Faillissement grootste keten in kinderopvang

De grootste kinderopvangclub van Nederland werd met leningen vol gehangen. Nu is de organisatie failliet.

Vier jaar geleden haalde de Nederlandse kinderopvangorganisatie nog The Wall Street Journal. De toen al grootste kinderopvangclub van Nederland werd voor rond de half miljard euro gekocht door een Amerikaanse investeerder. Met deze nieuwe eigenaar kon er nog meer geïnvesteerd worden in kwaliteit en het uitbouwen van de organisatie.

Maar deze week kregen naar schatting tienduizenden gezinnen een brief thuis. Strekking: de grootste kinderopvangorganisatie van Nederland is bankroet, tot eind juli garanderen we de opvang van uw kinderen. Er wordt gewerkt aan een oplossing.

De Estro groep, voorheen Catalpa geheten, vangt 40.000 kinderen op en telt circa 3.300 medewerkers op 340 vestigingen. Het concern krimpt razendsnel. Het bedrijf lijdt al jaren verlies en zei dat onlangs ook voor de komende jaren te verwachten.

Estro zegt last te hebben van de sterke vraaguitval in de kinderopvang. Ouders doen minder beroep op commerciële kinderopvangorganisaties als gevolg van bezuinigingen op fiscale vergoedingen door de overheid, teruglopende koopkracht en oplopende werkloosheid. Het leidde eerder al tot ingrijpende saneringen.

Maar de belangrijkste oorzaak van de problemen noemt het concern liever niet. In 2010 won de hoogste bieder, maar dat betekende ook dat de kinderopvangorganisatie overladen werd met leningen om haar eigen overname te betalen – een bekende werkwijze in de private equity. Catalpa betaalde 15 procent rente op leningen die door de Amerikaanse investeerder Providence waren verstrekt.

Die schulden waren zo hoog dat de organisatie er onder dreigde te bezwijken. In Londen werden de verhandelbare leningen van Catalpa interessant voor speculatieve investeerders. Eind 2012 namen zij de controle over. Dit was een consortium van banken en wéér andere investeerders: KKR en Bayside Capital.

Het was een doelbewuste reddingsactie: de nieuwe eigenaren hadden de verhandelbare schuld tegen een stevige korting opgekocht om zo in bezit te komen van de kinderopvangorganisatie. „Deze nieuwe financiering biedt de onderneming de komende 7 jaar rust en stabiliteit”, liet een woordvoerder van de Estro Groep begin vorig jaar aan deze krant weten.

De acht maanden geleden aangetreden president-commissaris is alweer afgetreden. Commissaris Hans Hillen zegt vanochtend in Het Financieele Dagblad dat de organisatie „bedrijfseconomisch goed draait”. Niettemin blijkt een stille curator te zijn aangesteld.

Begin deze week heeft de Amerikaanse investeerder H.I.G. Capital zich gemeld bij de Nederlandse kartelautoriteit ACM om „bepaalde activiteiten” van Estro over te nemen. Het is onduidelijk welke vestigingen open blijven. Estro was vanochtend niet bereikbaar voor commentaar.