Verboden te zeuren over tol van Europa

Ajax heeft tien dagen vrij, PSV voelt zich bevrijd zonder Europa League. En AZ krijgt weer de complimenten.

Zo bleek dat het allemaal politiek was geweest. Niet meer dan oorlogstaal in de verbeten strijd tussen AZ en de KNVB, die vanuit Alkmaar vergeefs gevoerd werd tegen het „onrechtvaardige” speelschema. Dick Advocaat was helemaal nooit echt van plan geweest om, zoals hij de afgelopen weken dreigde, met een B-ploeg te spelen tegen PEC Zwolle. Maar hij blijft boos op de voetbalbond.

Het steekt de AZ-coach dat Ajax niet en zijn ploeg wel moest spelen dit weekend, waarin de politie-inzet voor de nucleaire top in Den Haag een halve speelronde tot gevolg had. Donderdag is de halve finale van de beker tussen AZ en Ajax, ‘de wedstrijd van het jaar’ in Alkmaar. Terwijl Ajax tien dagen vrij is redde AZ deze week het aanzien van de kwakkelende voetbalnatie en als dank mocht de ploeg gisteren ook nog even aantreden tegen rechtstreekse concurrent PEC Zwolle.

Zo was het weer eens een propvolle week voor AZ. Met een terugkeer vrijdag om 3.21 uur ’s nachts vanuit Moskou, waar AZ de avond ervoor Anzji Machatsjkala op 0-0 hield en zo de kwartfinale van de Europa League bereikte. „Ik lag er pas om vijf uur ’s ochtends in”, zegt spits Aron Jóhannsson na het gewonnen duel tegen PEC (2-1). Vrijdag uitlopen, zaterdag nog een keer tactisch trainen. Dat hij gisteren een penalty miste, had volgens hem niet met vermoeidheid te maken. „De beste spelers missen wel eens, toch?”

Jóhannsson speelde gisteren al zijn 44ste officiële duel voor AZ dit seizoen – met Nick Viergever de meest gebruikte veldspeler. Bij Johan Cruijff, om maar iemand te noemen, stokte de teller bij dat aantal duels in een héél seizoen. Jóhannsson hoopt met AZ nog „zeker tien wedstrijden” te spelen. Komen voor de 23-jarige IJslandse Amerikaan nog eens bij de vlieguren als international voor Team USA. Hij speelde dit seizoen met AZ tot in Kazachstan en Israël. Met de VS bezocht hij Panama, Costa Rica, wie weet volgt het WK nog. „Nogal een journey, he?” Plus interlands komt hij op ruim zestig duels. „Beter dan de hele week trainen en thuiszitten. Hier doe je het allemaal voor.”

De flinkheidscultuur is er onder Gertjan Verbeek ingesleten bij AZ. Toch verloor de no-nonsense coach begin dit seizoen het vertrouwen van de selectie toen hij zijn spelers na een gewonnen uitwedstrijd tegen Maccabi Haifa trakteerde op een zware vrijdagtraining, kort na de terugvlucht uit Israël. Op de zondag die volgde verloor AZ met 3-0 bij NAC, een week later werd Verbeek ontslagen. De uitgewrongen AZ-selectie was helemaal klaar met de balsturige coach.

Zo fors kan de tol van de Europa League zijn, dat toernooi met geringe premies. Met wedstrijden op donderdagavonden in de meest verre oorden, is het Europese ‘troosttoernooi’ in het bijzonder een uitputtend gedrocht voor clubs met een smalle selectie. Inspanningsfysioloog Raymond Verheijen toetert het al jaren: minder dan drie dagen rust is onvoldoende. Hij ziet de bewijzen onder meer bij het Engelse Tottenham Hotspur, dat significant zwakker presteert na verplichtingen in Europa.

AZ speelde twaalf eredivisieduels kort na een Europese wedstrijd. Zeven gingen verloren, twee eindigden in een gelijkspel. Tegen een zwak PEC boekte AZ de derde overwinning in een ‘post-Europees’ weekend. Vorige week, na de eerste wedstrijd tegen Anzji, vroegen volgens Advocaat vier AZ-spelers in de uitwedstrijd tegen FC Twente om een wissel. Niet uit te sluiten valt dat ook dat politiek spel was richting de KNVB. Hoe dan ook verloor AZ in de laatste minuut, toen de krachten zichtbaar weggevloeid waren.

Bij PSV, verlost van de ketenen van de Europa League, is de verklaring voor de rampzalige eerste seizoenshelft deels gevonden in het knellende schema. Geen tijd om te trainen met de jonge ploeg, vaak op reis. „Als je puur kijkt naar het belang van een jong team, zou je eigenlijk een jaar niet Europees moeten spelen”, zei directeur Tiny Sanders eind vorig jaar. Hoon viel hem ten deel, want dat mag je niet zeggen. Maar in de achtste overwinning op rij van de ploeg van Phillip Cocu lijkt de bevrijding terug te zien. Het leven is zoveel overzichtelijker zonder midweekse sores.

En AZ? Dat versloeg PEC gistermiddag in de sterkst mogelijk opstelling, waarmee het zich praktisch verzekerde van playoffs aan het eind van het seizoen. Dat betekent dus weer twee of vier wedstrijden extra in mei, met als beloning de tweede voorronde van de Europa League, half juli, mogelijk ergens ten oosten van de Wolga.

Om met Jóhannsson te spreken: daar doe je het allemaal voor.