LeBron James volgt zijn hart en gaat naar huis

Voor zijn familie keert LeBron James terug bij de Cleveland Cavaliers. Daar kijkt iedereen uit naar de ‘return of the King’

Foto AFP

„In Noord-Oost Ohio krijg je niets cadeau. Je moet het verdienen. Voor alles wat je hebt moet je werken. Ik ben klaar om de uitdaging aan te gaan. Ik kom naar huis.”

Met deze woorden sloot LeBron James afgelopen week zijn open brief op de website van Sports Illustrated af. De aankondiging dat de beste basketballer van dit moment het succesvolle Miami Heat zou gaan verlaten voor zijn oude club Cleveland Cavaliers baarde wereldwijd opzien. De afgelopen vier jaar won hij telkens de Eastern Conference met Heat, en in 2012 en 2013 kwam daar ook nog de eindzege in de NBA Finals bij.

De Cleveland Cavaliers, die James in 2010 had verlaten, verdween in die periode juist van het grote toneel. Alleen daarom al is de overgang zo opmerkelijk. „Je moet het zien alsof een voetballer van Real Madrid naar De Graafschap gaat. In die orde van grootte moet je denken”, zegt Mart Smeets, die als voormalig basketbal-international de NBA nauwlettend volgt. De NOS-presentator, momenteel actief bij de Tour de France, ziet de overgang niet als een stap terug. „Absoluut niet. Op persoonlijk niveau is het namelijk geen stap terug.”

Volgens Smeets gaat hij nu z’n hart achterna, nadat hij alles al gewonnen heeft. „Op het veld hoeft hij niks meer te doen, met waarschijnlijk honderden miljoenen op de bank. Er zijn dan ook mensen die inzien: genoeg is genoeg. Hij heeft alles en wilde terug naar zijn geboorteplaats.” Dat onderschrijft George Vecsey, sport-columnist voor de New York Times, in een mail. „Geld is absoluut niet zijn drijfveer. Hij had het er over dat het ook deels had te maken om een voorbeeld te stellen, en aandacht te vestigen voor zijn oorspronkelijke regio.”

Noord-Oost Ohio is een regio met vele achterstandsgebieden en Cleveland is bovendien een van de gevaarlijkste steden van Amerika. Op zo’n 50 kilometer afstand werd James in 1984 geboren in Akron, waar hij door zijn alleenstaande tienermoeder werd opgevoed. Het leven was moeilijk, maar uiteindelijk bleek basketbal zijn redding. Smeets: „Dat is wel echt een mooi voorbeeld van een arm kind dat opgroeit in de inner city, vervolgens doorbreekt, succesvol is, kampioenschappen wint en dan uiteindelijk terug naar huis gaat, back to Ohio.”

James had altijd al aangekondigd dat hij ooit terug zou keren naar zijn roots. Zijn achtergrond lijkt voor hem belangrijker dan sportief succes. „Mijn band met Noord-Oost Ohio is groter dan basketbal. Vier jaar geleden besefte ik dat niet. Nu doe ik dat wel.”

James schreef in zijn open brief dat hij zijn kinderen graag wil opvoeden in zijn geboortestreek. Hoewel zijn familie de belangrijkste reden is om terug te keren, gaf James aan ook ambitieus te zijn met de Cavaliers. Volgens Smeets kan hij zeker wat bereiken. „Zijn komst kan als een katalysator werken. Er zijn nu al andere goede spelers richting Cleveland gekomen. En James zelf zit fysiek op z’n top.”

Ook Vecsey, zo stelt hij desgevraagd, kan zich voorstellen dat de komst van James voor succes gaat zorgen. „Als hij fit blijft, kan hij de Cavaliers echt beter maken en daarbij ook het omringende gebied van nieuwe, positieve impulsen voorzien. Hij is in de bloei van zijn leven, dus het is echt een enorme boost voor de club.”

Ook de stad Cleveland zelf zou volgens sommige berichten een financiële stimulans krijgen, maar dat moet volgens de columnist nog wel blijken. „Door de komst van James zullen er meer kaartjes worden verkocht, rondom de wedstrijden zal er ook geld worden uitgegeven en de nieuwe spelers kopen misschien dure huizen. Maar dat staat nog wel in schril contrast met de behoefte aan banen in de regio. Een winnend team kan een vibe veroorzaken, maar uiteindelijk is er wel een meer tastbare economische groei nodig.”