Messi sprankelt niet, beslissend ishij wel

Weer was Messi niet de ster die we kennen. Toch ging Argentiniëdankzij zijn assist gisteren naar de volgende ronde.

Foto AFP

Niet sprankelend, wel beslissend. Dat is Lionel Messi. Gisteravond in de achtste finale van het WK tegen Zwitserland was dat niet anders. De Argentijn dribbelde wat, zette soms een landgenoot voor de keeper en sjokte met het shirtje uit zijn broek over het veld in São Paulo. Slechts af en toe was er die karakteristieke bevlieging.

Maar áls hij zijn wonderbenen dan even hervonden heeft, is Messi in staat het verschil te maken. Zie de nummer tien van Argentinië razendsnel omschakelen na balverlies van Zwitserland, dat nog twee minuten was verwijderd van een kansrijke strafschoppenserie. Messi versnelde, dribbelde en legde de bal klaar voor Angel di Maria, die Argentinië met een schuiver naar de kwartfinale loodste: 1-0.

Opnieuw gaf Messi de doorslag. In de groepsfase maakte hij ook al vier doelpunten voor Argentinië. Tegen Bosnië-Herzegovina (2-1) en Iran (1-0) was Messi telkens goed voor één treffer, Nigeria (3-2) moest zelfs twee keer buigen voor de aanvaller van FC Barcelona.

Het seizoen van Messi verliep een beetje via een patroon als gisteravond. Een beetje vlak, weinig verheffend, waarbij gezegd moet worden dat Messi de lat voor zichzelf hoog heeft gelegd na het etaleren van zo veel macht en klasse in het verleden. Messi eindigde dit seizoen zonder prijzen met FC Barcelona, waar hij zijn contract verlengde tot de zomer van 2018. In de Champions League werd de Argentijn met Barcelona in de kwartfinale uitgeschakeld door Atletico Madrid, dat ook standhield in de strijd om het Spaanse landskampioenschap. Topscorer werd Ronaldo, niet Messi. En in de finale van de Spaanse beker was Real Madrid (2-1) te sterk voor Barcelona.

Het WK als redding

Het WK moet redding brengen voor Messi. Maar of de Argentijn ook daadwerkelijk piekt op dit eindtoernooi? Er werd het afgelopen seizoen driftig gespeculeerd dat Messi zich zou inhouden om te schitteren op het WK. Als clubvoetballer won Messi alles met Barcelona, maar op de WK’s van 2006 en 2010 wist hij nog niet te imponeren. Hij scoorde daar slechts één keer. En Messi weet: als hij de geschiedenisboeken in wil gaan als beste voetballer aller tijden, moet hij de wereldtitel naar Argentinië brengen, net als zijn landgenoot Diego Maradona deed in 1986. Messi móét nu ook wel. Hij verkeert met zijn 27 jaar in de kracht van zijn leven, hoewel je dat na gisteravond niet zo snel zou zeggen. Hij lijkt minder explosief, minder snel en zijn vizier lijkt hinder te ondervinden van een lang, zwaar seizoen.

Is het WK in Brazilië wel een toernooi voor absolute uitblinkers? Robben is goed, net als James Rodriguez van Colombia, maar steken zij er met kop en schouders bovenuit? Nee. Ook Messi kan dit toernooi niet domineren zoals hij in zijn hoogtijdagen deed bij Barcelona. En dat ligt misschien niet eens aan hem, maar meer aan de nivellering in het topvoetbal. Zwitserland hield, net als veel andere landenteams, de linies kort op elkaar tegen Argentinië, gaf weinig ruimte weg en begon het duel met defensieve stellinginnames. Messi wilde wel dribbelen, maar een solo zoals Maradona in 1986 afleverde tegen Engeland is nog amper voor te stellen.

Messi sjokte gisteravond zoals we de laatste maanden een beetje van hem gewend zijn geraakt. Hij oogde als een luipaard dat minutieus zijn prooi bespiedt en dan ineens toeslaat. Zoals twee minuten voor tijd tegen Zwitserland. Hij kijkt, monstert zijn omgeving en dan ineens is er die weergaloze acceleratie en verbluffende handelingssnelheid. En dan staat hij er. Gisteren besliste hij weer de wedstrijd, zij het ditmaal met een assist.