Ebola heerste al veel langer in West-Afrika

Het ebolavirus heeft al in 2006 mensen besmet in West-Afrika. Dat blijkt uit de analyse van oude bloedmonsters van het Kenema Government Hospital in het oosten van Sierra Leone door een team van het onderzoeksinstituut van het Amerikaanse leger in Fort Detrick, onder leiding van Randal Schoepp. Tot nu werd gedacht dat Ebola tot dit jaar alleen voorkwam in Centraal-Afrika. In het ziekenhuis bleek in bijna 9 procent van de bloedmonsters antilichamen tegen ebola, een bewijs dat mensen met dit gevreesde virus in aanraking moeten zijn geweest. De onderzoekers doen verslag in het julinummer van Emerging Infectious Diseases.

Schoepp was dit jaar zes weken in Sierra Leone en Liberia om een testlaboratorium voor ebola op te zetten en lokaal personeel op te leiden. Eerder hielp het Amerikaanse leger in dezelfde regio testfaciliteiten voor lassakoorts op te zetten, waarvan het ziekenhuis in Kenema er een was.

Schoepp testte de oude bloedmonsters van 253 patiënten met een hele batterij tests om onbekende virusinfecties op de sporen. De monsters waren tussen oktober 2006 en oktober 2008 afgenomen bij doodzieke patiënten, waarvan vermoed werd dat zij lassakoorts hadden, een virusinfectie die net als ebola hoge koorts en bloedingen geeft. De test gaf toen aan dat geen van de patiënten toen lassa of malaria had.

Omdat in slechts eenderde van de 500 tot 700 bloedmonsters die jaarlijks in het gespecialiseerde laboratorium van Kenema getest lassa wordt aangetoond, wilde Schoepp weten welke andere infecties de ziekteverschijnsel een van het overgrote deel van de patiënten zouden kunnen verklaren.

Tot zijn verrassing sprong ebola eruit met 19 positieve monsters, terwijl er officieel alleen in 1995 een melding was van een enkel geval van ebola in Ivoorkust. Kennelijk waarde het virus al rond voor de grote uitbraak die nu Sierra Leone, Liberia en Guinee teistert.

Naast ebola troffen de onderzoekers ook het ebola lijkende marburgvirus aan, waarvan ook al niet bekend was dat het in de regio voorkwam. Dat verspreidingsgebied leek beperkt tot Oost-Afrika.