Toyota koopt strafrechterlijk onderzoek in VS af voor 860 mln

De Japanse autofabrikant betaalt de Amerikaanse justitie een recordbedrag om onder vervolging uit te komen.

Toyota zal de VS een recordbedrag van 860 miljoen euro betalen om een einde te maken aan een strafrechterlijk onderzoek naar dodelijk ongelukken door falende auto’s. De mammoetschikking tussen het Japanse bedrijf en justitie is woensdag bekendgemaakt door minister Eric Holder, die het gedrag van Toyota ‘beschamend’ noemde.

Het vorige decennium zijn tenminste vijf mensen in de VS verongelukt doordat hun Toyota vanzelf harder ging rijden. De nationale verkeersveiligheidsdienst heeft niet definitief kunnen vaststellen of dat kwam door een defect in de versnellingen. Maar de manier waarop Toyota omging met klachten kreeg felle kritiek.

Uit onderzoek bleek dat het bedrijf intern méér wist dan het bekendmaakte. Het terughalen van onbetrouwbare modellen werd niet overwogen. Het openbaar ministerie in Washington beschuldigde Toyota van misleiding en een gebrek aan openheid. Volgens de FBI koos Toyota ervoor „verkoopcijfers boven veiligheid te plaatsen, en winst boven principes”.

Toyota heeft altijd ontkend dat er iets mis was met de auto’s. De vloermatten zouden verantwoordelijk zijn, en alleen die werden teruggeroepen. Ook de nieuwe schikking bevat geen schuldbekentenis. Een topman zei woensdag te hopen dat ‘dit ongelukkige hoofdstuk achter ons ligt’. Eerder is Toyota – een van de grootste autoverkopers in de VS – viermaal gestraft, omdat mankementen niet tijdig openbaar werden gemaakt.

Minister Holder waarschuwde woensdag de autobranche. Hij noemde General Motors niet bij naam, maar dat Amerikaanse bedrijf kampt momenteel met een vergelijkbaar probleem. GM werd vorige maand gedwongen om 1,6 miljoen auto’s terug te roepen vanwege defecte startmechanismen. Zeker twaalf mensen zouden daardoor zijn omgekomen. GM heeft wel schuld bekend.