Apple gaat geld lenen om zijn rijkdom te delen

Apple, een van de rijkste bedrijven ter wereld, steekt zich opnieuw in de schulden om aandelen terug te kopen. Door voor 17 miljard dollar (12,3 miljard euro) aan obligaties uit te geven, voorkomt het technologiebedrijf dat het extra belasting moet betalen om zijn beleggers te belonen.

Dit meldden Financial Times en Bloomberg.

Tim Cook, topman van Apple, kampt met een probleem waar andere bedrijven alleen van kunnen dromen. Apple zit opgescheept met 150 miljard dollar aan cash, waarvan 88 miljard dollar in het buitenland geparkeerd staat. Daar groeit Apple harder dan in de VS: tweederde van de meest recente kwartaalomzet van 44 miljard dollar komt van Europese, Japanse en met name Chinese iPhones en iPads.

In het buitenland slaagt Apple erin weinig tot geen belasting over zijn winst te betalen. Maar zodra het geld gerepatrieerd wordt in de VS, bijvoorbeeld om Amerikaanse aandeelhouders wat extra’s te gunnen, betaalt Apple 35 procent belasting.

De oplossing: obligaties uitgeven, die vermoedelijk vooral op de Europese markt aangeboden zullen worden. Daar is de rente lager en kan Apple met zijn goede kredietstatus spotgoedkoop lenen.

De obligaties worden als vreemd vermogen gezien, en daarvoor gelden vriendelijker belastingregels. De opbrengst van de obligaties wordt gebruikt voor een extra aandeleninkoop van 30 miljard dollar– bovenop de 60 miljard die Apple al gepland had. Zo’n aandeleninkoop is een douceurtje voor beleggers: vorige maand kocht Apple nog voor 18 miljard dollar aan eigen aandelen om een koersdaling te corrigeren. Tim Cook wijzigde dat beleid ten opzichte van zijn voorganger Steve Jobs, die lachte om klagende aandeelhouders.

Het is de tweede keer dat Apple deze obligatietruc toepast; vorig jaar werd ook 17 miljard dollar geleend – meer dan een gemiddelde Nederlandse staatslening. Telecomaanbieder Verizon overtrof dat bedrag vorig jaar door 49 miljard dollar aan obligaties uit te geven voor het uitkopen van Vodafone.

Er zijn veel Amerikaanse multinationals die geld in het buitenland oppotten – het zou volgens schattingen van Bloomberg en Moody’s gaan om 1.000 tot 2.000 miljard dollar. Dat kapitaal bracht een golf aan overnames op gang; eerst in de tech- en telecomsector en nu in de farmaceutische industrie.

Apple deed tot nu toe geen extreme overnames. Tim Cook koopt het liefst kleinere bedrijven of onderdelen van bedrijven op om die volledig te integreren. Een andere benadering dan branchegenoten die wel miljardendeals sloten: Google (Motorola, Nest) Microsoft (Skype, Nokia) en voorlopig de koploper: Facebook, dat 19 miljard dollar voor WhatsApp neertelde.