Cyprus wil uitstraling van Las Vegas

Regering van Cyprus wil met casinocomplex jaarlijks een miljoen toeristen extra trekken.

Grieks-Cyprus wil, gedreven door de crisis, de concurrentie aangaan met de casino’s op het Turkse deel van het eiland. Foto Hollandse Hoogte

In het Griekstalige deel van de Cypriotische hoofdstad Nicosia is ’s avonds een grote fel verlichte rouletteschijf boven de gebouwen te zien. Zij staat op het dak van een hoog casino in het door Turkije bezette noorden van de gedeelde stad. Een voortdurende herinnering aan de bezetting die dit eiland in tweeën deelt. Net als de enorme Turkse vlag van rode en witte lampjes die ’s avonds op een berghelling verschijnt.

Provocerend of niet, de rouletteschijf trekt klanten. Grieks-Cyprus heeft geen casino’s. Wie wil gokken gaat naar het bezette deel, een internationaal niet als staat erkende schemerzone waar onduidelijk is welke wetten gelden. De speelhallen daar trekken een continue stroom klanten.

Onder druk van de economische crisis gaat Cyprus echter de concurrentie aan met de bezette zone. De regering heeft de bouw aangekondigd van een casinocomplex waarmee jaarlijks een miljoen extra toeristen moeten worden getrokken.

Volgens minister Yiorgos Lakkotrypis van Energie, Handel, Industrie en Toerisme krijgt het casino een „Las Vegas-achtige uitstraling” met veel entertainment. Hij noemt het „een bonus” dat Grieks-Cyprioten dan zelf ook niet meer naar het bezette noorden hoeven om te gokken, waardoor ze hun geld uitgeven bij wat velen zien als de vijand.

Sinds tien jaar kunnen toeristen en Cyprioten op vertoon van een identiteitsbewijs van de ene naar de andere kant van het eiland. Drie minuten en een stempeltje. Er gaat een constante stroom mensen heen en weer.

Onduidelijke status

Tussen de twee delen van het eiland loopt de zogenoemde ‘groene lijn’, een door militairen van de Verenigde Naties bewaakte zone. Hij gaat dwars door het hart van Nicosia. De drukste en breedste winkelstraat eindigt abrupt bij een grenspost. De VN-militairen in gecamoufleerde bunkers tussen de huizen vervelen zich. Er zijn al jaren geen serieuze bedreigingen van de vrede geweest.

Direct achter de grens aan de Turkse kant lijkt de stad meer op een bazaar, met walmende kebabs en baklava en winkels die en masse nepmerkkleding aanbieden. In de straten erachter zitten bars annex bordelen.

Noord-Cyprus, bezet sinds 1974, wordt alleen door Turkije erkend als land. Voor de rest van de wereld bestaat het niet. Normaal economisch verkeer heeft het amper. Vluchtverkeer moet altijd met een tussenstop aan Turkse wal, anders lijkt een vlucht nergens vandaan te komen.

De onduidelijke status maakt ook dat niemand lijkt te weten welke wetten er gelden. Niet de Europese regels zoals in het zuiden. De Turkse ook niet echt. Communicatie of samenwerking met de instanties is daardoor officieel ook niet mogelijk. Ideaal voor casino’s, die sinds 1998 in Turkije verboden zijn. De meeste klanten komen uit Turkije.

Voor de glanzende entree van het Merit hotel, een hoog gebouw met een luxe casino in de kelder, stopt af en toe een sportwagen en stapt een groep Turkse mannen uit. Dat zijn de belangrijkste klanten. Sinds 1998 zijn alle aanbieders kansspelen naar het eiland verhuisd. De Turkse regering zou de branche daartoe hebben aangemoedigd om te voorkomen dat de omzet van gokkende Turken na het verbod zou wegvloeien naar bijvoorbeeld buurland Bulgarije. Turkse media schatten dat jaarlijks 600 miljoen dollar (437 miljoen euro) omgaat in het gokken op Noord Cyprus.

All-inclusive in de schemerzone

Wie voor minimaal 1.500 euro speelt krijgt een kamer in het hotel, vervoer vanaf de luchthaven en een ticket, vertelt Aysegül Sarihan, manager van het casino, terwijl ze rondleidt tussen de tafels en rijen automaten.

„Noord-Cyprus bevindt zich in een schemerzone, waarvan vooral de Turkse maffia profiteert”, zegt Murat Kanatli, politicus van een kleine linkse partij, bij een koffie op een terras niet ver van de bufferzone. Geld wordt witgewassen via dubieuze onroerendgoedinvesteringen, schetst hij. Duizenden Turken komen voor een weekendje gokken naar het eiland. ‘All-inclusive’ betekent in die gevallen inclusief een Oost-Europese prostituee. Mensensmokkel is een groot probleem.

Buiten toerisme heeft Noord-Cyprus weinig reguliere inkomsten. Behalve het geld dat wordt witgewassen komen er subsidies uit Turkije. Maar zelfs Turkije heeft de geldkraan de afgelopen jaren dichtgedraaid en stelt eisen aan de kwaliteit van het bestuur.

Aysegül Sarihan van Merritt Hotels maakt zich niet druk over concurrentie door een toekomstig casino aan de andere kant van het eiland. Als ze praat lijkt het alsof de rest van het eiland en de economische crisis daar niet bestaan. „Hier gaan de zaken goed.”