Blijf zitten op je plaats, was de instructie

Voor de kust van Zuid-Korea is een passagiersschip vergaan // Gisteravond waren nog bijna 280 mensen vermist, vooral scholieren // Er zijn al eerder ongelukken geweest met dit type schepen

De Sewol was een zogeheten ‘roro-passagiersschip’ (roll-on/roll-off) van 150 meter lang. Zulke schepen kunnen snel omslaan vanwege de lage stabiliteit.
De Sewol was een zogeheten ‘roro-passagiersschip’ (roll-on/roll-off) van 150 meter lang. Zulke schepen kunnen snel omslaan vanwege de lage stabiliteit. Foto REUTERS

Rond het ongeluk met de Zuid-Koreaanse veerboot heerst nog steeds verwarring. Gisteravond was alleen zeker dat 179 van de 462 opvarenden waren gered en dat zes mensen zijn omgekomen. Het aantal vermisten is bijna 280. De oorzaak van het ongeluk met de Sewol, die in kalm weer begon over te hellen en daarna kapseisde, is onbekend.

Veel mensen bevonden zich op het benedendek. Onder de passagiers waren 340 kinderen en leraren van één middelbare school, die voor een vakantie op weg waren naar het eiland Jeju, zo’n honderd kilometer ten zuiden van Seoul.

Scholieren die met zwemvesten in het water sprongen en door andere schepen werden opgepikt, zeiden dat ze aanvankelijk instructies hadden gekregen op hun plaats te blijven, toen het schip begon te kapseizen. Korte tijd later stond de uitweg uit de cabine echter onder water en was ontsnappen veel moeilijker. Een deel van de passagiers werd met schepen en helikopters gered.

Het schip vertrok twee uur later dan gepland door mist, maar tijdens het ongeluk zou het helder weer zijn geweest. Aanvankelijk werd gespeculeerd dat het schip op een rif gelopen zou zijn, maar de plek van het ongeluk is niet ver van de scheepvaartroutes. „Opeens was er een luide knal en het geluid van vallende lading”, vertelde een van de geredde mensen, Cha Eun-ok, die aan dek was om foto’s te maken. Andere overlevenden hadden het over een harde schok voor het schip zich op zijn zij rolde en zonk.

Het ongeluk zal vermoedelijk opnieuw de schijnwerper richten op de veiligheid van schepen van dit type. De Sewol was een zogeheten ‘roro-passagiersschip’ (roro komt van roll-on/roll-off) van 150 meter lang, met ruimte voor auto’s op de benedendekken. Zulke schepen zijn mondiaal populair om hun doelmatigheid. De keerzijde is de relatief lage stabiliteit.

Zo’n schip kan snel omslaan

De autodekken gaan over de hele lengte van het schip en worden niet onderbroken door waterdichte schotten. Daardoor vormt de romp in feite één grote, ongecompartimenteerde ruimte. Als daarin, bijvoorbeeld door een aanvaring, water binnendringt, verandert onmiddellijk het zwaartepunt van het schip, waardoor het schip snel kan omslaan. Verschuivende lading, zoals omvallende auto’s, kan dat nog versnellen.

De Herald of Free Enterprise en de Estonia, die in respectievelijk 1987 en 1994 zonken nadat water door de openstaande boegdeuren was binnengekomen, waren eveneens roro-veerboten. De vervoersschepen voor auto’s die de afgelopen jaren op de Noordzee zonken, zoals de Baltic Ace in december 2012, waren ook roro-schepen.