Zen-aandeel wil de wereld gaan veroveren

Het drama van de doorschijnende yogabroek lijkt voltooid verleden tijd te zijn. Lululemon, een in Noord-Amerika populair yogamerk, kwam gisteren met goede kwartaalcijfers en een agressief groeiplan. Na een pr-nachtmerrie rond de mislukte broeken in het vorige, moeizame jaar klom het aandeel gisteren omhoog op de Nasdaq in New York.

De Canadese maker van alles dat met yoga te maken heeft, groeide met name in de Verenigde Staten snel sinds de oprichting in 1998. Lululemon Athletica, zoals het bedrijf voluit heet, staat onder sportieve Amerikanen bekend als ‘Lulu’. De keten telt 170 winkels in de VS en vijftig filialen daarbuiten. Slanke, glimlachende verkopers met yoga-postuur scheppen er een zen-achtige sfeer.

Onder het groeiende deel van de bevolking dat aan yoga doet – met name in grote steden als Los Angeles en New York – is het merk als een cult. Meer en meer bepaalt het logo op de dure kleding ook het straatbeeld buiten de alomtegenwoordige yogastudio’s in Beverly Hills en Hollywood.

Op de lijst van snelst-groeiende ondernemingen van zakenblad Fortune staat Lululemon in de top-25. In 2013 steeg de omzet met 37 procent tot 1,4 miljard dollar (1 miljard euro) en de netto winst met 47 procent tot 270 miljoen dollar. Qua verkoopcijfers per vierkante meters hoeft Lulu in de VS alleen Apple en juwelier Tiffany voor zich te dulden. Onder beleggers is Lulu eveneens geliefd. De beurswaarde bedraagt inmiddels ruim 7,4 miljard dollar.

Vorig jaar verschenen er barsten in het imago. Een probleem ontstond door strakke broeken die zo doorschijnend waren dat het ondergoed van de draagster in beeld kwam. Dat werd pas een publicitair drama toen de onderneming de ernst van de situatie onderschatte door te melden dat de transparantie alleen optrad wanneer de vrouw de broek ook echt aantrok en voorover bukte. De aanstootgevende kleding moest later massaal worden teruggehaald. Het aandeel tuimelde omlaag.

De episode was zo pijnlijk omdat oprichter Chip Wilson Lulu juist was begonnen om vrouwen comfortabele, goed zittende sportkleding te bieden. Voorheen was de filosofie van sportmerken samen te vatten als shrink and pink: maak mannenkleding kleiner en geef er een ‘vrouwelijk kleurtje’ aan. Lululemon wees die houding af en vulde een gat in de markt.

Hoewel Lululemon een Duitse vrouwenwielerploeg sponsort, is het merk in Europa nog weinig bekend. Dat gaat veranderen volgens de nieuwe topman Laurent Potdevin. In een verklaring omschreef hij 2014 als „een jaar om te investeren”. De „duurzame mondiale expansie” gaat in de hoogste versnelling. Gevoegd bij de winstcijfers in het recente kwartaal, gaf dit beleggers vertrouwen. Het aandeel steeg gisteren met ruim 6 procent naar ruim 51,20 dollar.

    • Diederik van Hoogstraten