Studie tweelingbroer Wim Hof: ademhaling werkt tegen koude

IJsman Wim Hof tijdens een van zijn recordpogingen in het ijs. Foto ANP

De extra warmteproductie van het lichaam, waardoor de IJsman Wim Hof extreme koude kan verdragen, wordt voor een belangrijk deel gegenereerd door zijn ademhalingstechniek. Dat blijkt uit onderzoek van het MUMC+ in Maastricht dat dit weekend verscheen in PLOS One . Humaan bioloog Wouter van Marken Lichtenbelt en promovendus Maarten Vosselman vergeleken de reactie van Wim Hof op milde koude met die van zijn tweelingbroer André. Daarbij lagen ze in shorts op een bed en koelde de omgeving af naar 13 graden.

Beide broers gingen opvallend genoeg niet rillen tijdens dit experiment, wat doorgaans bij andere proefpersonen wel gebeurt. Dat kwam door een uitzonderlijke hoge warmteproductie. Het geheim zat in de ademhalingsspieren, ontdekten de Maastrichtenaren op de scans, die bleken vier keer meer glucose te gebruiken dan normaal. „Waar andere proefpersonen gewoon doorademen hielden Wim en zijn broer volgens een speciale techniek hun adem in tijdens de afkoeling. Dat genereerde extra warmte”, concludeert Van Marken Lichtenbelt.

De extra warmte kwam bovenop de warmte die bruin vet genereert. Bruin vet wordt actief bij koude en helpt zo het lichaam op temperatuur te houden. De eeneiige tweeling bleek hierin verrassend gelijk, ondanks de verschillen in hun leefstijl (Wim traint dagelijks, André is vrachtwagenchauffeur). De broers zijn in de vijftig maar hebben even veel bruin vet als jonge mannen; dat is bijzonder, want de hoeveelheid bruin vet neemt af met de leeftijd.

Broer André vond de proef wel een stuk minder comfortabel dan de IJsman. Dat verschil schrijft Van Marken Lichtenbelt toe aan gewenning. Vooral Wim heeft daarbij het vermogen de huiddoorbloeding tot een minimum te beperken. „Daardoor is hij goed geïsoleerd en kan hij zelfs urenlang een ijsbad aan. Echter, zodra hij uit de ijsblokjes stapt, komt zijn bloedcirculatie weer op gang en koelt zijn kern af; dan gaat hij alsnog rillen.”