Een verwoestende start

In Amerika is de Tornadosteeg berucht // Het is de bijnaam voor het gebied waar jaarlijks honderden tot duizenden wervelwinden voorkomen // Zondag was het, voor het eerst dit jaar, flink raak

Een verwoest huis in het stadje Mayflower, in de Amerikaanse staat Arkansas. Zondagavond werd het huis getroffen door een tornado.
Een verwoest huis in het stadje Mayflower, in de Amerikaanse staat Arkansas. Zondagavond werd het huis getroffen door een tornado. foto ap

De Tornadosteeg: echt angstaanjagend klinkt het niet. Eerder als een achterafstraatje waar je ’s avonds de hond uitlaat, of je volle blaas tegen een muurtje leegt. Maar in Amerika is de Tornado Alley berucht. Het is de bijnaam voor het gebied in de Verenigde Staten waar jaarlijks honderden tot duizenden tornado’s voorkomen. De grenzen van dat gebied zijn vaag – van tevoren is nooit te voorspellen waar de wervelwinden precies zullen huishouden – maar de alley omvat grofweg het centrale deel van de Verenigde Staten, met staten als Alabama, Texas en Oklahoma.

Die staten worden jaarlijks getroffen door tientallen tornado’s (ook wel wervelwinden), binnen een periode van drie maanden: april, mei en juni.

Althans, dat is normaal gesproken het geval. Dit jaar kwam het tornadoseizoen opvallend laat – volgens het National Severe Storms Laboratory betrof het de traagste start in bijna een eeuw. Pas afgelopen zondag was het raak: toen ontstonden er wervelwinden in onder andere Arkansas, Iowa en Nebraska. In Arkansas vielen ten minste achttien doden.

Die late start heeft te maken met de afgelopen strenge winter in de Verenigde Staten: het was te koud. De wervelwinden in Tornado Alley ontstaan doordat warme lucht vanuit Mexico met koude lucht vanuit Canada botst. Door die botsing ontstaan onweerswolken. Als het genoeg waait en de lucht vochtig genoeg is, kan er onder zo’n wolk een koker een ronddraaiende lucht ontstaan: een windhoos. Als de windsnelheid meer dan 105 kilometer per uur bedraagt, is er sprake van een tornado.

Nu het tornadoseizoen van 2014 eenmaal begonnen is, zullen de Verenigde Staten de komende weken vaker te maken krijgen met extreem weer. Voor vandaag voorspelt de National Weather Service ‘a moderate risk of severe thunderstorms’.

Gemiddeld komen er in de VS jaarlijks 1.253 tornado’s voor, berekende het National Climatic Data Center. Texas voert de lijst aan met 155 wervelwinden per jaar.