosberg voor herrie in dit seizoen van schone, geluidsarme turbo’s.

De vergelijking met de tweekamp eind jaren tachtig tussen Senna en Prost, teamgenoten bij het Engelse Mclaren, wordt snel gemaakt. Die is volgens kenners niet terecht. Die twee waren van exceptionele klasse, de besten van hun generatie. Hamilton en Rosberg mogen dan snel zijn, Fernando Alonso (Ferrari) kan er ook van.

Ze hebben de beste turbobolides van de grit. Bij de constructeurs staat Mercedes op eenzame hoogte. Van de twee is Hamilton de snelste, maar ook de meest emotionele. Zie hem na de teleurstellende kwalificatie op Silverstone. Een man die in zijn gedachten verdrinkt, zich opsluit in zijn somberheid. De volgende dag heeft hij zich herpakt, begroet energiek zijn fans en wint de race. „Twee kanten van het raadsel Lewis Hamilton”, schrijft David Coulthard, BBC-commentator en oud-coureur.

Als het om resultaten uit het verleden gaat, heeft Hamilton een grote voorsprong. Veroverde in 2008 de wereldtitel, als eerste gekleurde coureur, nog maar een jaar nadat hij zijn debuut in de Formule 1 had gemaakt. Zeker in eigen land heeft hij een Tiger Woods-achtige status. Zijn cv vermeldt 138 races, 27 overwinningen en 35 keer poleposition). „Het beste wat deze sport kon overkomen”, ronkte Formule 1-baas Bernie Ecclestone bij het debuut in 2007.

Rosberg (156 grands prix, zes zeges, acht keer poleposition) was op school een zeer pientere bèta-leerling en spreekt vijf talen vloeiend. Hij is de data-nerd onder de coureurs en bereidt zijn races minutieus voor. Een man bij wie continuïteit voor alles gaat met ouders die 37 jaar getrouwd zijn en een echtgenote met wie hij al vanaf zijn zestiende verkering heeft, schreef de The Wall Street Journal, die hem op een racedag volgde.

De twee Mercedescoureurs hebben harde gevechten achter de rug, zoals in Bahrein. „We hebben nog minder dan tien ronden te gaan. Zorg er voor dat beide auto’s aan de finish komen”, klonk het door de boordradio’s van beiden. Rosberg antwoordde met OK, Hamilton, die won, bleef vaag.

De kenners gaan ervan uit dat Hamilton dit seizoen toch zijn tweede wereldtitel verovert, vooropgesteld dat hij niet door pech getroffen wordt. Koense: „Mercedes heerst, maar dat betekent ook dat alles maximaal wordt belast. Dominantie mag je niet verwarren met kogelvrij.” Hamilton viel al twee keer uit met technische problemen, Rosberg één keer. Het wordt vooral een mentaal gevecht. Wie gaat er het beste met de druk om?

Hamilton kreeg twee weken geleden vleugels tijdens zijn thuisrace op Silverstone. Rosberg, die een nieuw contact bij Mercedes heeft getekend, wil zondag voor eigen publiek schitteren. Hij kan na Sebastian Vettel de nieuwe held van de Duitsers worden.

Rosberg of Hamilton? Bij de vrije training vrijdag was het nog Rosberg. Hij was zeshonderdste seconde sneller dan Hamilton. Nog tien grands prix te gaan.