Fiat voor verkoop E-Plus is opluchting voor KPN

De Europese telecomsector is aan het hervormen. Brussel geeft Telefónica toestemming om de Duitse KPN-dochter E-Plus te kopen. En KPN heeft die opbrengst hard nodig.

Het heeft bijna een jaar geduurd, maar Telefónica Deutschland heeft toestemming voor de overname van E-Plus, het Duitse netwerk dat eigendom is van KPN.

Het onderzoek van de Europese Commissie nam zo veel tijd in beslag, omdat met de verkoop van E-Plus een nieuwe marktleider wordt gecreëerd in Duitsland, de grootste telecommarkt van Europa. Bovendien gaat het aantal netwerken in Duitsland terug van 4 naar 3. Daardoor wordt de onderlinge concurrentie minder – dat zou tot prijsstijgingen kunnen leiden.

Maar de Europese telecomsector moet hervormd worden: providers zijn niet opgewassen tegen concurrentie van gratis internetdiensten. Europese netwerken zijn nog te veel versplinterd. Dat is een rem op investeringen in nieuwe technologie, zeker in vergelijking met de Verenigde Staten.

Afgelopen maanden keurde Brussel ook al overnames in Ierland en Oostenrijk goed, waarmee het aantal mobiele netwerken in die landen werd teruggebracht van 4 naar 3. Maar de Duitse telecommarkt is veel groter.

KPN is blij met het besluit van de Commissie. De opbrengst van E-Plus was een breekpunt in de onderhandelingen met América Mòvil, dat KPN probeerde over te nemen. KPN-topman Eelco Blok heeft nooit hardop getwijfeld aan de goedkeuring voor de verkoop. Maar de toestemming kon niet snel genoeg komen: de opbrengst – 8,6 miljard euro, waarvan 5 miljard cash – is hard nodig. KPN moet zijn schuldpositie binnen de perken houden. De schuldratio is nu 2,7 maal de operationele winst, met de opbrengst van E-Plus daalt zij tot circa 2,1.

Daarnaast heeft Blok de aandeelhouders een dividend beloofd als de E-Plus deal door zou gaan. Beleggers in KPN hebben hun dividend in de afgelopen jaren alleen maar zien terugvallen. Een groot contrast met de periode dat Ad Scheepbouwer KPN leidde. Toen werden beleggers rijkelijk beloond, maar werd er weinig in netwerktechnologie geïnvesteerd.

KPN heeft het geld ook nodig om concurrentie tegen te gaan, met name van Vodafone dat uitbreidt naar vaste netwerken. Vandaag nog gaf de Euopese Commissie groen licht voor Vodafones overname van de Spaanse kabelprovider Ono (7,2 miljard euro).

Vodafone heeft in Nederland al een overeenkomst met kabelaars Ziggo en UPC (die dit jaar fuseren). De kabelaars gebruiken het Vodafone-netwerk om hun klanten ook mobiele telefonie en internet onderweg aan te bieden. Zo groeit een krachtiger concurrent voor KPN’s vaste en mobiele netwerken.

KPN geeft zijn internationale belangen niet helemaal op: het houdt 20,5 procent in het gecombineerde Duitse netwerk. KPN-bestuurder Thorsten Dirks, nu baas van E-Plus, gaat de nieuwe combinatie met Telefónica’s dochter O2 in Duitsland leiden.