Wordt dit het jaar dat Warren Buffett zijn opvolger aanwijst?

Tienduizenden beleggers trekken vandaag naar Nebraska om het ‘orakel’ Warren Buffett te horen spreken.

Warren Buffett is op zijn 83ste nog altijd de topman van Berkshire Hathaway.
Warren Buffett is op zijn 83ste nog altijd de topman van Berkshire Hathaway. Foto Bloomberg

Is hij de kunst verleerd? Is superbelegger Warren Buffett op zijn 83ste dan toch echt te oud geworden om de juiste investeringsbeslissingen te nemen? En is dit dan misschien het moment dat hij zijn vertrek aankondigt en een opvolger aanwijst?

Vandaag is het weer zover. Tienduizenden beleggers, financiële experts, journalisten en andere Buffett-adepten trekken naar Omaha voor de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering van Berkshire Hathaway, het investeringsvehikel van Buffett dat bedrijven bezit op het gebied van verzekeringen, energie en luchtvaart en daarnaast grote belangen heeft in beursgenoteerde concern als frisdrankenfabrikant Coca-Cola, creditcardmaatschappij American Express, levensmiddelenconcern Procter & Gamble en de bank Wells Fargo.

De jaarvergadering is altijd op zaterdag, want het is voor de meeste belangstellenden nou eenmaal een eindje reizen naar de Amerikaanse staat Nebraska, waar Buffetts hoofdkantoor staat. Het is voor de meeste aandeelhouders in elk geval geen reden om de jaarlijkse happening te missen en het ‘orakel’ Buffett te horen spreken.

Hij heeft dit jaar wel wat uit te leggen. Voor de vierde keer in vijf jaar presteerde Berkshire Hathaway slechter dan de aandelenbeurs, terwijl Buffett er juist om bekend staat dat hij die vrijwel altijd verslaat.

Maar het is niet de eerste keer dat zijn aandeelhouders zich afvragen of Buffett de weg kwijt is. In de jaren negentig werd hij fel bekritiseerd toen Buffett weigerde geld te steken in internetbedrijven, simpelweg omdat hij niet helemaal snapte wat die precies deden. Het aandeel Berkshire duikelde hierop naar naar 56 dollar. Maar toen de internetbubbel barstte en de bedrijven die wel zwaar in de internetsector hadden geïnvesteerd onderuit gingen, deed Berkshire het met zijn beleggingen in ‘traditionele’ bedrijven juist heel goed. Op de beurs ging het Berkshire daarna weer voor de wind; het aandeel staat nu op 193 dollar.

Jeff Matthews, belegger en schrijven van het boek De opvolger van Warren Buffett: wie het wordt en waarom dat belangrijk is, zegt dat kritiek op Buffett er gewoon bij hoort. Dat is volgens hem een gevolg van het feit dat Berkshire altijd wat achterloopt op een snel stijgende markt. „Als iedereen het geweldig lijkt te doen, blijft Buffett altijd een beetje achter”, aldus Matthews.

Maar beleggers hebben vaak alleen oog voor de korte termijn. Critici wijzen erop dat Buffett ook naar zijn eigen maatstaven de afgelopen jaren achterblijft. Zijn belangrijkste maatstaf is de totale waarde van al zijn beleggingen: die steeg in 2013 18 procent, terwijl de index van de grootste 500 Amerikaanse beursfondsen van Standard & Poor’s met 32,4 procent steeg.

Maar die korte-termijnblik gaat voorbij aan het feit dat de waarde van Berkshire vanaf het moment dat Buffett de leiding overnam in 1965 slechts tien keer minder groeide dan de S&P 500. Bij elkaar opgeteld heeft Berkshire gemiddeld 19,7 procent waardestijging per jaar geboekt, tegen 9,8 procent voor de S&P 500-index. Daarbovenop heeft Berkshire zeker 48 miljard dollar (35 miljard euro) in kas.

Buffett houdt zijn beleggers al jaren voor dat zijn fonds te groot is geworden – en dus aan te veel risico’s blootstaat – om dezelfde hoge winsten te boeken als in zijn beginjaren. Maar toch blijft hij ervan overtuigd dat Berkshire het beter kan doen dan de markt.

De meeste beleggers kunnen weinig met iemand die denkt in termen van decennia, zegt Bill Smead, oprichter van Smead Capital Management. Onlangs zei Buffett in een brief aan zijn aandeelhouders dat dochterbedrijven als BNSF railroad en MidAmerican Energy het over een eeuw fantastisch zullen doen. „Hij is de ultieme lange-termijndenker” zegt Smead, die zijn belang in Berkshire onlangs vergrootte. Hij is er zeker van dat Berkshire de komende vijf tot tien jaar de S&P 500 ver achter zich zal laten dankzij de groei van de economie. Smead: „Mensen beseffen niet wat een apparaat Buffett heeft opgetuigd om de Amerikaanse economie uit te melken.” Afgelopen jaar steeg de winst van Berkshire met 31 procent tot 19 miljard dolar, op een omzet van 182 miljard.

Het jaarlijkse aandeelhouderscircus zal vandaag, naast de gebruikelijke onderdelen, ook stemmen over een voorstel om dividend te gaan uitkeren, iets waar het bestuur van Berkshire sterk tegen is. Buffett vindt dat aandeelhouders meer gebaat zijn bij goede investeringen door Berkshire dan bij dividend. En aangezien Buffett zelf 34 procent van het stemrecht heeft, is het nauwelijks voorstelbaar dat dit voorstel het gaat redden. (AP)