Deze koptelefoon moet Apple laten swingen én streamen

Apple heeft Beats gekocht, de bekende Dr. Dre-koptelefoons. Waarom? En hoe werd de Californische rapper ’s werelds rijkste hiphopzakenman? Vandaag presenteert Apple zijn nieuwe plannen in San Francisco

Zijn de oordopjes die Apple levert bij zijn telefoons echt zo slecht? „Ze zijn net goed genoeg om te testen of het geluid het wel doet – de helikopters uit Apocalypse Now klinken als een mug.” Aldus Jimmy Iovine, de topman van Beats Electronics dat net door Apple is overgenomen voor 3 miljard dollar (2,2 miljard euro). De deal werd deze week bevestigd.

Telefoonfabrikanten moeten geen koptelefoons maken, zei Iovine op een techconferentie: laat dat maar aan audiospecialisten over. Maar Apple wil helemaal geen betere koptelefoons. Oordopjes moeten vooral goedkoop zijn en ze mogen goedkoop klinken.

Het gaat Apple om Iovine zelf. Hij is samen met zijn zakenpartner, hiphopproducer Dr. Dre, nu de best betaalde Apple-medewerker. Samen moeten ze de banden tussen het technologiebedrijf en de entertainmentindustrie – met name de platenbranche – verbeteren. Daarnaast aast Apple op het merk Beats, met name Beats Music (nu circa 250.000 gebruikers). Die dienst kan uitgroeien tot een concurrent voor Spotify. Dat is met 10 miljoen betalende klanten de grootste muziekdienst van dit moment.

Beats (jaaromzet circa 1,5 miljard dollar) is de grootste overname die Apple ooit deed. Maar het is wel een investering in de kern van het bedrijf; Apple heeft zijn iPhone-imperium gebouwd op het fundament van de iPod en muziekdienst iTunes. Daaruit kwam de iTunes Store en later de App Store voort.

De overname van Beats Electronics lijkt op de overname van SoundJam in 2000. Dat programma vormde de basis van iTunes. Apple zette destijds alles op alles om een antwoord te verzinnen op Napster, het ruilnetwerk dat toen snel aan populariteit won. Er kwam zelfs een Windows-variant van iTunes – het beste bewijs dat Apple tot het uiterste wilde gaan om de digitale hub te worden in elke huiskamer.

Een cruciale overname voor Apple

SoundJam bleek een cruciale aankoop. Veertien jaar later koopt Apple een muziekdienst waarmee de volgende rage beteugeld moet worden: muziekabonnementen. Behalve Spotify hebben Google en Microsoft ook al zo’n streaming-dienst – Apple kan dus niet achterblijven.

De verkoop van downloads daalt, dat merkt ook iTunes, ’s werelds grootste downloadwinkel. Mensen kiezen vaker voor streaming-muziekabonnementen: een tientje per maand om onbeperkt muziek te beluisteren. Op dit moment beslaan muziekabonnementen ongeveer 10 procent van alle muziekomzet ; in 2017 zou dat meer dan 30 procent moeten zijn, aldus IFPI en Futuresource.

Maar streaming-muziekdiensten maken geen winst – Spotify zit nog steeds in een verlieslijdende aanloopfase, die nu wel heel lang duurt. De verwachting is dat muziekabonnementen pas rendabel worden als er wereldwijd meer dan 160 miljoen mensen betalen om onbeperkt muziek te luisteren. Apple zou voor die massa kunnen zorgen.

Er is één complicatie: platenmaatschappijen zijn niet happig om hun inkomsten uit iTunes-downloads te ondermijnen met een all-you-can-listen-to abonnement. Aan Jimmy Iovine de taak ze over te halen. Een streaming dienst onder het merk Beats Music heeft in ieder geval geen rechtstreeks effect op de iTunes Store.

En wat betekent dit voor artiesten? Zij klagen over de geringe inkomsten per stream – meestal slechts een fractie van een cent. Een stream levert wel elke keer opnieuw geld op, waar de platenmaatschappij 70 procent van krijgt. Maar hoe dat geld vervolgens onder artiesten verdeeld wordt, blijft mistig.