Eén ding is nu zeker: iedereen dood

Reddingswerkers hebben nog twaalf dagen voordat het signaal van de zwarte dozen wegvalt.

Familieleden van de Chinese passagiers van Malaysia Airlines vlucht MH370 verlaten een hotel in Beijing, nadat ze hebben gehoord dat het vliegtuig in de Indische Oceaan is neergestort. Foto AFP

De gezagvoerder spreekt de passagiers met een vertrouwenwekkend diepe stem toe. De stewardessen in paarse sarongs brengen met een glimlach koffie en sap rond. MH712 stijgt gestaag op. De Boeing 737-800 schudt licht als het toestel zich een weg baant door de Javaanse onweerswolken. Maar hoe zeer de bemanning van de ochtendvlucht van Malaysia Airlines van Jakarta naar Kuala Lumpur routine veinst, het nieuws van gisteren dreunt bij de passagiers na. Iedereen leest de tekst op de voorpagina van de New Straits Times: ‘Goodnight, MH370’, een verwijzing naar de laatste woorden die co-piloot Fariq Abdul Hamid wisselde met de luchtverkeersleiding voordat de Boeing 777-200ER 6,500 kilometer van koers raakte en ten zuidwesten van Perth in zee zou storten.

De Maleisische premier Najib Razak hield gisteravond in Kuala Lumpur aangeslagen een toespraak. „Met grote teleurstelling moet ik mededelen dat vlucht MH370 ten einde is gekomen boven de [zuidelijke] Indische Oceaan”, zei Najib. De Maleisische autoriteiten baseren zich op een nieuwe en nog nooit eerder uitgevoerde analyse van satellietgegevens door het Britse communicatiebedrijf Inmarsat en de Britse Air Accidents Investigation Board.

Zij konden de locatie van het vliegtuig vaststellen op de momenten dat het Aircraft Communications and Reporting System aan boord van MH370 kortstondig en volautomatisch contact (een zogenoemde handshake) had met de satelliet. „Het betreft een locatie ten zuidwesten van Perth. Dit is een zeer afgelegen deel van de oceaan. Er zijn geen plekken om te landen”, zei Najib.

Op het Kuala Lumpur International Airport roepen beeldschermen passanten nog wel op te bidden voor de 239 passagiers aan boord van MH370. Het wifi-wachtwoord van het perscentrum is nog steeds pray4mh370, maar Maleisië beseft dat wat rest louter een bergingsmissie zal zijn. „Het doet pijn dat degenen die op zaterdag 8 maart instapten op vlucht 370 nooit meer hun families zullen zien”, zei topman Ahmad Jauhari Yahya van Malaysia Airlines vandaag.

Een halve wereld verwijderd van de rouwende families in Beijing en de schutterende bestuurders en politici in Kuala Lumpur speuren vliegtuigen en schepen naar brokstukken van MH370. Gemakkelijk zijn de werkzaamheden niet. Vanuit een luchtmachtbasis buiten Perth moeten vliegtuigen eerst drie tot vier uur vliegen om het zoekgebied te bereiken. Vervolgens kunnen ze maximaal drie uur zoekpatronen vliegen voordat ze moeten terugkeren.

Geen idee

Onderzoekers hebben nog geen idee waarom vlucht MH370 een uur na opstijgen middels een scherpe bocht van de route naar Beijing afweek. Er wordt rekening gehouden met sabotage of een kaping. Een andere theorie is dat er opeens brand uitbrak of dat de luchtdruk wegviel. Volgens die theorie probeerden de piloten het vliegtuig nog te keren, maar raakten ze bewusteloos. De Boeing 777 zou dan vervolgens urenlang door zijn gevlogen op de automatische piloot totdat de brandstof opraakte.

Het is noodzakelijk de zwarte dozen te vinden, zeggen experts. Reddingswerkers hebben nog twaalf dagen de tijd voordat het signaal van de zwarte dozen wegvalt. Daarna wordt het nog moeilijker de cruciale puzzelstukken te vinden in de zeer diepe Indische Oceaan. De tijd dringt en het weer werkt niet mee. Vandaag werd de zoektocht voor 24 uur stilgelegd vanwege een storm. Australisch-Amerikaanse, Franse en Chinese satellieten tonen beelden van ‘objecten’ in zee, maar er is nog geen schip in geslaagd een brokstuk aan boord te halen en vast te stellen dat het afkomstig is van MH370. „Dit is niet zoeken naar een speld in de hooiberg. Wij moeten eerst de hooiberg vinden”, zei de Australische luchtmachtcommandant Mark Binskin.

Toch houden autoriteiten er rekening mee dat er in de komende dagen meer duidelijkheid is. Malaysia Airlines beloofde vanochtend familieleden naar Perth te vliegen en een onkostenvergoeding van 5.000 Amerikaanse dollar te bieden. De Australische immigratiedienst liet weten geen visumeisen te zullen stellen. Een bezoek aan een luchtmachtbasis buiten Perth, op tweeduizend kilometer afstand, is wellicht het dichtst in de buurt dat familieleden ooit nog bij hun geliefden zullen komen.

    • Melle Garschagen
    • Oscar Garschagen