Voorraad pokkenvirus gevonden

Bij het uitruimen van een oud laboratorium in de Verenigde Staten zijn per toeval flesjes met het pokkenvirus uit de jaren vijftig aangetroffen. Het virus werd gevriesdroogd bewaard in zes flesjes, goed verpakt in een kartonnen doos. Volgens de Amerikaanse gezondheidsorganisatie CDC is het niet duidelijk of het virus in de aangetroffen flesjes nog leeft. Pokken kunnen nog dodelijk zijn nadat ze zijn gevriesdroogd, maar meestal moet het virus koud worden gehouden om levend en gevaarlijk te blijven. De flesjes worden nu onderzocht, vervolgens wordt het virus vernietigd. Tot in de jaren vijftig raakten er wereldwijd vijftig miljoen mensen per jaar besmet met pokken, met vele doden en verminkingen tot gevolg. De WHO begon in 1966 een succesvolle uitroeiingscampagne die in 1980 uitmondde in het pokkenvrij verklaren van de wereld. De laatste pokkenpatiënt stierf eind augustus 1978. Het virus wordt sindsdien alleen nog bewaard in twee beveiligde laboratoria in de VS en Rusland – voor wetenschappelijk onderzoek, maar ook omdat het gebruikt zou kunnen worden in biologische oorlogvoering. Wetenschappers zijn verdeeld over het bewaren van levend pokkenvirus. Tegenstanders vinden dat het virus zelfs in de extreem beveiligde laboratoria een potentieel gevaar vormen. Voorstanders vrezen straks met lege handen te staan als het virus na de vernietiging toch nog opduikt, bijvoorbeeld in de vorm van een terreuraanval. Het is de eerste keer in de VS dat er ongeregistreerde monsters zijn ontdekt.