Etihad uit Abu Dhabi neemt groot belang in Alitalia

Etihad wil Alitalia uit de brand helpen en zijn positie in Europa versterken. Andere maatschappijen zijn ongerust.

Luchtvaartmaatschappij Etihad uit Abu Dhabi heeft een principeakkoord bereikt met de noodlijdende Italiaanse luchtvaartmaatschappij Alitalia over overname van een belang van 49 procent.

De twee maatschappijen hebben dit gisteren bekendgemaakt in een gezamenlijk communiqué. Doel is vóór eind juli een gedetailleerd akkoord te bereiken. Etihad, tien jaar geleden opgericht, hoopt hiermee zijn wereldwijde netwerk sneller te kunnen uitbreiden dan mogelijk zou zijn door eigen groei. Alitalia zou een broodnodige kapitaalinjectie krijgen.

Er zijn nog twee problemen. Etihad wil dat Alitalia 2.250 van zijn 13.700 werknemers ontslaat, iets waar de Italiaanse vakbonden zich fel tegen verzetten. Bovendien vraagt Etihad Italiaanse banken een deel van de schulden van Alitalia kwijt te schelden.

Financiële details zijn gisteren niet bekendgemaakt. De Italiaanse minister van Transport, Maurizio Lupi, zei twee weken geleden dat Etihad 560 miljoen zou investeren in Alitalia. „Het gaat om een grote industriële investering met concrete vooruitzichten voor groei van onze maatschappij”, zei Lupi.

Ook Air France-KLM had eerder interesse in intensievere samenwerking met Alitalia. In 2008 liepen voorstellen daarover stuk op de eis van ontslagen (minder dan Etihad nu wil) en politiek verzet van de rechtse voorman Silvio Berlusconi. Vorig jaar was Air France-KLM niet geïnteresseerd in deelname aan een kapitaalsvergroting. Daardoor daalde het belang van de maatschappij in Alitalia van 25 naar 7 procent.

Als de transactie doorgaat, versterkt Etihad zijn positie in Europa. De maatschappij, die met staatssteun snel is gegroeid, heeft belangen in onder andere Air Berlin (29 procent), Air Serbia (49 procent) en Air Lingus (5 procent). Andere maatschappijen kijken met argusogen naar die groei.

Eerder deze maand hebben de concurrenten Air France-KLM en Lufthansa samen een brief naar de Europese Commissie gestuurd. Daarin vragen zij actie te ondernemen tegen oneerlijke concurrentie van luchtvaartmaatschappijen van buiten de EU. Om binnen Europese regels te blijven, houdt Etihad zijn belang in Alitalia onder de 50 procent.