Zelden haalt iemand de finish

Op 10 juni 1977 ontsnapte de moordenaar van Martin Luther King uit de gevangenis in Tennessee. In het afgelegen berggebied wist hij nog geen 13 km (8,5 mijl) af te leggen voordat hij 54 uur later werd gepakt. Volgens de overlevering riep streekbewoner Gary Cantrell, toen hij hiervan hoorde: „In die tijd had ik 100 mijl ver kunnen komen.”

Dat leverde het idee op voor de Barkley 100, een jaarlijkse wedstrijd van 100 mijl (iets meer dan 160 km) in hetzelfde gebied.

Cantrell organiseert dit sinds 1986, maar heeft de eindstreep zelf nooit gehaald. Van circa 800 deelnemers in 29 edities is dat er maar 14 gelukt in de voorgeschreven 60 uur.

I was young and cocky”, excuseert Cantrell zich in een film op Vimeo.com, een impressie van de wedstrijd die dit voorjaar werd gehouden. Deelnemers navigeren zelf op een route zonder veel paden, soms dwars door smeltwaterstromen. Ze overbruggen immense hoogteverschil en lopen bij valpartijen in het struikgewas talloze wonden op.

In de film is na drie van de vijf etappes één loper over. Cantrell: „Hier leer je je grenzen kennen. Na afloop weet je: dáár, waar ik het opgaf. Daar lag mijn grens.”