Je realiseert je niet dat al die volgers mensen zijn

Iedere dag plaatstNegin Mirsalehi vijf foto’s van zichzelf op Instagram. Ze heeft inmiddels meer volgers dan model Heidi Klum en bedrijven betalen haar om hun kleding te dragen.

Foto Roger Cremers

Midden in het gesprek: „Vind je het goed als ik even mijn telefoon erbij pak? Ik wil een foto posten.” Negin Mirsalehi (25) opent haar Instagram-app, scrolt door een lijst met foto’s van zichzelf. „Schat, welke zal ik kiezen?” vraagt ze haar vriend, die net thuiskomt van hardlopen. „Die met je hoofd wat meer omhoog”, zegt hij.

Mirsalehi plaatst al twee jaar lang, iedere dag, vijf foto’s op haar Instagramprofiel. Laatst plaatste ze een foto van een handjevol kersen. Ze kreeg vijf-en-twintig-duizend-ne-gen-honderd hartjes, dat zijn Instagram-likes.

De hartjes komen van haar 1,4 miljoen volgers. Even ter vergelijking. Madonna heeft 1,7 miljoen volgers op Instagram, model Heidi Klum heeft er 1,1 miljoen. Mirsalehi is modeblogger, perfectionist en sinds kort een geregistreerd merk.

We zitten op haar witte bank in Almere. Van vijfhoog kijken we uit op een meertje. Links van het televisiescherm staat een rek waar kleding aan hangt: stoer, chique en casual – van dure en goedkope merken. Op de grond: lege dozen van een Samsung-camera, en een Philips-koptelefoon.

Mirsalehi heeft niet voor deze producten betaald. Sterker nog: ze krijgt er meestal voor betaald om ze te hebben.

Ze heeft agenten in Nederland, Groot-Brittannië, Italië en de Verenigde Staten. Als bijvoorbeeld Philips met haar wil samenwerken benaderen ze haar agent. Als Mirsalehi akkoord gaat, stuurt Philips haar producten. Zij plaatst een foto van zichzelf met die producten op haar Instagram-account. ‘It feels like Christmas all over again, thank you @Philips’, schrijft ze onder de foto.

Hetzelfde doet ze met kleding, en ook daar krijgt ze meestal geld voor. Ze heeft met Dior samengewerkt, maar ook met Forever 21, een veel goedkoper kledingmerk. De producten mag ze bijna altijd houden, ze hopen natuurlijk dat ze later nog eens die tas of jas zal dragen.

Mirsalehi wordt altijd door merken benaderd vertelt ze, het is nooit andersom. Waarom ze met haar willen samenwerken? Haar 1,4 miljoen volgers zijn voor 91 procent vrouw en tussen de 15 en 35 jaar. Als ze Mirsalehi met een bepaalde tas of camera zien, of met kersen in haar hand, dan willen ze het ook, meteen. Als ze haar tegenkomen in de Amsterdamse Kalverstraat, Londense Bondstreet of het New Yorkse SoHo worden ze gek. Ze is niet hun voorbeeld, ze willen haar gewoon zíjn.

Dagelijks krijgt Mirsalehi er drieduizend volgers bij. Dat ze zo snel zo groot zou worden had ze niet verwacht, toen ze twee jaar geleden haar masterscriptie (Marketing aan de Vrije Universiteit) schreef en filosofeerde over haar toekomst. Mode was haar hobby. Ze volgde een paar grote internationale modebloggers en ontdekte dat zij geld verdienen met het plaatsen van foto’s en het delen van ervaringen. Zes jaar kostte het deze bloggers om groot te worden.

Ik geef het een kans, dacht Mirsalehi: als het me na twee jaar niet lukt om er geld mee te verdienen, ga ik iets anders doen.

Je maakte een profiel aan en begon met nul volgers. En toen?

„Mijn doel was om op de Explorer-pagina te komen: een Instagram-pagina met wereldwijd de populairste foto’s. Er bleek een heel algoritme achter te zitten van de hoeveelheid volgers, likes en comments. Ik zocht bekende Instagrammeisjes die mijn stijl hadden. Vervolgens ging ik al hun volgers volgen. Zij inspireerden mij en ik hoopte dat ze mijn foto’s ook mooi zouden vinden.”

Na twee maanden had Mirsalehi 50.000 volgers. Ze startte een blog met foto’s en tips over mode, make-up en lifestyle. Het lukte haar om op die felbegeerde Explorer-pagina van Instagram te komen. Binnen een jaar tijd had ze een half miljoen volgers. LA Style, een Amerikaanse webshop, was het eerste bedrijf dat met haar wilde samenwerken. Dolce & Gabbana volgde.

Werk je met alle grote merken?

„Nee, je verliest dan snel je geloofwaardigheid voor je volgers. Je bouwt een relatie met ze op. Ze kennen je persoonlijkheid en je stijl. Als je iets draagt dat niet bij je past, hebben ze het meteen door. Als het een online merk is, moet ik kijken of het bedrijf op tijd levert en of de site klantvriendelijk is, anders verlies ik volgers.”

Hoe is het om bekend te zijn op social media?

„Soms best gek. Je realiseert je niet dat al die volgers mensen zijn. Het is raar om meisjes te ontmoeten die zoveel van jouw leven afweten terwijl jij niets afweet van hun leven. Zij weten wie mijn vriendje is, ze zien ook foto’s van mijn familie voorbijkomen.”

Hoe dichtbij laat je ze komen?

„Ik vind het belangrijk om de mensen van wie ik het meeste houd te laten zien aan mijn volgers. Zo bouw je ook een band met ze op. Er zijn ook bloggers die nog veel verder gaan en bijvoorbeeld hun persoonlijke problemen met hun vader met volgers delen, dat doe ik niet.”

Iedere dag zeggen meisjes van over de hele wereld je dat je mooi bent, dat ze jou willen zijn.

„Het is heel lief, maar het doet toch niet zoveel met me. Ik heb geen slecht zelfbeeld, maar het is ook niet zo dat ik constant met mijn uiterlijk bezig ben en iedere dag denk: laat ik weer eens wat foto’s van m’n knappe koppie online plaatsen.”

Wat als volgers massaal afhaken?

„Dan vraag ik me af of ik mijn werk goed doe, en of mijn doelgroep en stijl nog bij me passen. Ik zie het niet als afwijzing van mijn uiterlijk, maar van mij als ondernemer. Ik hoef ook niet altijd het gezicht van mijn merk te blijven. Misschien kies ik er over een tijdje voor een model het gezicht van mijn merk te laten zijn.”

Maar het draait toch om jou?

„Nee, de taak van een model is om producten te laten zien. Ik promoot merken. Laatst heb ik bijvoorbeeld voor cosmeticamerk Lancôme een event verslagen in New York via mijn blog en Instagram.”

Ben je zelf weleens jaloers op andere meisjes?

„Nee, eigenlijk niet. Er zijn twee dingen die ik van mijn vader heb geleerd: je moet nooit jaloers zijn op andere mensen en je mag niemand haten. Ik moest me van hem laten inspireren door andermans succes. Wij mochten thuis niet eens het woord ‘haat’ uitspreken.”

Ben je een perfectionist?

„Ja, ik wil alles zo goed mogelijk doen. Ik sta ’s ochtends om half zes op, begin dan met het beantwoorden van e-mails, tussen twaalf en één uur ga ik naar bed. Ik ben echt gefocust op mijn werk. Uitnodigingen voor hippe feestjes in Amsterdam sla ik allemaal af.”

Waar komt dat werkethos vandaan?

„Waarschijnlijk van mijn ouders. Toen zij net vanuit Iran naar Nederland kwamen, hadden ze het niet gemakkelijk. Dat heb ik als kind natuurlijk gezien. Ze werkten heel hard, hebben in korte tijd de taal geleerd en daarnaast gestudeerd en gewerkt.”

Wat is je volgende doel?

Lachend: „Op de cover van Vogue staan natuurlijk. Maar dat gaat toch niet lukken. Ik zou graag een keer met Chanel willen samenwerken. En ik zou ook ooit een boek willen schrijven, over hoe je je dromen bereikt.”