Bazaar met 10 miljoen winkels

Bijna de helft van het geld dat in China wordt besteed, wordt uitgegeven via Alibaba.

Foto ImagineChina

Heb je een webcam nodig, een duikbril? Geen probleem. Bestel hem voor 11 uur ’s ochtends op Alibaba-dochter Taobao.com en nog voor het Chinese avondjournaal worden de dozen bezorgd door een gehelmde jongeman die is uitgerust met een creditcardapparaat. Betalen kan ook via AliPay, het grootste betalingsbedrijf ter wereld.

Ruilen kan altijd. Je eventuele miskoop weer laten ophalen is gratis. Op het uitgestrekte Chinese platteland kan de bezorging een paar dagen op zich laten wachten. En speciale yak-wol uit een Tibetaans dorp op 3.500 kilometer van Shanghai nog een dag of wat langer.

Internethandel is in China dé nieuwe vorm van winkelen, dankzij Alibaba van Jack Ma. Via de drie belangrijkste websites van Alibaba – Taobao, Tmall en AliPay – hebben consumenten toegang tot een bazaar met meer dan tien miljoen winkels. Tachtig procent van alle onlinehandel verloopt via de sites van Alibaba, dat begon als een website om bedrijven met bedrijven te verbinden. Het is nu een reusachtige koopgoot waar kopers en verkopers elkaar langs de digitale weg weten te vinden en het is goed voor een omzet van 395 miljard dollar (286 milard euro) per jaar.

Vorig week werd via aandeelhouder Yahoo.com bekend dat de opbrengsten van Alibaba vorig jaar met 66 procent zijn gestegen naar 3 miljard dollar (2,1 miljard euro) en de winst verdubbelde naar 1,3 miljard dollar. Geschat wordt dat het bedrijf rond 150 miljard dollar waard is.

Toegangspoort tot consumenten

Het verklaart mede de opwinding over de aanstaande beursgang in New York, die deze week wordt ingeleid met de publicatie van het prospectus. Niemand wil deze boot missen, zeker niet na het beurssucces van het Chinese twitterbedrijf Weibo.

Alibaba-dochter Taobao.com, een van de twintig drukst bezochte sites ter wereld, is een reusachtige onderneming met bijna een miljard producten in de catalogus – de vraag is dus wat je er, behalve wapens, drugs en porno, níét kunt kopen en verkopen.

Voor alle grote merken, zoals Nike en Adidas maar ook Disney, Hugo Boss, Levi’s en zelfs Coach, Gucci en Hermès, is Alibaba’s dochter Tmall de toegangspoort tot de Chinese consumenten. Bijna de helft van elke yuan die in China wordt besteed, wordt via marktleider Alibaba uitgegeven. Voor opkomende modebedrijven is Taobao.com, met 1,3 miljoen onlinemodewinkels, de enige weg naar succes.

De groei van deze sector heeft geleid tot werk voor mannequins, de Taobao-modellen die speciaal worden ingehuurd om de nieuwste trends en ensembles te showen. Andere nieuwe beroepen zijn ‘online-afdinger’ en ‘onlinewinkelinrichter’. Volgens velen is afdingen een vereiste om China te kunnen overleven, maar wie daar niet goed in is kan tegen een provisie van 10 procent een afdinger inhuren.

Bezwijken onder Duitse ijskasten

Er zijn Taobao-dorpen, dorpen die de ploeg en de zeis hebben ingeruild voor computer of smartphone en aan het handelen zijn geslagen. Vooral gebieden waar speciale producten als bijzondere kasjmier of geneeskrachtige kruiden vandaan komen, doen goede zaken.

Het succes van Alibaba, dat verdient met de onlineadvertenties en het ontwerpen van de websites voor de miljoenen ‘winkels’, berust volgens analisten op drie pijlers. Er is een systeem ontwikkeld om de betrouwbaarheid van verkopers te verifiëren. De verkopers worden via Alibaba-dochter Alipay gegarandeerd betaald. En klanten hoeven nooit lang te wachten op hun aankopen, want het netwerk van staats- en particuliere bezorgdiensten is op spectaculaire wijze uitgebreid.

Het is een bekend straatbeeld in China: motorrijders met vijf dozen met pc’s op de bagagedrager, de kleine vrachtwagens die bijna bezwijken onder de via Tmall bestelde Duitse ijskasten, of elektrische driewielers die dozen met truien en overhemden bezorgen.

Volgens het Britse zakenblad The Economist weet alleen de Chinese staatsveiligheidsdienst meer over de Chinese bevolking dan Alibaba. Het concern heeft in zijn computers in Hanghzou de gegevens van meer dan 600 miljoen gebruikers (kopers en verkopers) hebben opgeslagen. Of Alibaba deze goudmijn aan data ooit zal ontginnen, is niet bekend.

Wel staat vast dat de Chinese internetmarkt krankzinnig snel groeit en in 2020 groter zal zijn dan de markten van de Verenigde Staten, de drie grootste EU-landen en Japan samen.

Op die markt zal Alibaba ook wereldwijd een belangrijke rol spelen. En daarom gaat de onderneming, waarvan de dagelijkse leiding nu in handen is van de Taiwanese chef-strateeg en voormalig financiële topman Joe Tsai , nu de beurs op.

Er is kapitaal nodig om de concurrentie in thuismarkt China voor te blijven en ook in de Verenigde Staten en Europa voet aan de grond te krijgen. Alibaba moet volgens analisten investeren in sociale media, zoals WeChat en WhatsApp. Want nu al is duidelijk dat winkelen via smartphones en tablets de nieuwe trend wordt.

Bovendien heeft „de krokodil van de Yangtze-rivier”, zoals Ma zichzelf eens heeft genoemd, de ambitie een revolutie te ontketenen in het Chinese bankwezen. Hij is vorig jaar begonnen met webbankieren. Yue’Bao, de eerste en grootste webbank van China, heeft al 80 miljoen klanten en een ingelegd vermogen van 40 miljard dollar. Alles bij elkaar niet gek voor een door een leraar Engels opgericht bedrijf dat buiten China zo lang onbekend is gebleven.