Thorpe kon niet langer met de leugen leven

Met zijn coming-out levert hij een bijdrage aan de acceptatie van homoseksualiteit in het conservatieve Australië. „Er worden levens gered.”

Ian Thorpe actief op 100 m. vlinder. Foto EPA

Op het moment dat de Australische sportheld Ian Thorpe met een brok in de keel bekend maakt dat hij op mannen valt, bestempelt een tv-commentator op een andere zender een tegenvallend presterende voetballer als „een enorme nicht”.

De opmerking bevestigde nog maar eens hoe belangrijk de coming-out van Thorpe (31) is voor de acceptatie van homoseksualiteit in Australië, en in de Australische sportwereld in het bijzonder, zo luiden de reacties na het openhartige interview.

Ian Thorpe is namelijk niet zo maar een sporter. Thorpe is Thorpedo, de zwemmer die op zijn zestiende zijn eerste wereldtitel won – de jongste ooit. Thorpe is de man die op de Olympische Spelen van Sydney in 2000 voor een uitzinnig thuispubliek drie gouden medailles won. In het sportgekke Australië – waar sport ook wel „de nationale religie” wordt genoemd – geldt Thorpe als de beste sporter van allemaal.

Thorpe is ook Thorpe Inc., het gezicht van een zwemmend miljoenenbedrijf met schoenmaat 53. Na zijn successen in Sydney tekende Thorpe lucratieve sponsorcontracten, onder meer bij luchtvaartmaatschappij Qantas, horlogemerk Omega en telefoonmaatschappij Telstra. De adverteerders hadden er miljoenen voor over om zich met de meest populaire inwoner van het land te mogen associëren.

Maar Thorpe is ook de zestienjarige vertwijfelde puber die na zijn eerste successen door journalisten wordt gevraagd of hij soms homo was. Nee, antwoordde hij dan. De zachtaardige jongen met het gestaalde sportlichaam was bang om anders te zijn. Hij werd in die tijd al regelmatig uitgescholden, zei hij in het interview.

Na zijn eerste ontkenning bleven de journalisten vragen stellen over zijn seksuele geaardheid. De succesvolle sporter was publiek bezit geworden, de tabloids lieten hem niet met rust. Thorpe slikte steeds meer antidepressiva, greep naar de fles, overwoog zelfs zelfmoord. Maar hij bleef ontkennen. Hij liet zijn manager een speciale ontkennende verklaring opstellen. In zijn autobiografie zei hij: „Schrijf op: ik ben geen homo”. De leugen was te groot geworden, zei Thorpe.

Thorpe was ook bang zijn sponsors te verliezen. „Ik wist niet of Australië wilde dat zijn kampioen op mannen viel”, zei hij tegen de Britse interviewer Michael Parkinson. Dat was geen ongegronde vrees. De Canadese topzwemmer Mark Tewksbury raakte zo’n vijftien jaar geleden een aantal sponsorcontracten kwijt nadat hij geruchten over zijn seksuele geaardheid had bevestigd.

De Australische sportwereld staat er – net als de Australische maatschappij overigens – om bekend vrij conservatief te zijn. Vooral in de machowereld van het rugby en het Australian Rules Football (een combinatie van rugby en voetbal) zijn homofobe opmerkingen geen uitzondering. De grote ster Jason Akermanis zei bijvoorbeeld dat hij het niet fijn zou vinden om met een homo onder de douche te staan.

De Australische schoonspringer Matthew Mitcham, zelf openlijk homo, zei gisteren tegen de Sydney Morning Herald dat Thorpes coming-out „levens zal redden”. „We hebben grote sterren nodig die homo zijn om de stereotypes uit te bannen”, zei Mitcham. „Thorpe is de grootste ster die er is.” Thorpes eeuwige rivaal Pieter van den Hoogenband twitterde dat Thorpe „een groot kampioen is, nu nog meer dan ooit”. De Australische trampolinespringer Ji Wallace zei te hopen dat mensen door Thorpes coming-out „beter begrijpen dat iedereen gewoon zichzelf zou moeten zijn”.

Kritiek was er op het feit dat Thorpe kortgeleden een contract met de tv-zender sloot waar hij zondagavond zijn bekentenis deed. Voor het interview en het leveren van commentaar tijdens de aankomende Commonwealth Games zou Thorpe volgens de Australische pers omgerekend zo'n 300.000 euro hebben gekregen.