Deze jongen verdiende 120 miljoen euro aan de drugs

Van Woerden naar een cel in de VS: dat is het verhaal van de 22-jarige Maikel, een van de grootste drugshandelaren op het web. De Amerikaanse justitie maakte onlangs zijn arrestatie bekend.

In een zwart pak stapt Maikel S. (22) uit het vliegtuig. In zijn tas zit 20.000 dollar. Zijn gehuurde Lamborghini staat klaar om hem naar een feestje te brengen in South Beach. Daar heeft hij een afspraak met Amerikaanse zakenpartners. Aan hen zal hij zodadelijk een deel van zijn drugshandel overdragen.

Wat Maikel niet weet, is dat al achttien maanden een undercoveroperatie rondom hem aan de gang is. Hij wordt verdacht van drugsverkoop via online marktplaats Silk Road (Zijderoute). Het Amerikaanse ministerie van Justitie omschrijft die website als „een zwarte markt voor het verhandelen van drugs en witwassen van geld”. Maikel zou 104 kilo mdma, 566.000 xtc-pillen, 4 kilo cocaïne, 3 kilo benzodiazepine en flinke hoeveelheden amfetamine, lsd en marihuana heel de wereld over hebben gestuurd. Maikel liet zich uitbetalen in bitcoins, een digitale muntsoort. Volgens de Amerikaanse justitie verdiende hij 385.000 bitcoins, naar de huidige waarde 120 miljoen euro.

Op het feestje in South Beach zal Maikel nooit aankomen. Hij wordt gearresteerd op het vliegveld.

Spullen verkopen

Een jongen van 22 uit Woerden werd een van de grootste online drugshandelaren ter wereld. Hoe is het zover gekomen? En wat voor leven leidde hij in Nederland? Deze krant sprak met voormalige vrienden, collega’s en buren van hem. Zijn familieleden wilden geen medewerking verlenen aan dit artikel.

In één ding is Maikel altijd al goed geweest: spullen verkopen. Op zijn middelbare school, het Kalsbeek College in Woerden, begint hij een handel in scooteronderdelen. Die probeert de atheneumleerling online te verkopen. Zo biedt hij een toerenteller aan voor 120 euro – volgens forumleden veel te duur. Maikel verlaagt zijn prijs een aantal keer. Als ook 80 euro te veel wordt bevonden, schrijft hij: „Ach ik verkoop dat nutteloze kreng wel aan een schoolmaatje voor 150.” Op het forum wordt Maikel een „supervette heler” genoemd, omdat hij zo veel materialen doorverkoopt.

Maikel is niet alleen geïnteresseerd in scooters, hij geeft de jongens op het scooterforum ook relatieadvies. Hij vertelt ze hoe ze het beste meisjes kunnen versieren. „Onzekere meiden worden graag gecomplimenteerd, omdat ze zo meer zelfvertrouwen krijgen”, schrijft hij.

De trucs zijn afkomstig uit het versierhandboek The Game, vertelt een oud-klasgenoot. Maikel benadrukte dat het boek dé oplossing is voor alle problemen in de liefde. Zijn eigen vriendin, vertelde hij, had hij er ook aan te danken.

Maikel staat op school bekend om zijn cynische opmerkingen. Vooral tijdens lessen informatica is hij niet te genieten, omdat hij veel meer van computers weet dan zijn docenten. „Dit gaat helemaal nergens over”, zegt hij tegen de leraar, om dan iets anders te gaan doen.

Maikel komt over als een zelfverzekerde jongen. „Alsof hij zijn zaakjes wel voor elkaar had”, zegt een oud-klasgenoot.

Zodra hij achttien is, komt hij op een blauwe racemotor naar school. Ook rijdt hij in een Audi, en loopt hij rond met de nieuwste telefoons. Zijn klasgenoten hebben wel een vermoeden dat Maikel „niet alles volgens het boekje doet”. Die dure spullen kocht hij van het geld dat hij had gekregen van zijn opa, vertelde Maikel als iemand ernaar vroeg.

Maikel heeft het nooit over zijn ouders. Wel weten zijn klasgenoten dat hij geen gelukkige thuissituatie heeft. Zijn ouders zijn gescheiden.

Op school maakt Maikel websites voor vrienden en familie. Maar hij wil meer. In de zomer van 2010, terwijl de rest van de klas vakantie viert, vraagt hij een klasgenoot potentiële klanten voor hem te bellen. Maikel geeft hem 50 tot 100 euro per klant. De samenwerking stopt al gauw. Maikel laat klanten achter met half afgemaakt werk. Zo levert hij een Limburgse ondernemer een website die niet functioneert, blijkt uit diens online klacht. 

Bedrog

Na het atheneum gaat hij aan de slag als app-ontwikkelaar. Bij bedrijven die sollicitatiegesprekken met hem voeren, komt hij „leergierig” over. „Hij kon zichzelf goed presenteren”, zegt een oud-collega. Maikel komt eerst in dienst bij ontwikkelaar Aspider Solutions uit Woerden. Voor het werk dat hij moet doen – apps maken – huurt hij stiekem een ander bedrijf in, zeggen betrokkenen. Vervolgens doet hij alsof hij zélf de apps heeft gemaakt. Zodra het bedrijf achter het bedrog komt, wordt hij ontslagen.

Hierna gaat hij werken voor een andere ontwikkelaar, maar ook daar wordt hij snel ontslagen. Dan neemt ontwikkelaar TriOpSys hem in dienst. Directeur Rob Timman herinnert zich Maikel als een „hele goeie programmeur” en een „slimme vent”, maar ook iemand met wie „iets vreemds aan de hand was”. Timman weet alleen niet waarom.

De directeur is verbaasd als Maikel pal voor het kantoor een auto-ongeluk veroorzaakt. Zijn Audi A4 ligt in de prak. Maar Maikel is heel laconiek. „Alsof er helemaal niks ernstigs was gebeurd”, zegt Timman. De volgende dag staat Maikel met een splinternieuwe Audi op de stoep.

Maikel heeft dan al een nieuwe website ontdekt, waar hij veel meer geld mee kan verdienen: Silk Road. Onder het pseudoniem SuperTrips gaat hij drugs verkopen op de anonieme website. Op zijn profiel beschrijft hij hoe klanten een bestelling bij hem kunnen doen. Hij verkoopt alle soorten drugs: van xtc-pillen tot „Afghaanse heroïne” en van „pure cocaïne” tot „1 kilo High Grade Speed”. Prijzen variëren van 100 tot 6.000 dollar. Klanten moeten hem in bitcoins betalen. Hij heeft „grote voorraden” drugs in huis. „Je kunt me letterlijk niet leegkopen.”

De Amerikaanse justitie vermoedt dat Maikel zijn drugs liet produceren door elf Europese handlangers, die hielpen met productie, verpakking en verzending ervan. Op zijn profiel schrijft hij dat de bestellingen binnen zes uur „gratis” worden verzonden vanuit Duitsland in „dikke, geurloze zakken”. Hij smokkelt de drugs onder meer in lege dvd-hoesjes, blijkt later als de douane in Chicago een drugspakketje onderschept waarop de vingerafdrukken van Maikel worden aangetroffen. Een groot deel van zijn drugs gaan naar de VS.

Intussen komt Maikel steeds vaker niet opdagen op zijn werk. Hij krijgt diverse waarschuwingen en wordt uiteindelijk ontslagen. Hij verdient dan al miljoenen op Silk Road.

In twee jaar tijd groeit Maikel uit tot een van de grootste drugshandelaren van de site. Hij heeft 3.144 ‘fans’ en is daarmee naar eigen zeggen de populairste winkel van Silk Road. Dat dankt hij mede aan zijn goede reputatie: zijn winkel behoort tot de 1 procent betrouwbaarste verkopers, volgens de sitestatistiek.

Om positieve feedback te krijgen, heeft Maikel een truc bedacht. Iedereen die drugs bij hem bestelt, moet een positieve beoordeling achterlaten. „Anders wordt uw bestelling niet verzonden”, schrijft hij.

Vraagtekens

Zijn handelsmerk zijn question marks: xtc-pillen met een vraagteken erop. Volgens de Amerikaanse justitie was dit Maikels „unieke identificerende logo”. Hij produceerde met zijn handlangers „honderdduizenden” rode, witte, groene en roze vraagtekenpillen.

Die pillen zijn een hit onder klanten, blijkt uit reacties. Op een forum van Silk Road-handelaren worden de drugs omschreven als „uitstekend”, „onbeschrijfelijk” en „schoon”. Een koper schrijft dat hij de laatste keer drie weken moest wachten, „but it was fucking worth it”. Een ander noemt Maikel de beste verkoper van Silk Road. Justitie schat dat Maikel en zijn handlangers verantwoordelijk zijn voor 10.000 drugstransacties.

De jonge drugscrimineel opereert vanuit een appartement in Woerden, dat hij heeft gehuurd voor ongeveer 760 euro. Zijn buren hebben vermoedens dat Maikel zich bezighoudt met onfrisse zaken. Ze vinden het verdacht dat hij altijd thuis is, maar wel „blitse wagens” voor de deur heeft staan. Een Audi A4, nog een Audi, daarna een Mercedes, een Bentley – hoe kon hij dat betalen zonder werk?

De buren vinden het ook vreemd dat er doorlopend pakketjes voor Maikel bij hen worden bezorgd. Een buurvrouw vertelt dat ze soms wel vier pakketjes tegelijk voor hem ontving. „Nu denk ik: wat zat er in die pakketjes? Misschien heb ik wel meegewerkt aan zijn handel.”

Bezoek krijgt hij bijna nooit. Behalve van zijn vriendin, een tenger meisje met donker haar. De overbuurvrouw heeft haar eens huilend op straat aangetroffen na een ruzie. Maikel mishandelde haar, vertellen meerdere buren. De buurvrouw die boven hem woonde, zegt dat ze hem kon horen slaan. „Hij sloeg zo hard dat het altijd gillen was.” Andere buren zagen het meisje een keer de straat oprennen. „Aah! Niet doen!”, riep ze. Maikel kwam achter haar aan, met bloed op zijn witte trainingspak. „Ik heb twee keer de politie gebeld. Had ik het maar vaker gedaan. Ik heb minstens tien keer gehoord dat hij haar sloeg”, zegt de bovenbuurvrouw nu.

De buren durfden niets te doen. Maikel was dan wel een „klein ventje”, maar ook „ontzettend breed” en hij „liep erbij alsof hij God was”. De politie wil niet zeggen of ze meldingen kreeg van huiselijk geweld.

Oplichter en held

Zijn lucratieve handel komt in 2013 ten einde. Kopers klagen erover dat ze hun bestelling niet geleverd krijgen. Als ze om opheldering vragen, reageert Maikel niet. „Ik ben verrast dat die selectieve oplichter hier nog actief is”, zegt een afnemer.

Webfora leggen een link met de vondst van een Belgisch drugslab in augustus 2013, een van de grootste drugsvangsten ooit in Europa. Negen mannen en twee vrouwen worden gearresteerd. Zij zouden deel uitmaken van een crimineel netwerk met takken in Turkije, Polen en Nederland. Volgens een handelaar verschijnt daags erna een melding op de site van SuperTrips dat een deel van zijn handel is opgerold. Kort daarop sluit ook Silk Road.

Enkele dagen later – in augustus 2013 – vliegt Maikel naar Miami. Op het vliegveld wordt hij aangehouden. Bestanden op zijn laptop bevestigen dat hij achter SuperTrips zit. Volgens zijn Amerikaanse advocaat Paul Petruzzi wil Maikel bekennen. In Amerikaanse media omschrijft hij zijn cliënt als „een van de grootste spelers” op Silk Road. „Hij was een hele, hele drukke man op het internet.” Maikel kan tot veertig jaar cel krijgen.

Voor de kopers op Silk Road blijft hij een held. Op webfora reageren zij teleurgesteld op het nieuws dat SuperTrips is opgepakt. „Holy shit!”, schrijft iemand. „Dit is het einde van een legende.”