Hij móét neergestort zijn

Het lot van vlucht MH370 lijkt duidelijk // De vermissing is door de Maleisische premier officieel tot vliegramp bestempeld // De aanleiding is een nieuwe analyse van het laatste satellietcontact

De raadselachtige vermissing van vlucht MH370 is officieel een vliegramp geworden.

Het vliegtuig is in de zuidelijke helft van de Indische Oceaan gestort. Dat zei de Maleisische premier Najib Razak gisteren op een persconferentie in Kuala Lumpur. Hij baseert zich op een nieuwe analyse van satellietgegevens. „Het betreft een locatie ten zuidwesten van Perth, een zeer afgelegen deel van de oceaan. Er zijn geen plekken om te landen”, zei een zichtbaar aangeslagen premier Najib. „Met grote teleurstelling moet ik mededelen dat vlucht MH370 ten einde is gekomen boven de Indische Oceaan.” Hoe de Boeing 777-200ER van Malaysia Airlines met 239 mensen aan boord 6.500 kilometer uit de richting is geraakt is nog altijd onbekend.

De Boeing 777-200ER is al meer dan twee weken vermist. Op zaterdag 8 maart steeg het vliegtuig van Malaysia Airlines met 239 inzittenden aan boord op van Kuala Lumpur voor een nachtvlucht naar Beijing. Om nog onbekende reden raakte het vliegtuig rond één uur ’s nachts boven de Golf van Thailand van koers en viel de communicatieapparatuur weg.

Handshakes

Alleen op basis van kortstondig contact (‘handshakes’) tussen het zogenoemde Aircraft Communications and Reporting System en een satelliet van het Britse satellietbedrijf Inmarsat, 35.800 kilometer boven de Indische Oceaan, was duidelijk dat het vliegtuig om 8.11 uur in de ochtend de motoren nog aan had. Of het vliegtuig naar het noorden, richting China, of naar het zuiden, richting de Indische Oceaan ten westen van Australië, was gevlogen was lang onduidelijk. Maar Inmarsat heeft de gegevens opnieuw bekeken in samenwerking met de Britse Air Accidents Investigation Board.

Door de eerdere kortstondige handshakes te analyseren, op een manier die volgens Inmarsat nog nooit eerder is toegepast, kunnen onderzoekers met zekerheid zeggen dat het vliegtuig naar het zuiden is gevlogen en circa 2.000 kilometer ten zuidwesten van Perth is beland. Het gebied dat door een internationale zee- en luchtmacht wordt uitgekamd op zoek naar brokstukken is zo groot als Denemarken. Gespecialiseerde vliegtuigen met geavanceerde radarsystemen, maar ook een passerend Noors koopvaardijschip zijn op zoek naar ‘objecten’ die ook tastbaar bewijzen dat de Boeing 777 is neergestort.

De lijkbleke Najib ging gisteren op zijn persconferentie niet in op de zoektocht tussen Australië en Antarctica. Australisch-Amerikaanse, Chinese en Franse satellietbeelden tonen dat er ‘objecten’ in het water drijven. Vliegtuigen hebben ook ‘iets’ gezien in het water. Maar tot nu toe is er nog geen brokstuk door een schip binnengehaald dat onomstotelijk afkomstig is van vlucht 370 van Malaysia Airlines.

Stormachtig gebied

Vandaag wordt de zoektocht hervat. Makkelijk is het niet. Vanuit een luchtmachtbasis buiten Perth moeten vliegtuigen eerst drie tot vier uur vliegen om het zoekgebied te bereiken. Vervolgens kunnen ze maximaal drie uur zoekpatronen vliegen voordat ze moeten terugkeren. Het gebied heet in de zeevaart de Roaring Forties omdat het het op de veertigste breedtegraad ligt en het er vaak stormt. Het weer maakt ook nu het zoeken moeilijk.

Wat er aan boord van de Boeing 777, een van de veiligste moderne vliegtuigen, is gebeurd, is niet bekend. De Maleisische onderzoekers hielden vorige week rekening met sabotage of een kaping. Maar onderzoek naar de twee piloten, tien bemanningsleden en 227 passagiers heeft nog geen enkel motief opgeleverd.

Een andere theorie is dat het vliegtuig boven de Golf van Thailand te maken kreeg met brand of het plotseling wegvallen van de druk in de cabine. Volgens die theorie probeerden de piloten het vliegtuig nog te keren richting een bekend vliegveld in Maleisië, maar raakten ze bewusteloos. De Boeing 777 vloog vervolgens urenlang op de automatische piloot in een rechte lijn totdat de brandstof opraakte boven het zuidelijke deel van de Indische Oceaan.

Het kan jaren duren

Pas als onderzoekers het wrak en de zwarte dozen vinden en bestuderen, kan er enige duidelijkheid komen over wat er gebeurd is, zeggen luchtvaartexperts. Ook waarschuwen ze dat gezien de diepte van de Indische Oceaan het jaren kan duren voordat het wrak, als het eenmaal gevonden is, geborgen kan worden.

Een uur voordat premier Najib in Kuala Lumpur het katheder betrad, werden in Beijing de families van de 154 Chinese inzittenden van MH370 geïnformeerd. Zij kregen te horen dat hun zoon, dochter, vrouw, man, kleinkind, oma of opa was overleden in een vliegtuigramp. Na twee weken kwam er een einde aan de onduidelijkheid, spanning, maar ook het allerkleinste beetje hoop dat het vliegtuig ergens ter wereld veilig aan de grond stond. Huilend verlieten zij de zaal. Ambulances waren aanwezig om bijstand te verlenen. Sommige familieleden vielen flauw en moesten per brancard de zaal verlaten.