Het faillissement van Estro: al maanden geleden voorgekookt?

De eigenaren van kinderopvanggigant Estro hebben de Europese Commissie al maanden voor het faillissement toestemming gevraagd om het bedrijf over te nemen – terwijl ze op dat moment al eigenaar wáren. Op 15 april vroegen investeringsmaatschappijen KKR en HIG toestemming om Estro over te nemen. Sinds 2012 is Estro in handen van KKR en Bayside Capital, een onderdeel van HIG. Op 16 mei keurde de Europese Commissie hun aanvraag goed:

Besluit Europese Commissie over Estro

Afgelopen zaterdag ging Estro, het grootste kinderopvangbedrijf van Nederland, failliet. Maandag volgde het bericht dat HIG een groot deel van Estro voortzet onder de naam Smallsteps. HIG zet zo’n 250 van de 350 oude Estro-vestigingen voort.

Smallsteps wil niet zeggen waarom het toestemmingsverzoek bij de Europese Commissie in april werd gedaan. De precieze reden voor de actie blijft dus gissen, maar de manoeuvre kan erop wijzen dat de ondergang en herrijzenis van Estro al maanden in de maak zijn.

Het faillissement en de doorstart lijken “zeer grondig gestroomlijnd”, zegt faillissementsadvocaat Sjoerd Warringa. “KKR en HIG hebben de Europese Commissie toestemming gevraagd om Estro in zijn geheel over te nemen.” HIG heeft uiteindelijk maar een deel van het bedrijf overgenomen. Maar met deze actie hebben de investeringsmaatschappijen mogelijk de “mededingingsrechtelijke beperkingen” en de “risico’s daaromtrent” willen inschatten, zegt Warringa. Met andere woorden: verleent de Europese Commissie toestemming voor een overname van Estro als geheel? Dan is de overname van een deel van het bedrijf, zoals nu gebeurd is, waarschijnlijk ook wel in orde. Een soort “proefballonnetje”, zegt Warringa, “om vast een mogelijke barrière weg te nemen”.

Het verzoek om Europese toestemming is namelijk niet de enige actie die duidt op een zorgvuldig voorbereide operatie. Ruim een maand voor het faillissement is het hoofdkantoor op papier verhuisd van Amersfoort naar Amsterdam, meldde het Financieele Dagblad gisteren. Daardoor viel het bedrijf niet meer onder rechtbank Midden-Nederland, maar onder rechtbank Amsterdam. De reden: Amsterdam staat wél positief tegenover het aanstellen van een stille bewindvoerder, die een doorstart kan voorbereiden voor een bedrijf dat feitelijk failliet is.

KKR topman George Roberts over de cultuur en waarden binnen zijn bedrijf:

George Roberts: Company Vision from Kohlberg Kravis Roberts and Co on Vimeo.

Deze minutieuze voorbereiding is niet zonder kritiek. Want als gevolg van het faillissement verliezen duizend mensen hun baan. Zij mogen niet mee in het nieuwe Smallsteps. “Misschien dat er onder een andere nieuwe eigenaar meer banen behouden waren”, zegt vakbondsbestuurder Ilse van der Weiden van Abvakabo. “Bijvoorbeeld onder een partij die wél met alle vestigingen door had gewild.”

Andere kinderopvangbedrijven klagen dat ze niet de kans hebben gekregen om ook een bod te doen. Kinderopvangbedrijf SWK-groep heeft al in mei laten weten interesse te hebben in een overname van Estro. “Toen kreeg ik te horen dat het bedrijf niet te koop stond”, zegt directeur Ad Doorneveld. Ook kinderopvangbedrijf Partou en een consortium van kleinere kinderopvangorganisaties hebben nog voor de doorstart interesse getoond. Deze partijen zeggen ook dat ze geen bod hebben kunnen doen.