Dit is de allerlaatste kamer die vrij is (niet dus)

Foto iStock

Nog geen vakantie geboekt? Even naar Booking.com en binnen een paar minuten is een hotelkamer gereserveerd. En nog goedkoop ook.

Veel vakantiegangers doen dat. Booking.com biedt ruim 506.677 accommodaties in 205 landen aan en is daarmee naar eigen zeggen wereldmarktleider. De site bemiddelt elke dag meer dan 650.000 kamers. Het bedrijf werd in 2005 overgenomen door het Amerikaanse Priceline, maar is nog steeds gevestigd in Amsterdam.

De markt voor online hotelboekingen groeit hard:

Toch heeft Booking.com ook problemen. Het is verwikkeld in twee juridische gevechten.

1. De strijd over de laagsteprijsgarantie

Booking.com biedt altijd de laagste prijs. Zeggen ze. Net zoals andere grote boekingssites dat beweren. Van een suite in Londen tot een kamer in een Achterhoeks hotelletje, goedkoper vind je het nergens.

Maar die laagsteprijsgarantie is voor mededingingsautoriteiten in zeven Europese landen reden om te onderzoeken of zulke boekingssites de markt verstoren. Dat werkt zo: bedrijven als Booking.com, Expedia en Hotel Reservation Service (HRS) verplichten hotels op hun site altijd de laagste prijs aan te bieden. Daardoor is er geen prijsconcurrentie mogelijk tussen verschillende boekingssites. En voor nieuwelingen is het moeilijk de markt te betreden. Die kunnen zich immers niet op prijs onderscheiden.

Om deze redenen oordeelde het Duitse Bundeskartellamt in december dat de laagsteprijsgarantie “alleen op het eerste gezicht” voordelig is voor de klant. Het onderzoek richtte zich specifiek op HRS, de Duitse concurrent van Booking.com. Die moet de laagsteprijsgarantie nu schrappen.

Ook de hotels zélf klagen. Zij mogen op hun eigen website ook geen kamers aanbieden tegen een lagere prijs dan op de boekingssite. “Dus ook niet als ze bijvoorbeeld ineens een paar kamers overhebben”, zegt mededingingsadvocaat Eric Janssen van advocatenkantoor Dirkzwager.

Het is een dilemma waar veel hoteliers tegenaan lopen. Want stiekem toch een kamer tegen bodemprijzen aanbieden, is risicovol. Boekingssites speuren het internet af om te controleren, en wie de afspraak schendt, kan voor straf van de site gegooid worden. Booking.com wil niet reageren op de onderzoeken van de mededingingsautoriteiten.

2. De strijd tegen de misleidende reclames

Ook over de reclames op Booking.com is veel te doen. “Misleidend en oneerlijk”, oordeelde de Reclame Code Commissie dit voorjaar na een klacht van marketingdeskundige Max Kohnstamm.

Booking.com wekt “veelvuldig” de indruk dat een hotelkamer bijna uitverkocht is, stelde Kohnstamm. Daarbij, zegt hij, wordt de indruk gewekt dat andere consumenten op hetzelfde moment naar hetzelfde aanbod kijken. Volgens Kohnstamm worden beide zaken “bewust overdreven”.

Het gaat om een kreet als ‘We hebben nog 1 kamer vrij!’. Het woord ‘we’ suggereert volgens de Reclame Code Commissie dat de schaarste slaat op het betreffende hotel. Dat is niet zo. De aanduiding ‘we’ slaat op Booking.com. Het kan zijn dat dat hotel op een andere site nog meer kamers in de aanbieding heeft. Booking.com zegt in zijn verweer dat wél duidelijk is dat ‘we’ verwijst naar Booking.com.

De Reclame Code Commissie beveelt het bedrijf de kreten van zijn website te halen. Maar de regels in de Nederlandse Reclame Code zijn slechts richtlijnen, ze kunnen niet worden afgedwongen. En dus blijft het voorlopig: ‘Laatste kans! We hebben nog 1 kamer vrij!’