Multinationals: Brits vertrek uit de EU zou een ramp zijn

Foto Bloomberg

De kans op een vertrek van het Verenigd Koninkrijk uit de EU (een ‘Brexit’) is opnieuw groter geworden. De Britse premier Cameron beloofde vorig jaar al onder druk van eurosceptische Lagerhuisleden dat hij voor 2017 een referendum over uittreding uit de EU zou uitschrijven.

Maar het debat is nu weer opgelaaid door de benoeming van Jean-Claude Juncker als voorzitter van de Europese Commissie, afgelopen weekend. Cameron had zich openlijk verzet tegen de benoeming van Juncker, die volgens hem te veel voorstander is van Europese integratie.

Het argument vóór een Brexit is dat het EU-lidmaatschap het Britse bedrijfsleven schaadt. Het midden- en kleinbedrijf zou aan te veel overbodige en door Brussel opgelegde regels moeten voldoen, Europa zou een krimpende markt zijn, en zonder relatie met de EU zou het Verenigd Koninkrijk al lang lucratieve handelscontracten met opkomende markten hebben gesloten.

Maar multinationals willen juist niet dat de Britten uit de EU stappen. Bestuurders van grote bedrijven waarschuwen voor de economische risico’s. Negen topmannen over een Brexit:

1. Richard Branson (Virgin):

“The UK must not become a peripheral country on the edge of Europe. This will be damaging to long-term prospects of British business and also in the country’s ability to attract new international companies to set up and employ people in the country.”

2. Michael Sherwood (Goldman Sachs):

“Forget what we would do. Every European firm would be gone in very short order.”

3. Daniel Pinto (JP Morgan):

“The UK acts as a gateway to Europe for many financial institutions and corporates from around the world. Their establishment and subsequent growth in the UK is no coincidence but is linked to the country’s membership of the world’s largest single market, the European Union.”

4. Carlos Ghosn (Nissan):

“The UK is part of the European Union, [that] is very important. From the foreign investor point of view I hope that the UK will remain as an EU member.”

5. Paul Polman (Unilever):

“It is better to be at the table than kicking against the table. We are in 190 countries of which only 28 are EU. I think it is better for business to be a part of it.”

6. Ben van Beurden (Shell)

“Given a choice, we want to know as accurately as possible what investment conditions will look like 10 or 20 years from now. That’s the chief reason we’re in favour of the UK maintaining its long-established place at the heart of the European Union: it provides greater investment stability and certainty.”

7. Jill McDonald (McDonald’s):

“There are distinct benefits from being part of the EU. I would be concerned there would be an impact on British jobs directly as a result of pulling out of the EU.”

8. Peter Brabeck-Letmathe (Nestlé):

“It would isolate the UK economically. Every company would be forced to re-evaluate the implications of investing in the UK. It would no doubt have an impact on its ability to supply European markets.”

9. Stephen Odell (Ford):

“All countries should have their sovereignty, but don’t discuss leaving a trading partner where 50pc of your exports go. That would be devastating for the UK economy.”

Toch beseffen de topmannen dat een Brexit uitermate gevoelig ligt. De meeste internationale bedrijven zeggen zich “absoluut niet” met de Britse politiek te willen bemoeien. Achter het uiten van de zorgen zat “geen strategie”, al is dit “een belangrijke kwestie”.

De waarschuwing van Nissan kwam “toen Mr Ghosn onze nieuwe generatie Qashqai onthulde in Londen”, zegt een woordvoerder. En Paul Polman gaf tijdens de presentatie van de jaarcijfers gewoon “antwoord op een directe vraag van een journalist”.