Google worstelt met advertentietarieven

Hoe blijf je snel groeien als je al veruit de grootste bent? Dat is de vraag die Google, marktleider in online-advertenties, probeert te beantwoorden. Ondanks een winst- en omzetstijging reageerden beleggers gisteren teleurgesteld op de kwartaalcijfers van het internetbedrijf.

De omzet in het eerste kwartaal van 2014 steeg met 19 procent tot 15,6 miljard dollar (11,2 miljard euro) en de winst nam met 3 procent toe tot 3,5 miljard dollar (2,5 miljard euro).

Google heeft last van dalende advertentieprijzen. De prijs van betaalde clicks neemt af doordat consumenten vaker mobiele apparaten gebruiken om te internetten. Die advertenties lijken minder effectief en leveren daarom minder geld op dan de gesponsorde links in Googles eigen zoekmachine en op sites van partners. In feite heeft Google last van zijn eigen succes, want Googles Android is als mobiel besturingssysteem oppermachtig.

Het internetbedrijf zoekt nieuwe bronnen van inkomsten. Het bedrijf begint een experiment om internetgebruikers ook te volgen naar fysieke winkels. Het zoekgedrag van internetters wordt gekoppeld aan grote databedrijven die betaalgedrag van winkelketens verzamelen, onder meer via klantenkaarten. Het is een manier om de effectiviteit van advertenties te bewijzen en daarmee de prijs op te drijven. Facebook doet iets soortgelijks.

Google stort zich op de reisbranche, geeft koopadvies in Google Shopping en toont op YouTube reclameboodschappen die je kunt overslaan als je ze niet wilt zien. Verwijzen naar andermans websites – de basis waarmee Google in 1998 begon - volstaat niet meer; Google bouwt een semi-open systeem van eigen diensten die commerciële aanbiedingen doen. Dat leidde erin de EU al tot klachten over machtsmisbruik van de alomtegenwoordige zoekmachine, reden waarom Google in Europa zijn concurrenten ‘eerlijker’ zal moeten presenteren.

Vergeleken met andere internetbedrijven is Google verreweg de grootste in online-advertenties. Yahoo (kwartaalomzet 1,1 miljard) en Microsoft (de onlinetak lijdt verlies) zijn beduidend kleiner. De voornaamste concurrent is sociaal netwerk Facebook, dat qua omzet een factor 10 kleiner is en dit jaar op een forse stijging rekent.

Google deed afgelopen maanden een paar opvallende overnames. Bijvoorbeeld Nest Labs, de producent van ’slimme’ thermostaten in huis. Ook robotontwikkelaar Boston Dynamics werd gekocht en afgelopen week Titan Aerospace, dat drones maakt die maandenlang in de lucht kunnen blijven. Maar niet alle overnames zijn succesvol: afgelopen januari verkocht Google telefoonmaker Motorola (twee jaar geleden gekocht voor 12,5 miljard dollar) aan Lenovo voor 2,9 miljard dollar.