Als BitTorrent al geld gaat vragen…

Foto Flickr/Steve Rhodes

BitTorrent, het bedrijf dat de software ontwikkelde waarmee tientallen miljoenen internetgebruikers dagelijks illegaal films, muziek en series downloaden, gaat geld vragen voor zijn diensten.

Dat lijkt een grap, maar dat is het niet.

Wat wil BitTorrent precies?

BitTorrent kondigde aan een eigen science fiction-serie te willen maken: Children of the Machine, over een groep tieners die in postapocalyptisch Amerika probeert te overleven. Tv-series zijn duur, dus wil het bedrijf 2,5 miljoen dollar ophalen bij gebruikers van BitTorrent-software. Als 250.000 gebruikers bereid zijn 9,95 dollar te betalen, gaat Children of the Machine er komen. Een serie die, ironisch genoeg, na verschijnen waarschijnlijk direct gratis op illegale torrentsites zal worden aangeboden.

De stap van BitTorrent komt op een interessant moment. Na een lange tijd van gratis weggeven voeren vooral mediabedrijven de betaalmuur weer in. Dat nu zelfs hét icoon van het alles-gratis-tijdperk BitTorrent overstag gaat, zegt alles over de nieuwe realiteit.

BitTorrent werd bedacht in 2001 door Bram Cohen, naar eigen zeggen “as much of a geek as you’d expect“. Een torrent is, simpel gezegd, een inventieve manier om zo snel mogelijk enorme bestanden te versturen. Wie een torrent downloadt, haalt van duizenden computers kleine stukjes van het bestand binnen. Sindsdien duurt een film of muziekalbum downloaden via een illegale site als The Pirate Bay, dat gebruik maakt van de torrent-technologie, geen dagen maar minuten.

There’s no such thing as free lunch

Bram Cohen heeft zich altijd van het illegale gebruik van zijn software gedistantieerd. Hij wijst er liever op hoe legitieme bedrijven zijn software hebben omarmd, zoals Facebook en Twitter die BitTorrent gebruiken om intern grote bestanden rond te sturen. NASA gebruikte in 2010 BitTorrent om een foto van de aarde van 2,9 gigabyte voor iedereen beschikbaar te stellen. BitTorrent, dat een groot kantoor heeft in San Francisco heeft met 150 werknemers, verdient geld door premium versies van zijn gratis software te verkopen aan twee miljoen betalende klanten. Want ja, BitTorrent moet geld verdienen. “There’s no such thing as a free lunch.”

Beter gezegd: bij een internetbedrijf is de lunch eerst gratis en gaat langzaam steeds meer geld kosten zodra de kantine elke dag volloopt. Gratis beginnen is nodig om snel aan zoveel mogelijk gebruikers te komen. Is die massa eenmaal bereikt, dan komen de advertenties. Worden we daar gek van, dan volgen de betaalde abonnementen.

Wie volgt?

Voorbeelden genoeg. YouTube begon volledig gratis, kwam daarna met steeds opdringerige advertenties en begint binnenkort met een model waarbij gebruikers tegen betaling geen advertenties meer hoeven te zien. Spotify volgt ruwweg dezelfde strategie. Datingapp Tinder, dat alleen al in Nederland anderhalf miljoen gebruikers heeft, presenteerde onlangs plannen voor een advertentie- en abonnementsmodel. “Je zult zien dat we snel geld gaan verdienen aan Tinder”, zei topman Gregory Blatt van Tinders moederbedrijf IAC/InterActiveCorp onlangs.

En de Grote Drie – Google, Twitter en Facebook? Dat lijken gratis diensten, maar zijn het feitelijk niet. Gebruikers betalen door het achterlaten van zoveel mogelijk privé-informatie – informatie die interessant is voor adverteerders. En, zegt Poort, het is helemaal niet ondenkbaar dat Facebook ook ooit met betaalde abonnementen komt. “Een Facebook-versie waar je niet door adverteerders gevolgd wordt, bijvoorbeeld.”