BlackBerry: nog even geduld, graag

Ondanks aanhoudend omzetverlies, keert het geloof in Blackberry’s toekomst voorzichtig terug

De vrije val van BlackBerry

Smartphoneproducent BlackBerry heeft opnieuw een beroep gedaan op het geduld van klanten en investeerders. De jarenlange val van de voormalige hoogvlieger in de sector duurt voort, maar volgens de nieuwe topman heeft het Canadese techbedrijf toch een toekomst als winstgevend bedrijf, voornamelijk als leverancier van diensten op het gebied van zakelijke mobiele communicatie en beveiliging.

BlackBerry, de noodlijdende pionier van mobiele e-mail, presenteerde eind vorige week de kwartaalcijfers. De omzet zakte voor het eerst in zeven jaar onder de 1 miljard dollar: in het vierde kwartaal bleef deze steken op 976 miljoen dollar (710 miljoen euro).

De forse daling, een val van 64 procent ten opzichte van de omzet van 2,7 miljard in dezelfde periode een jaar geleden, onderstreepte de aanhoudende problemen van BlackBerry, dat de slag verloren heeft van Apple en Samsung.

John Chen, de nieuwe bestuursvoorzitter die in november werd aangesteld, vraagt ondanks aanhoudende malaise de tijd om zijn reddingsplan uit te voeren. Volgens hem kan het bedrijf drastisch worden hervormd tot een onderneming die zich minder toelegt op de productie en verkoop van smartphones, en meer op de kracht waar BlackBerry van oudsher bekend om staat: beveiliging van mobiele communicatie via zijn wereldwijde netwerk.

„Ik vraag u om nog even vol te houden”, zei Chen tijdens een teleconferentie met analisten. „We hebben nog een hoop werk te doen, maar ik heb goede hoop.”

Het voordeel van de twijfel

Investeerders hebben Chen tot nog toe het voordeel van de twijfel gegeven. Sinds hij het roer overnam van Thorsten Heins, na een stormachtig jaar waarin de lancering van een serie toestellen met een gloednieuw besturingssysteem flopte, is de koers met meer dan 40 procent opgelopen, al ligt de huidige prijs ver onder een piek van 148 dollar in 2008.

Er bestaat enig vertrouwen dat Chen de juiste man is om alsnog een ommekeer teweeg te brengen bij BlackBerry. De Amerikaanse ondernemer afkomstig uit Hong Kong heeft naam gemaakt als redder van Sybase, een softwarebedrijf uit Californië dat in 2010 na een reorganisatie voor 5,8 miljard dollar werd verkocht aan SAP. Chen is aangetrokken door een van de grootste investeerders in BlackBerry, de Canadese superbelegger Prem Watsa, nadat pogingen om BlackBerry te verkopen en van de beurs te halen mislukten.

Sinds zijn aantreden heeft Chen drastische stappen gezet om de boekhouding van BlackBerry op orde te brengen. Met kasreserves van 2,7 miljard dollar kan het voorlopig vooruit, mits uitgaven worden afgestemd op de drastisch teruggelopen inkomsten. Daarom heeft Chen onder meer het grootste deel van het vastgoed van BlackBerry in Canada verkocht. Duizenden werknemers zijn ontslagen.

Die maatregelen beginnen te werken, want het kwartaalverlies van BlackBerry viel mee: afgezien van bijzondere posten bedroeg het verlies 8 cent per aandeel, veel beter dan de 56 cent per aandeel die analisten hadden verwacht. Chen hoopt volgend jaar rond deze tijd quitte te spelen, en BlackBerry daarna weer winstgevend te maken.

De belangrijkste stap van Chen was om grotendeels op te houden met de productie van toestellen door BlackBerry. In december sloot de topman een contract voor de productie van BlackBerry-toestellen met Foxconn, het Taiwanese bedrijf dat ook smartphones maakt voor Apple. Door dat werk uit te besteden, bespaart BlackBerry honderden miljoenen dollars aan productiekosten.

Nog wél populair in India

Foxconn produceert voornamelijk goedkopere toestellen voor opkomende markten als Indonesië, India en Venezuela, waar BlackBerry nog altijd aanzienlijke populariteit geniet – in tegenstelling tot de Noord-Amerikaanse thuismarkt. Chen is ook van plan om toestellen met fysieke toetsenbordjes, de hoeksteen van de populariteit van BlackBerry onder trouwe gebruikers.

Bovendien wil hij bouwen op de oude kracht van BlackBerry: beveiligde e-mail via een wereldwijd netwerk, voor klanten die veel belang hechten aan de beveiliging van hun mobiele communicatie, zoals overheden, bedrijven, en organisaties in de gezondheidszorg en de juridische sector. Meer dan 80.000 zakelijke klanten hebben servers van BlackBerry binnen hun organisatie; Chen wil banden met hun aanhalen.