Vier uitgeverijen alleen verder

Managementbuy-out moet teloorgang van gerenommeerde uitgevers voorkomen.

Uitgeefconcern WPG stoot vier gerenommeerde uitgeverijen af. Querido, De Arbeiderspers, Nijgh & Van Ditmar en Athenaeum-Polak & Van Gennep worden voor een niet bekendgemaakt bedrag verkocht aan Paulien Loerts, nu directeur van het WPG-onderdeel Singel 262. „Een vriendelijke managementbuy-out”, noemt WPG-directeur Koen Clement het besluit, dat geboren is uit financiële nood.

De kans dat WPG in de toekomst nog eens zodanig de Libris Literatuurprijs zal domineren als vanavond, is hiermee flink geslonken. Van de zes genomineerde auteurs die in het Amstelhotel zullen aanschuiven aan het galadiner dat voorafgaat aan de prijsuitreiking, horen er vijf bij WPG. Alleen de zesde genomineerde komt van een concurrerende uitgeverij, Prometheus. Na deze zomer zijn er nog maar twee bij WPG.

Volgens Clement is de verkoop noodzakelijk, gezien de al jaren dalende boeken- en tijdschriftenmarkt, die ervoor zorgt dat veel uitgeverijen moeten inkrimpen of fuseren.

Ook bij WPG, van de drie grote uitgeefconcerns in Nederland het bedrijf met de meeste literaire uitgeverijen, is de omzet de laatste jaren gedaald. Vorig jaar bedroeg die 160 miljoen euro, een krimp van ruim eenvijfde in drie jaar. Een reorganisatie en het verkopen van de monumentale grachtenpanden waarin de uitgeverijen en het hoofdkantoor zijn gevestigd, moeten ervoor zorgen dat het bedrijf eind dit jaar weer schuldenvrij is.

Over de vier uitgeverijen die nu worden verkocht zegt Clement: „Je kunt niet op alle borden tegelijk blijven schaken. Vooral met deze fondsen dreigden we in een onverkwikkelijk scenario van samenvoegen, afslanken en schrappen te komen. We hebben besloten dat we die grens niet gaan overschrijden. WPG is niet op aarde om bijvoorbeeld Nijgh & Van Ditmar, met een geschiedenis van ruim 175 jaar, te laten verpieteren tot de schijn van een literair fonds.”

Liever afstoten dan eindeloos afslanken dus. Loerts wil van de vier weer een winstgevend bedrijf maken door ondersteunende functies als het rechtenbeheer, de financiële administratie en het personeelsbeleid uit te besteden. Er vallen geen ontslagen, zegt Loerts. In een brief aan de auteurs schrijft zij: „Alle uitgevers, redacteuren, bureauredacteuren, promotiemedewerkers, alle mensen waar jullie nu mee werken, zullen meegaan in het nieuwe bedrijf.”

Na de overname blijven alleen De Bezige Bij en Signatuur over als literaire uitgeverijen binnen WPG. Clement erkent dat met de verkoop van de vier grote namen een traditierijk verleden verdwijnt bij het concern. „Natuurlijk is het een keuze hoe je de schaarsere middelen inzet”, zegt hij. „Maar we beslaan nog altijd het hele palet, van commerciële thrillers tot poëzie.”

Het tijdschrift Voetbal International (VI) is te koop. „We zijn aan het kijken wat de scenario’s voor eventuele verkoop van VI zijn”, zegt Clement. „We kijken ook in het buitenland rond of er animo is.” Tegelijkertijd werkt hij aan een scenario waarbij VI met een investering van buitenaf behouden kan blijven. Eerder dit jaar verkocht WPG de tijdschriften Opzij en J/M Ouders.