Bedrijfsleven zegt: doe dat nou niet, die Brexit

Multinationals willen niet dat de Britten uit de EU stappen. Bestuurders van McDonald’s en Siemens waarschuwen wéér voor de economische risico’s. Net als die van Virgin, Shell, Airbus, Nissan en Unilever.

Een EU zonder Verenigd Koninkrijk? Foto NASA, Beeldbewerking Fotodienst NRC

Nissan, Virgin, Goldman Sachs, Unilever, Shell, McDonald’s, Siemens. De rij topmannen van multinationals die de Britten waarschuwt hun lidmaatschap van de Europese Unie niet te verkwanselen, groeit nog altijd.

„Er zijn duidelijke voordelen om deel uit te maken van de Europese Unie. Ik zou me zorgen maken voor de gevolgen van een uittreding voor de Britse werkgelegenheid”, zei Jill McDonald, directeur West-Europa van McDonald’s tegen de Daily Mail.

Dat was nog voordat de nederlaag van David Cameron over de benoeming van Jean-Claude Juncker (tot nieuwe voorzitter van de Europese Commissie) de kans op een Brexit, een Britse uittreding uit de EU, vergrootte. En Jürgen Maier van Siemens hield volgens de Financial Times collega’s eerder deze week op een congres voor dat zij werknemers moeten overtuigen dat een Brexit onverstandig is.

Virgin-topman Richard Branson was de eerste die waarschuwde, in januari vorig jaar al. Branson schreef op zijn blog: „Het Verenigd Koninkrijk mag geen perifeer land worden aan de rand van Europa. Dat zal de langetermijnkansen van Britse bedrijven schaden.”

Enkele maanden later herhaalde hij zijn waarschuwing samen met twintig anderen, onder wie Martin Sorrell van advertentiebureau WPP, in een open brief aan eurosceptische Lagerhuisleden: „De economische casus is overweldigend: lidmaatschap is naar schatting tussen de 31 miljard en 92 miljard pond per jaar aan inkomensgroei waard voor het land, of tussen de 1.200 tot 3.500 pond (1.500 tot 4.400 euro) per huishouden.”

De bazen van Airbus (12.000 werknemers en tienduizenden bij aanvoerbedrijven in het Verenigd Koninkrijk) volgden pakketbezorger DHL Express UK (37.000 werknemers) en Tata Steel (18.500). De directeur van Ford UK (15.000 werknemers), zei tegen The Daily Telegraph dat hij „de regering ten sterkste adviseerde” de EU niet te verlaten. En topman Carlos Ghosn van Nissan (6.500 werknemers) zei hardop dat de Japanse autofabrikant zijn „strategie en investeringen” zal heroverwegen bij een Brexit.

Paul Polman van Unilever zei in januari dat het voor het Verenigd Koninkrijk „beter was aan tafel te zitten dan er tegenaan te schoppen”. Peter Brabeck-Letmathe van Nestlé (8.000 werknemers) waarschuwde dat een Brexit „het Verenigd Koninkrijk zal isoleren”. „Alle bedrijven worden gedwongen opnieuw na te denken over investeringen. Zonder twijfel zal dat gevolgen hebben voor de Britse mogelijkheden Europese markten van goederen te voorzien.”

En begin maart zei Shell-topman Ben van Beurden dat, hoewel de oliemaatschappij gewend is aan onzekere politieke en economische gebieden, „stabiliteit en zekerheid” van groot belang zijn: „Dat is de belangrijkste reden waarom we er voorstander van zijn dat de Britten hun lang gevestigde plek in het hart van de EU behouden.”

De meeste internationale bedrijven zeggen zich „absoluut niet” met de Britse politiek te willen bemoeien.

Maar, zegt Petros Fassoulas van de pro-Europese lobbygroep Euromove: „Het feit dat ze zich uitspreken, weerspiegelt dat men zich in toenemende mate zorgen maakt. De laatste tien jaar hadden alleen zeer rechtse eurosceptici het over een Brexit. Het was niet nodig je uit te spreken vóór de EU.”

Hoewel premier Cameron zelf geen Brexit wil en pleit voor de hervorming van de EU, meent Fassoulas dat „Cameron van de mogelijkheid van een Brexit een discussiepunt heeft gemaakt”. „De stemming bij de Conservatieven is dusdanig dat ministers tussen neus en lippen door zeggen dat ze voor uittreding zijn. Gelukkig dat het bedrijfsleven hier tegenwicht aan biedt.”

Dat betekent overigens niet dat het bedrijfsleven niet mort over de EU en haar regelgeving. Al gaat het daarbij vooral om Britse bedrijven die exporteren. De voormalig topman van drankfabrikant Diageo, Paul Walsh, zat bijvoorbeeld in een regeringswerkgroep die oplossingen zocht om EU-regelgeving te verminderen. ‘Business for Britain’ verzamelde 500 handtekeningen van Britse bedrijven als kledingketen Next, tapijtenwinkel Carpetright en doe-het-zelfgroep Kingfisher ter ondersteuning van Camerons plan om over de voorwaarden van lidmaatschap te heronderhandelen.

Ook in de City, het financiële centrum van Londen, wordt gemopperd over de Brusselse bemoeienis, met name als het gaat over regelgeving en de invoer van een financiële transactiebelasting. Maar uit onderzoek van belangengroep CityUK blijkt dat van de 101 in Londen gevestigde topmannen van financiële instellingen 84 procent desondanks wil dat de Britten lid blijven van de EU.