Ook favoriet Murray buigt voor opstormende jeugd

Titelverdediger Andy Murray verloor in de kwartfinale van de jonge Bulgaar Dimitrov. „Ik heb me niet verbeterd.”

Ontgoocheling bij Andy Murray in zijn verloren partij tegen Grigor Dimitrov. Foto AFP

En weer gooide hij tussen het serveren door een bal in de lucht, om zich te irriteren aan de zon die in zijn ogen brandde. Nee, dit ging niet de dag van Andy Murray worden. Een volgepakt centre court, duizenden fans voor het grote scherm op ‘zijn’ Murray Mountain en miljoenen thuis voor de BBC-tv. Fout op fout stapelde de titelverdediger. Geen schijn van kans had hij gisteren tegen de sterke Grigor Dimitrov, die met 6-1, 7-6 en 6-2 zege als eerste Bulgaar ooit de halve finale haalde. „Hij was beter, van begin tot eind”, gaf Murray grif toe.

De Engelse voetballers al in de eerste ronde uitgeschakeld op het WK in Brazilië? ‘Time for Murray’, blokletterden de kranten direct toen Wimbledon begon. Voor eeuwig held sinds hij in 2013 een eind maakte aan 77 jaar nationale frustratie, door als eerste Brit na Fred Perry het meest prestigieuze tennistoernooi ter wereld te winnen. Gladjes door de eerste vier rondes, net als in 2010 en 2013 zonder setverlies en nu met slechts 32 games tegen. Al vijf jaar achtereen minimaal in de halve finale, zeventien wedstrijden op rij ongeslagen op de banen van de All England Club, waar hij in 2012 ook olympisch kampioen werd. Topfavoriet, als derde geplaatst.

Maar hoeveel toernooien had Murray (27) sinds zijn Wimbledontitel van 2013 eigenlijk gewonnen? Nul, mede te wijten aan een rugoperatie vorig najaar. En zijn laatste duel tegen Dimitrov verloor hij ook al, eind februari in Acapulco. In de aanloop naar Wimbledon baarde hij begin juni vooral opzien met zijn keuze voor oud-topspeelster Amélie Mauresmo, een vrouw, als opvolger van succescoach Ivan Lendl. Het leidde de aandacht af van nederlagen in Parijs (kansloos in de halve finale tegen Rafael Nadal) en in de derde ronde op het gras van Queens tegen Radek Stepanek.

„Ik heb niet het gevoel dat ik me heb verbeterd sinds Wimbledon van vorig jaar”, oordeelde Murray na zijn uitschakeling keihard over zichzelf. „Ik heb best goed tennis gespeeld, maar ook vaak ordinary stuff.”

Dimitrov (23) verbeterde zichzelf juist wel. Sinds zijn Wimbledontitel bij de junioren in 2008 geldt hij al als potentiële grandslamwinnaar. Met zijn 1.91 meter slaat hij gemakkelijk services harder dan 200 kilometer per uur. Daarbij komt een souplesse die doet denken aan Roger Federer. Zijn enkelhandige backhand, traag slice of snoeihard met topspin, is nog beter dan die van de Zwitser. Maar de overgang van junior naar prof bleek zwaar. „Ik heb het zelf moeten doen, door hard te werken.” Met de winst op Murray voorlopig als grootste beloning.

Opnieuw een fysiek indrukwekkende, jonge speler die brutaal een gekende topper van het centercourt mepte. Een dag eerder verloor nummer één van de wereld Nadal al van nummer 144, Nick Kyrgios. Gisteren verloor de 19-jarige Australiër van de Canadees Milos Raonic, ook pas 23 en jong, groot en sterk. De zogenoemde Fabulous Four – Federer, Nadal, Djokovic en Murray – domineert het tennis al een decennium lang. Maar hun opvolgers dienen zich nadrukkelijk aan, met morgen de halve finales Federer-Raonic en Djokovic-Dimitrov.

Een doorbraak van de jeugd, op weg naar grandslamsuccessen? „Het ligt om de hoek maar dat het zo dichtbij was wist ik niet”, sprak de als elfde geplaatste Dimitrov na afloop. „Wij willen gewoon winnen, de jonge topspelers hebben honger om op dat niveau te komen. We willen de grote jongens laten zien dat we er klaar voor zijn. Het gaat er uiteindelijk om constant van de top vier te winnen en jezelf in hun positie te brengen.”

Murray ziet het gevaar. „Als je tegen jonge spelers als Kyrgios, Dimitrov of Raonic niet goed speelt, wordt het nu heel moeilijk om de wedstrijd nog te winnen. Tot nu toe kon je meestal wel een manier vinden, omdat ze jonger en minder ervaren waren. Maar ze verbeteren zich snel.”

Nadal kondigde na zijn uitschakeling aan zo snel mogelijk het strand op Mallorca op te zoeken. Murray trok direct consequenties. „Ik zal harder moeten werken dan tot nu toe. Sterker worden, fysiek verbeteren.” Maar eerst zondag nog naar de Wimbledonfinale. Als toeschouwer.