UPS is bijna belachelijk efficiënt

In Keulen kan UPS 190.000 pakjes per uur verwerken.

Dat lukt alleen door grote discipline en efficiëntie.

Achter de muisklikken van de consument gaat een tot in de kleinste details doordachte logistieke wereld schuil. Vandaag besteld, morgen in huis, is volkomen normaal geworden. Goed, laat het eens een paar dagen langer duren, als een product ergens uit de binnenlanden van Azië moet komen, maar langer vinden veel mensen niet acceptabel.

Dat lukt alleen als bijna belachelijk efficiënt met tijd wordt omgegaan. Pakketvervoerder United Parcel Service (UPS) werkt op de drie voor het bedrijf belangrijkste continenten met een groot knooppunt voor luchtvervoer: voor Noord-Amerika is dat Louisville, Kentucky, voor Azië Shenzhen, voor Europa de luchthaven Keulen/Bonn. De centra daar zijn het middelpunt, de lijnen vanuit andere verdeelpunten lopen naar deze as.

Nederland kan vanuit Keulen per vrachtwagen worden bereikt, net als België, Luxemburg en grote delen van Frankrijk en Duitsland. Maar een pakketje uit Barcelona voor Helsinki gaat per vliegtuig via Keulen. Net als die bestelling van een Chinees product voor bestemming Londen.

Sinds vorige maand is het uitgebreide UPS in Keulen/Bonn in vol bedrijf. Dankzij een investering van 200 miljoen dollar kunnen nu tot 190.000 pakjes per uur verwerkt worden. Het brengen van vliegtuig naar vliegtuig, van vliegtuig naar vrachtwagen, van vrachtwagen naar vliegtuig via een labyrint aan banden duurt ongeveer een kwartier. Wat waar naartoe moet, wat het best op welke plek geladen kan worden, bepalen computers aan de hand van de informatie van zo’n 660 scanners.

Afwijken van de drills

Toch zijn in een drukke nacht al gauw 1.600 mensen nodig. Henk Kammeraat, directeur Nederland van UPS: „Het werk concentreert zich op de periode tussen elf uur ’s avonds en half drie ’s nachts.”

UPS is gegroeid dankzij gestandaardiseerde werkmethodes. Neem alleen al de bezorgers. Hun rijgedrag wordt permanent in de gaten gehouden om te kijken waar verbetering mogelijk en eventueel nog winst is te behalen. Er zijn wereldwijd geldende voorschriften voor de manier van uitstappen, het bewaren van de autosleutel bij de bezorging (aan de pink) en een voorgeschreven tijd voor afgeven (35 seconden). „Binnen een beperkte bandbreedte is er nog wel enige mogelijkheid om af te wijken”, zegt Kammeraat. „Zeker bij zeer ervaren bezorgers kan het onder omstandigheden heel nuttig zijn als ze weloverwogen en met een bepaald doel afwijken van de drills.”

In een centrum als dat op de luchthaven van Keulen/Bonn kan dat absoluut niet. Kammeraat: „Dat is een lean mean fighting machine. De verwerkingstijd is er zo beperkt, dat alles heel nauw luistert. Medewerkers moeten exact doen wat hun is voorgeschreven. Het improvisatievermogen voor onvoorziene omstandigheden huist in de controleruimte, waar zo’n twintig man al het mogelijk doen om alles volgens schema te laten verlopen.”

Retourzendingen

UPS, 107 jaar oud, begonnen in Seattle, is de grootste pakketbezorger ter wereld. Het bedrijf haalde in 2013 wereldwijd een omzet van 55,4 miljard dollar (39,6 miljard dollar) en had een nettowinst van 4,4 miljard dollar. Er werken bijna vierhonderdduizend mensen.

Het zwaartepunt van de activiteiten ligt nog steeds in de Verenigde Staten. Dat land is goed voor driekwart van de omzet. Maar de markten elders groeien harder.

Kammeraat ziet nog steeds mogelijkheden voor groei . „Het herstel na de crisis zet nu pas goed in”, zegt de directeur. „Medische zorg is in Europa, de VS en zelfs in China de grootste motor. De producten in deze sector vragen om speciaal vervoer.”

De handel via internet groeit nog steeds heel hard, zegt hij. „Op het gebied van retourzendingen is nog veel te winnen. Met name de kleinere bedrijfjes denken wél na over hoe ze hun producten naar de klanten kunnen brengen, maar niet of veel minder over hoe die ze eventueel terug kunnen sturen.”

Venlo en Roermond

Kammeraat ziet het zwaartepunt van de logistiek langzaam verschuiven naar de oostgrens. „Het is niet meer zo belangrijk om bij een haven te zitten.” Misschien zou de logistiek zelfs over de grens schuiven, „nog meer richting Ruhrgebied, als de voorwaarden in Nederland niet gunstiger waren. De overheid denkt meer mee, geeft meer subsidies en heeft een gunstiger fiscaal beleid.

„In Duitsland betaal je btw over alle opgeslagen goederen”, zegt hij. „In Nederland pas als je inklaart voor Nederland. Voor goederen die alleen tijdelijk in Nederland blijven en niet ingeklaard worden, betekent dit dat je er helemaal geen btw over betaalt.”

Nieuwe bedrijvigheid en werkgelegenheid van UPS in Nederland zullen zich de komende jaren concentreren rond Venlo en Roermond, zegt Kammeraat. „Daar zitten onze klanten. Er is ruimte. Er wordt meegedacht. We kunnen er bij wisselende drukte makkelijk schuiven met personeel tussen de verschillende vestigingen.”