Mao Asada herstelt zich van mislukte Spelen

Populaire Japanse wordt in eigen land voor derde keer wereldkampioen met moeilijkste sprong aller tijden

Wereldkampioen Mao Asada was de ster tijdens het afsluitende gala Foto’s AP/Reuters

Hij komt weinig op televisie, de korte kür. Pas bij aanvang van de vrije kür, meestal één of twee dagen later, krijgt de korte kür kortstondig aandacht. Als puntentotaal dat bij de score van de vrije kür wordt opgeteld. Genegeerd vanwege alle tv-aandacht voor de spectaculairdere vrije kür. Een miskenning, want alle kunstrijders weten: wie zijn korte kür verprutst, verprutst zijn kampioenskansen. Vraag het Mao Asada, de Japanse kunstrijdster die zaterdag in eigen land (Saitama) voor de derde keer wereldkampioen werd.

In feite stond donderdag al vast dat Asada (23) twee dagen later – na 2008 en 2010 – haar derde wereldtitel zou winnen. Op de gracieuze manier die de fijngebouwde Asada zo kenmerkt bereikte zij op de korte kür een persoonlijk puntenrecord van 78,66. Dat is zelfs een tikje beter dan de 78.50 van de korte kür waarmee de Zuid-Koreaanse Yuna Kim in 2010 de basis voor haar olympische titel in Vancouver legde. Kim, die na de Spelen in Sotji subiet stopte, stond op eenzame hoogte.

Asada’s korte kür, die deed ’t hem. Een proeve van bekwaamheid in vastgestelde sprongen, pirouetten en passencombinaties. En een scherpe toets van maximaal 2.40 minuten, want alleen de beste 24 kunstrijdsters mogen later hun vrije kür opvoeren. Daarin kunnen ze zich uitleven in creativiteit, zij het dat de basiselementen in de vrije kür moeten terugkeren. Maar wie hoog wil scoren, zal binnen de vastgestelde 4,30 minuten de jury vooral met drievoudige sprongen, ’t liefst in combinatie met elkaar, moeten behagen.

Alleen, wie de korte kür verslonst, kan als vrije vogel springen en lonken wat ze wil, dan is de weg naar eeuwige roem al geblokkeerd. De in Japan ongekend populaire Asada weet daar alles van. Een maand geleden, tijdens de Spelen in Sotji, ging in de aanloopronde alles mis. Asada stond na de korte kür zestiende met het voor haar beschamende totaal van 55.51 punten. Weg medaille, weg kans op herhaling van de Spelen in Vancouver (2010), waar zij zilver won achter koningin Kim. In Sotsji knalde ze er nog wel een fantastische vrije kür uit – met 142.70 was ze zelfs beter dan haar 138.03 van zaterdag – maar meer dan een zesde plaats leverde dat Asada niet op. Bovendien ging de schoonheid van haar prestatie verloren in de Russische euforie over het verrassende olympisch goud van Adelina Sotnikova, die daarmee Kim van haar troon stootte. Asada verliet Sotsji in voor haar doen ongewone anonimiteit.

Maar zie, een maand later keert Asada in Saitama terug op haar sokkel. En terecht, want de enige kunstrijdster met de drievoudige axel in haar repertoire verdient een plaats op het podium. Ze sprong de moeilijkste aller sprongen in zowel de korte als vrije kür. Omdat Asada deze keer het geblunder van Sotsji achterwege liet, was het logisch dat zij wereldkampioen werd. Als eerste Japanse voor de derde keer. Waarmee haar populariteit nog eens wordt opgestuwd. Wie weet tot welke nieuwe gekkigheid dat leidt. Want Asada trad met haar poedel Aero al op in een chocoladecommercial, heeft een cd met haar succesvolle schaatsmuziek uitgebracht en weet een hotdog – de Mao Dog – naar zich vernoemd. Verder is er een pop naar haar evenbeeld te koop, draagt een kimono haar naam en heet een chrysant Mao Orange, verwijzend naar het oranje jurkje waarin ze vorig jaar haar korte kür uitvoerde.

Met de titel van Asada werd de Japanse dominantie op de WK compleet. Eerder had bij de mannen olympisch kampioen Yuzuru Hanyu (19) zich al de beste getoond. Met als Japanse bonus: de zilveren medaille voor Tatsuki Machida. Hanyu is zó goed dat hij de komende jaren het kunstrijden bij de mannen lijkt te gaan domineren. Van Asada is dat de vraag, want de Russische school levert sinds dit seizoen weer kampioenskanjers af.

De in Saitama afwezige Sotnikova is héél goed en nog maar zeventien jaar. Daarachter trappelen twee vijftienjarigen van ongeduld: de Europese kampioene Yulia Lipnitskaja, die achter Asada zilver won, en Anna Pogorilaja, die vierde werd. Beiden eindigden voor de nieuwe generatie Amerikanen, die ook in Sotsji al had laten zien voorbestemd te zijn voor de subtop. Hun antecedenten van ‘Saitama’: 5. Gracie Gold; 7. Ashley Wagner en 8. Polina Edmunds.