Maar één keer was Argentinië beter

Het Nederlands elftal speelt woensdag de halve finale van het WK tegen Argentinië. De voetbalwereld kijkt ondertussen vol bewondering naar de tactische ingevingen van Louis van Gaal.

Acht keer speelden de nationale voetbalteams van Argentinië en Nederland tegen elkaar. Slechts één keer won Argentinië – en daar was een verlenging voor nodig. Maar het betrof wel de WK-finale van 1978 in Buenos Aires (3-1), waarin Rob Rensenbrink vlak voor het verstrijken van de officiële speeltijd, bij een stand van 1-1, de paal raakte.

Oranje ontmoet Argentinië woensdagavond om 22.00 uur Nederlandse tijd in de halve finale, in São Paulo. De andere halve finale gaat morgenavond tussen gastland Brazilië, zonder Neymar, en Duitsland.

Het duel tussen Nederland en Argentinië lijkt vooral een confrontatie te worden tussen de sterspelers van beide landen: Lionel Messi versus Arjen Robben. Argentinië plaatste zich zaterdag in Brasilia met moeite ten koste van België (1-0). Daarbij viel aanvaller Angel Di María uit met een spierscheuring in zijn dijbeen. Hij is er woensdag niet bij. Daar staat tegenover dat aanvaller Sergio Aguëro, die twee WK-duels miste wegens een hamstringblessure, wel weer fit lijkt te zijn.

Ondertussen heeft bondscoach Louis van Gaal in Brazilië het imago van het Nederlands voetbal opgepoetst, na een mislukt EK in 2012. Oranje staat voor de vijfde keer in de halve finales van het WK en daarmee voldoet hij nu al aan de doelstelling van voetbalbond KNVB. Van Gaal wordt wereldwijd geprezen om zijn tactisch vernuft. Zo verraste hij zaterdag door voor de beslissende strafschoppenreeks tegen Costa Rica eerste doelman Jasper Cillessen te wisselen voor ‘penaltykiller’ Tim Krul. Die stopte twee strafschoppen.

De voorbije weken liet Van Gaal geen mogelijkheid onbenut om met een bestraffende vinger te wijzen naar ‘de Nederlandse media’ die volgens hem uitschakeling in de groepsfase hadden voorspeld. Van Gaal stelde in de aanloop naar het WK dat „acht landen beter” zouden zijn dan Nederland. Hij overtrof in Brazilië dus ook zijn eigen verwachtingen.

In tegenstelling tot in het clubvoetbal behoort Nederland in het landenvoetbal nog altijd tot de wereldtop. Volgens Van Gaal is dat grotendeels te danken aan de sterke infrastructuur van het Nederlandse voetbal. „We zijn niet makkelijk in te halen. Elk dorp in Nederland heeft een sportaccommodatie. Dat heeft behalve Duitsland geen enkel ander land”, zei hij eerder tegen deze krant.

Van Gaal is nooit van mening geweest dat het Nederlandse voetbal structureel achterop is geraakt bij de grote voetballanden. Wel ziet hij dat Nederlandse clubs in financieel opzicht achterblijven en noodgedwongen moeten kiezen voor de jeugd. „De opleidingen zijn nog altijd heel goed. Zolang we bij de eerste tien blijven doen we het nog heel goed”, stelde de bondscoach in de aanloop naar het WK. „In Nederland zijn er altijd veel jonge spelers. Hun bijdrage in het voetbal is onevenredig groot. De jongens worden voor de leeuwen geworpen, maar die worden mannen.”

Van Gaal heeft met Oranje voldaan aan de opdracht een nieuw, succesvol elftal op te bouwen. Met een mix van routiniers en jonge krachten uit de eredivisie presteert Oranje boven verwachting, maar is het spel niet altijd aantrekkelijk. Van Gaal acht succes echter belangrijker dan vermaak.

Bert van Oostveen, directeur betaald voetbal van de KNVB, laat via een woordvoerder weten dat „realistisch gezien” de groepsfase overleven al heel moeilijk was. „Het toernooi is al meer dan geslaagd. We zijn hartstikke trots op wat Oranje heeft bereikt. Hier loopt een zeer tevreden directeur die hoopt op meer succes.”