Vermagerde Nibali nu grote favoriet voor de eindzege

Wie volgt de uitgevallen Chris Froome op? De deskundigen zijn het erover eens: Vincenzo Nibali heeft een goede kans.

De Italiaanse klimmer Vincenzo Nibali ontpopte zich na training met Peter van Petegem tot uitblinker op de kasseien. Foto AFP

Misschien zou hij het wel iets moeilijker krijgen. Het parcours van de 101ste Tour de France was immers wat minder geschikt voor een klimmertje van 71 kilo dan dat van de honderdste editie. Maar dat de Britse titelverdediger Chris Froome (Sky) al in de vijfde etappe zou opgeven, kwam toch als een verrassing.

Wie kan Froome opvolgen? Drie Nederlandse ploegleiders in de Tour - Merijn Zeeman (Belkin), Marc Reef (Giant) en Servais Knaven (Sky) – laten hun licht erover schijnen. Het drietal toont zich eensgezind: de Italiaanse geletruidrager Vincenzo Nibali (Astana) is de belangrijkste kandidaat. Al in de tweede etappe, naar Sheffield, boekte Nibali een ritzege en pakte hij de gele trui. Drie etappes later verstevigde hij zijn kandidatuur door in de kasseienrit naar Arenberg derde te worden en al zijn concurrenten op achterstand te rijden.

Nibali als kasseienkoning – dat hadden weinigen verwacht. Nooit reed de Italiaan Parijs-Roubaix, de ultieme kasseienklassieker. Maar hij liet zich trainen door de Belg Peter Van Petegem, die in 2003 de hoogste trede mocht beklimmen op de wielerbaan van Roubaix. In april van dit jaar verkenden ze samen de negen stroken tussen Ieper en Arenberg. Na zijn uitstekende derde plaats verklapte Nibali dat Van Petegem hem had geleerd om voorin te koersen en altijd het midden van de strook te houden. Op zijn beurt onthulde de Vlaming dat hij de Siciliaan leerde om fors door te trappen in de bochten en de onderkant van het stuur vast te houden.

Hoewel Nibali toch vooral bekendstaat als ronderenner – zo schreef hij al de Giro en de Vuelta op zijn naam en werd hij al eens derde in de Tour – verbaast het Zeeman niet dat hij ook op de kasseien goed presteerde. „Hij is technisch een zeer goede renner. De kasseien had hij inderdaad nooit opgezocht, maar hij kan goed met zijn fiets omgaan.”

Zijn collega Reef is eerder verbaasd over de sterkte van Nibali’s ploeg, het Kazachstaanse Astana. „Tot diep in die etappe had hij nog vier ploeggenoten om zich heen. Hun plan heeft goed gewerkt.” Bovendien kan Nibali beschikken over een sterke ‘knecht’: de Deen Jakob Fuglsang, die vorig jaar zelf zevende werd in het eindklassement. Zeeman: „Misschien heeft hij zelf nog klassementsambities, maar in elk geval kun je hem er goed bij hebben in de bergen.”

Zelf was Nibali enkele weken geleden, in het Critérium du Dauphiné, bergop nog niet op zijn sterkst. Maar in de Vlaamse krant Het Nieuwsblad onthulde de ploegdokter, de Belg Joost De Maeseneer, dat de ‘Haai van Messina’ sindsdien nog anderhalve kilo is vermagerd. „Vincenzo zit eindelijk op zijn ideale gewicht. Hij weegt nu tussen de 64,9 en 65,1 kilogram, voor 1,79 meter. Zijn vetpercentage is gezakt tot 6,5 procent. Dát is het geheim van onze kopman.” Het is een oude wielerwet: hoe magerder de renner, hoe beter hij een berg oprijdt.

Van alle klassementsrenners kwam de Spanjaard Alberto Contador (Tinkoff) het slechtst de kasseienrit door: hij verloor er ruim tweeënhalve minuut op Nibali. Ook heeft hij zijn landgenoot Jesús Hernández, een belangrijke knecht in de bergen, zien uitvallen. Zijn gebruikelijke meesterhelper, de Tsjech Roman Kreuziger, werd zelfs voor de Tour al uit de selectie geschrapt, wegens afwijkende waarden in zijn bloedpaspoort.

Toch zien de drie Nederlandse ploegleiders tweevoudig Tourwinnaar Contador nog steeds als de belangrijkste uitdager van Nibali. Het ontbreken van twee knechten is niet zo’n probleem, denkt Zeeman: hij beschikt altijd nog over de Ier Nicholas Roche en de Australiër Michael Rogers. Contador kende een uitstekend voorjaar, met eindoverwinningen in de etappekoersen Tirreno-Adriatico en Ronde van het Baskenland. In deze Tour hebben de renners nog geen bergen van enige betekenis beklommen. Pas dit weekend, als het peloton de Vogezen aandoet, zal blijken of Nibali’s vermageringskuur hem kan helpen om Contador voor te blijven.

Als derde podiumkandidaat wordt de naam van de Spanjaard Alejandro Valverde (Movistar) genoemd. De alleskunner – zo won hij zowel de Ronde van Spanje als de klassieker Luik-Bastenaken-Luik – kwam in de Tour nog niet verder dan een zesde plaats. Vorig jaar verloor hij zijn goede klassering in de beruchte waaieretappe naar Saint-Amand-Montrond. Maar op zijn 34ste wil hij er nog één keer voor gaan. Hij staat negende in het algemeen klassement, op 2.11 minuten.

Voor de subtoppers zijn het roerige dagen geweest. Donderdag verloren de Fransen Thibaut Pinot (fdj.fr) en Pierre Roland (Europcar) bijna een minuut nadat ze in de verkeerde waaier waren beland. Vrijdag was het de beurt aan de Amerikaan Tejay Van Garderen (BMC), die ruim een minuut moest inleveren na een valpartij. Zijn landgenoot Andrew Talansky (Garmin), winnaar van de Dauphiné, verloor weliswaar geen tijd, maar kwam wel hard ten val tijdens de eindsprint. Een gevaarlijke outsider is Jurgen Van den Broeck (Lotto). De Belg, die het hele jaar vrijwel uitsluitend voor de Tour traint, staat vijfde in het klassement. Vorig jaar viel hij uit na een zware val, maar hij werd al twee keer vierde.

Door de malheur van zijn concurrenten staat Bauke Mollema (Belkin) er goed voor. Hij verteerde de kasseien relatief slecht en verloor knecht Stef Clement, maar zat gisteren in Nancy, in de rit die werd gewonnen door de Italiaan Matteo Trentin, bij de eerste groep. Inmiddels is hij opgeschoven naar de veertiende plaats, op 2.27 minuten van Nibali.

Een plaatsje hoger zelfs nog staat Tom Dumoulin (Giant). De tijdrijder die stiekem ook goed kan klimmen werd gisteren vierde – sprinten kan hij dus ook al. Maar het klassement is nooit zijn doel geweest, laat een woordvoerder van zijn ploeg weten. „We bekijken nu de mogelijkheden: óf hij laat zich een keer goed lossen, zodat hij later kans maakt op een ritzege, óf hij probeert zich te handhaven in het klassement.” Voor het hooggebergte komt Dumoulin wellicht nog wat tekort – maar wees niet verbaasd als hij dit weekend in de Vogezen met de besten mee naar boven kan.